Шрамы прошлого

Вторник, 1 января 2008 г.
Просмотров: 2683
Подписаться на комментарии по RSS
Работа наемника не лучше и не хуже любой другой - она другая. Так же, как музыка разных стилей, если взглянуть беспристрастно, тоже не лучше и не хуже относительно друг друга. Так что считать наемничество стилем жизни, а не работой, глупо. Эта ошибка в последнее время слишком часто звучала в устах молодежи.

Вейг оглянулся на высокие малахитовые квадраты домов, стилизованных под вечнозеленые деревья, оставшиеся немного позади. Эта повальная стилизация, безусловно, была чертовски красива, а в пурпурно-розовых лучах рассвета, кровавым огнем горящих на металлических крышах, останавливала взгляд, ловя и пленя его, как сыр пробегающую мимо мышь.

Ну что ж, если есть желание коверкать надоевшие кирпичные каркасы домов – пожалуйста, никто не запрещает. Только это убивало всю современность Города. Как будто оказываешься в средневековом лесу – даже запахи и звуки природы умудрялись перетащить в подвешенные над дверьми стереорупоры.

Мода.

Прогресс.

Вейг понял, что отвлекся, и обернулся к остальным наемникам. Пухловатый Кардж, как обычно в такой ситуации, листал кулинарный журнал в поисках еще не отведанных блюд. Это занятие успокаивало его больше, чем заядлого курильщика сигареты. Непонятно, чем была вызвана связь между экстренной ситуацией и этим журналом, но опыт показывал – как только кто-нибудь начинал беспокоиться, слабонервный толстяк тянулся к журналу. Его дело. Только он раздражал Вейга больше всех – слишком жалко выглядел в своей страсти к еде.

Другое дело – Гилрад. Прирожденный боец. Железные нервы, стальные мускулы, готовые удержать по два ручных пулемета в каждой руке. И ноги ничего, крепкие и быстрые. Он тоже толстоват, но тут уже дело в мышцах, цепочкой тугих мясных шаров проходяхих по рукам.

Еще двое, – длинноволосая Коул и радист Нейд, - они тоже ничего, крепкие ребята. Если что, на них можно положиться, хотя Коул новичок, и доверие внушает немного сомнительное. Впрочем, не подводила за свои первые три операции ни разу. Это похвально.

Но к делу.

Дымящиеся развалины, которые и привлекли внимание жителей Города, и которые не так давно имели честь называться Кварталом Бедняков, а официально – ДТ-16, зияли на окраине мегаполиса огромным черным ожогом, словно темная язва в чистом организме.

Вокруг пахло жженой резиной, но вот откуда-то потянуло гвоздикой. Возможно, консервативный Вейг в другой раз и поругал бы мир за то, что никто не хочет выехать хотя бы на выходные на природу, но сейчас имитатор запахов пришелся как нельзя кстати – от гари рот полнился густой горькой слюной.

- То, что превратило все эти дома в руины, должно было быть натурально огромным, - зычно констатировал Нейд голосом доктора, выносящего неизлечимо больному неутешительный вердикт, - просто исполином!

Вейг молчал, проверяя сохранность и боеготовность персонального оружия. Пробежал ловкими пальцами по коричневой кобуре, выудил следующую свою жертву – пулевое орудие «Гончар».

Сверкнули серебристым металлическим блеском курок и дальняя часть ствола, огромный пистолет лег в ладонь светловолосого Вейга. Тот прищурился от блеска, кажущегося ярким даже для солнцезащитных очков, аккуратно закрывающих узковатые глаза.

- Не думаю, что мы многое узнаем, если будем сидеть сложа руки, как Кардж, - буркнул он наконец, заряжая недостающий патрон в магазин «Гончара», - может, пора заняться делом?

- Конкретней! – потребовал Гилрад.

- Необходимо осмотреться внимательней, а не только в этом месте.

- Еще конкретней, - грубо рыкнул черноволосый, присев на высокий камень, еще не засыпанный искалеченным материалом.

«Гончар» нырнул в кобуру. Из-за плеча, шипя испуганной кошкой, вылетел «Подавитель», крупнокалиберное автоматическое орудие, уже несколько лет как снятое с производства.

Вейг был консервативен даже в военных взглядах.

- Возможно, кто-то выжил и может дать понять, что произошло, - предположила со своего места Коул, осторожно перешагивая через завалы мусора и грязи и напряженно вглядываясь в тепловизор, - какие-то свидетели...

- Свидетелей нет! – отрезал Гилрад, - еще предложения?

- Сварить обед, - пошутил Кардж, отлистав журнал к самому началу, - «баранина с сырными тостами под крепкий сливовый коньяк»...

- Шутки сейчас неуместны, Кардж, - хмуро бросил Вейг, - что до дела, то я предлагаю возвращаться. Сначала нужно все это разгрести. Потенциальной опасности не замечено, и можно направить сюда бригаду рабочих.

Искалеченная земля напоминала клубящиеся деформированные тучи в грозовом небе. Все еще сильно пахло гарью, хотя свежий ветер уносил этот запах на юго-запад, прочь с территории Города, позволяя пропитавшемуся отвратительным запахом воздуху всколыхнуться, хоть чуть-чуть пошевелиться в раскаленном пространстве.

Был рассвет, и солнечные лучи грели слабо, но пепельные развалины и расплавленный металл так и дышали жаром, порождая температуру едва ли не выше, чем в самый знойный полдень в пустыне.

- Есть возражения?

- Нет. – Кардж захлопнул журнал и поднялся с черной тверди на ноги. – Предлагаю передышку.

- Мы ведь только начали...- попыталась возразить Коул, но остальные с укором поглядели на нее – усталость брала свое, и желание продолжать осмотр руин улетучивалось с каждым мгновением.

- Нет, - решил за всех Вейг, - поехали обратно.

Наемники, смахивая струящийся по лицам пот, побрели к своему черно-серебряному джипу. Сталь машины отражала яркий свет, словно горела в черном пламени, впитывая кровавые лучи зари, гуляющие по крыше, по земле, по остывающей резине...

От машины пахло бензином. Сейчас, на жаре, этот запах казался совершенно отвратительным, от него начинала болеть голова. Нейд, как обычно, сел водителем, сильно приподняв сиденье и закрывшись от золотистого солнца небольшой мягкой полоской малинового навеса, устроенного у лобового стекла.

Вейг заметил, какие у всех усталые лица. Жара всего за несколько часов утомила бывалых наемников, будто им пришлось несколько дней кряду гоняться за каким-нибудь контрабандистом, как это бывало раньше. Да, это были сложные дни. Именно дни, потому что ночи в то время не существовало – для них был лишь вечный, беспрерывный день, не прерываемый даже на сон, пока цель не будет достигнута. Чтобы держать себя в форме и не свалиться в разгар операции, приходилось глотать стероиды или, наоборот, использовать расслабляющие транквилизаторы, чтобы хоть как-то отвлечься от напряженной, словно колючая проволока, пронизанная электротоком, реальности. Но вот поди ж ты – сейчас напряжения как такового нет, а все выбиты из сил. Мысли путаются в голове, как руки в терновнике, и колятся, как шипы розы. Сам черт не разберет, что стряслось с этими бедняками. Был квартал, и нет квартала. За одну ночь добрую сотню ночлежек и жилищ – в пепел, в прах. И все как в воду канули.

Джип вздрогнул, зарычал раненым львом.

И заглох. Как назло, посреди гари и паленый аромат жженой резины.

Еще несколько попыток лишь убедили раздраженных наемников, что уехать им не удастся. Нейд выругался так, что Коул покраснела, точно вареный рак. Открыл ящик, полез в бесконечную путаницу проводов, плотную, как паутина, и пеструю, словно попугай.

- Все, ребят, - заявил он через минуту, - мы очень надолго застряли.

- Что там? – раздосадованно прогудел толстяк Кардж, хлопнув руками по коленям.

- Повреждения ходовой части, - выдохнул Нейд, указывая на черные дырки вместо доброго десятка проводов, - несколько часов ручного ремонта.

- Несколько? – мрачнея, уточнил Гилрад.

- Четыре-пять. Если пригоните из Города пару дроидов, можно управиться и за час. Но пешком до Города тоже немало, хоть его отсюда и видно. Особенно по этой горелой земле. Ремонт «Холави» - очень медлительный процесс. Я займусь этим.

- Говорил я, надо было брать «Хрусталь» вместо «Холави», - проворчал с заднего сиденья толстяк и подвинулся к двери, - теперь тут торчать.

- «Хрусталь» жары не переносит, - монотонно начал радист, - мы бы и досюда на нем не доехали.

- Ладно, ладно, - примирительно ворчал Кардж, выбираясь из джипа, - прямо здесь и прямо сейчас у нас начинается отпуск. Ровно до того момента, как наш стальной конь не изволит сдвинуться с места.

- Да, отдых действительно начинается, - поправив очки, согласился Вейг и вылез вслед за Карджем.

Гилрад крепко выругался, пройдясь словами по ненадежной технике и тупоголовым роботам, ее делающим, и Коул снова густо покраснела.

Попытки продолжить осмотр места прекратились минут через пять, не позже. Сознание отказывалось работать, а речи толстого Карджа об отдыхе казались очень уж соблазнительными.

Коул кисло улыбалась в ответ на унылые шуточки напарников, устало глядя на горизонт. За пределами Города, буквально в двух-трех десятках метров от границы мегаполиса, а вместе с тем и от наемников, среди сердито нависающих камней заманчиво блестела гладкая, как зеркало, сверкающая лучами дневного светила поверхность небольшого озера.

Взгляд впечатлительной девушки пригвоздило к нему, как к сокровищу. Она задорно подмигнула товарищам и кивнула на воду:

- Пусть отдых начнется с купания.

Гилрад насупился:

- Коул...может, не стоит разделяться?

- Брось, Гилрад, - оборвал его Вейг, забрасывая оружие на жесткое заднее сиденье джипа, - мне тоже осточертело тут сидеть и губить свое здоровье. Пусть отдохнет, к тому же, она еще не совсем привыкла к таким операциям.

- Здесь, черт возьми, может быть опасно! – воскликнул силач, но Коул уже удалилась, - ладно, - махнул он рукой, - пускай. Но пеняйте на себя, если что случится.

Вейг увидел, что Кардж снова разворачивает журнал, и почувствовал раздражение. Отвернулся и стал уныло смотреть на небоскребы Города, исполинскими пиками возвышающиеся вдалеке.

Как в таком мегаполисе могли прозевать исчезновение целой окраины вместе с людьми, животными, механикой и прочими современными вещами, было решительным образом непонятно.

- Ну и каша же сейчас заварится, - щурясь, проговорил он, - да такая, что мало не покажется.

И, словно убеждая себя, добавил:

- Нутром чую...

Нейд вдавил темно-синюю кнопку поглубже, заставив ее утонуть в огромном пластиковом ящике. «Холави» вздрогнул и тронулся с места.

Радист тут же остановил машину, весело хлопнул в ладоши.

- Я сделал это, ребята! – ликующе закричал он в открытое окно, - можете садиться.

Растянувшийся на горячем песке Гилрад приподнял голову и хмуро глянул на него:

- Ну наконец-то! Чего так долго?

- Знаю, знаю, уже вечер. Но что поделаешь, тут к совести не воззвать, если твой собеседник – машина.

- Ладно, садимся, - поднялся Вейг, - Кардж, когда-нибудь я все-таки подвергну твой журнал аутодафе. Или просто выброшу в ближайший мусоропровод. Поднимайся. Где Коул?

- Все еще на озере, - зевнул Кардж, - возвращается сюда каждые полчаса, так что не беспокойтесь – скоро будет.

- Надо позвать. Я не собираюсь торчать здесь лишние полчаса.

- Вот ты и зови, раз предлагаешь. Мы подождем здесь.

Вейг пожал плечами.

К озеру шел быстро, стремительными неосторожными шагами.

Вероятно, он не чувствовал тревоги, иначе бежал бы к озеру со всех ног. А может, и от озера...

Весть о пропаже Коул выбила из колеи всех, кто услышал это из уст Вейга.

Кардж ударил кулаком в землю:

- Закон подлости номер один!

- Ну как знал, ну как знал...- застонал Гилрад, подхватываясь на ноги: - Нейд, остаёшься здесь, держи оружие наготове. Остальные за мной.

Вейг бросился к машине, не открывая двери, просунул руки через открытое стекло и схватил оба ствола. «Гончар» оставил в правой руке, «Подавитель» рывком отправил в серый чехол за спиной. Кардж на ходу одевал куртку. Радист достал из ящика бронежилеты, кинул каждому по одному, потом вслед за ними бросил рации. Едва отбежав, Вейг вернулся, прихватил с собой оставленный Коул тепловизор.

Гилрад уже прыгал по каменистым завалам далеко впереди, преодолевая высокие препятствия с легкостью цирковой кошки. Его крики подгоняли наемников так же, как средневекового пленника подгонял мокрый хлыст.

- Следы есть? – бросил он.

- Не знаю, не смотрел, но ни одежды, ни самой ее нет, как сквозь землю провалилась, - скороговоркой ответил Вейг, поравнявшись с ним.

Краешек озера, куда ушла Коул, находился так близко к границам Города, что его можно было бы назвать городской территорией.

Наемники вихрем ворвались в полосу желтого песка, раскидывая его ногами. Гилрад остановился у самой воды, знаком показал тормозить. Вейг снял очки, сунул их во внешний карман, обернулся полным кругом.

Ничего.

Коул действительно как исчезла. Чуть в сторонке аккуратной цепочкой тянулись ее следы. Гилрад молча приблизился к ним, вгляделся.

- Идите сюда, - буркнул он.

Кардж и Вейг не медлили. Подошли, тоже склонились над следами, как над чем-то загадочным и доселе невиданным.

Толстяк поскреб затылок жесткими ногтями.

- Смотрите, - показал рукой силач, - здесь не только ее следы.

- Действительно, - удивился Вейг, - такое впечатление, будто кто-то шел вместе с ней. Эти следы...они какие-то слишком маленькие. Не то детские, не то...подождите. А это что – когти?

- Клянусь рогами дьявола, никогда такого не видел...- растерянно пробормотал Кардж. В его голосе звучало азартное возбуждение, какое обычно бывает у заядлого игрока, которому предлагают отыграться, - мы что, имеем дело с чем-то неизвестным?

- Кардж, знаешь, кого ты мне сейчас напоминаешь? – сердито буркнул Вейг, - сумасшедшего ученого из какого-нибудь второсортного ужастика. – Он ткнул пальцем в сторону воды. – Похоже, разгадка у нас под носом. Очередной хищник.

Резкость, с какой Вейг это говорил, заставила остальных вздрогнуть.

Толстяк отшатнулся от озера и отпрянул на несколько шагов назад по горячему песку:

- Ты что...хочешь сказать, что ее...убили?

- Да. А конкретней – съели. Не первый такой случай.

- Вейг?

- Да?

- Ты уверен в своих словах?

- Абсолютно.

Силач медленно выпрямился и прошелся дальше вдоль пурпурно-огненного краешка воды, в котором полыхало золото солнца.

Снова запахло гвоздикой. Так сильно, что аромат расстроил слизистую наемников, и во рту стало кисло от накопившейся слюны.

Вейг сплюнул в воду, а Кардж продолжал пятиться прочь. Казалось, больше всего на свете ему сейчас не хватает его журнала.

- Почему ты раньше не сказал, что в озере может быть какая-то живность? – тише обыкновенного спросил он.

- Официально факт существования опасных для человека животных не подтвержден, так как поймать или хотя бы разглядеть что-то как следует никому не удавалось. А согласно пункту пятому статьи шестнадцатой Кодекса Науки, все неподтвержденные факты считаются вымыслом и мистификацией. Мы должны придерживаться этих правил.

- Я знаю, я читал Кодекс, но...

- Скажу сразу, - бросил через плечо Вейг и потянулся за очками, - я не знал, что здесь может произойти что-то подобное. Уходим?

Кардж остановился.

- Что, так просто уйти? Твои слова – всего лишь предположение, как бы ты ни был уверен в этом.

Гилрад пошел обратно к своим, с опаской поглядывая в стороны. Несмотря на возможную опасность, его руки отдыхали в бездонных карманах салатовой куртки, в которой он обычно носил оружие.

- К тому же, в нашу задачу входит убедиться в потенциальной безопасности этого района, - поддержал он толстяка.

- Тогда к делу. – Вейг перекинул тепловизор из руки в руку. - Здесь изображены три четкие фиолетовые точки. Надо думать, это мы. Справа семь-восемь расплывчатых голубоватых полосок – сомневаюсь, что это рыбы. Эти...неизвестные субъекты уже несколько раз приближались к нам. Информация радует?

- Дай сюда!

Экран тепловизора излучал мягкий ласковый свет бриллиантового оттенка, зеленоватой тенью проектируясь на лицо взявшего его в руки Гилрада.

Подул сильный ветер, и запах гвоздики усилился до тошнотворности. По воде пошли легкие барашки волн, а ветер все мчался вдаль легким дыханием природы.

Дыханием земли.

Гилрад попятился назад, потом кинул тепловизор под ноги.

- Вейг, отойди, - скомандовал он тоном, не допускающим пререканий.

Тот нахмурился, но отошел. В руках Гилрада мелькнули отраженным светом дневного светила два широкоствольных пистолета.

Это было выразительней команды.

Ладони Вейга скользнули к оружию едва ли не быстрее, чем он подумал о вооружении. Этому он был обязан привычке. И своим рефлексам бойца.

Вода вскипела брызгами, земля тяжело вздохнула под ударом чьих-то ног.

Столп пыли.

Грязь.

Крик и боль где-то в районе живота.

Вейга отшвырнуло в сторону, кубарем понесло по песку, как резиновый мячик. Где-то в воздухе надрывно свистел, мерцая солнечным светом, выбитый из рук «Гончар».

Гигантская тень высотой с двухэтажный дом и около пяти метров в обхвате, пронеслась в сторону так быстро, что разглядеть выскочившее из воды существо не представилось возможности – в глазах оно расплылось смутным, размазанным в пространстве движением.

Донесся страшный крик Карджа. Толстяка завертело подброшенной монеткой, ударило о песок дважды, трижды, четырежды, пока он не откатился прочь от воды вслед за Вейгом, вслед за чудовищем и вслед за выскользнувшими из дымящихся стволов Гилрада бронебойными снарядами.

Скорость, с которой существо размером с небольшого динозавра бросилось за салатовые пики деревьев, не позволяла определить ни цвета, ни формы.

Гилрад навел одно из орудий в неопределенную полосу смутного движения, вжал курок в стенку рукояти.

Ствол вздрогнул, воздух снова взорвался оглушительным ревом выстрела, и пуля с тяжелым свистом рассекаемого воздуха ушла в пространство.

Поздно.

Слишком поздно.

- Извольте, - запротестовал клерк, - у нас с вами заключен контракт! Вы взялись за расследование дела по загадочному уничтожению квартала ДТ-16, и в первую очередь в ваши обязанности входило обеспечение безопасности. Так?

- Так-то оно так, - проворчал Гилрад, - но мы ожидали встретиться с объяснимой угрозой, а не с каким-то...объектом биологического происхождения, который не известен даже ученым.

Наемники полукругом обступили стол клерка компании «Джанго-7», молча внимая беседе их внегласно признанного главарем Гилрада и представителя корпорации, давшей им задание разобраться с Кварталом Бедняков.

Беседа явно затягивалась, и бессмысленный разговор утомил обе стороны.

Однако сдаваться никто не желал, и бесконечный поток речей продолжался с новыми силами, словно у спорящих открылось второе дыхание.

Вейг положил «Подавитель» на плечо и поглядывал на клерка по-собачьи, исподлобья, предпочитая не снимать очки, хотя уже была ночь. Прильнувшая к стенам охрана подозрительно наблюдала за ним, но он вел себя мирно, и чудовищный автомат, какой зачастую укрепляли на боевых роботах, пока не играл большей роли, чем декорации.

- Мы уже потеряли одного человека, - вмешался наконец Нейд, - потеряли не в бою, а из-за кого-то или чего-то, что сидело в озере. Если верить тепловизору, этих существ там значительно больше, чем показалось. Нашего бойца превратили в кровавый бифштекс, да такой, что мы не смогли найти даже тела. А ведь никто не может сказать, начало ли это потерь или все как-нибудь уладится. И не знаю, как остальных, а лично меня не прильщает вероятность стать таким же бифштексом.

- Если вас интересуют бифштексы, то ничем не могу помочь, - приподнявшись в кресле, негромко произнес клерк, - Контракт разорвать невозможно. Таковы были условия, и вы на эти условия согласились.

- Черт возьми, да повысьте же вы тогда ставку! – сорвался на крик Гилрад, и краем глаза заметил, как вздрогнула встрепенувшаяся охрана при этом восклицании.

- Успокойтесь, не надо так нервничать, - мирным голосом начал успокаивать его клерк, словно доктор, утешающий сумасшедшего, - мы вас понимаем, вы потеряли знакомого, вам нужен отдых. Мы не выставляли еще никаких сроков, и вы можете не волноваться, а успокоить расшатанные нервы...

Вейг насупился.

- Сколько можно? Вы в курсе, что наши жизни нам дороже, чем какие-то нервы? Словом, либо цена поднимается в несколько раз, либо на контракте ставится крест, и вы ищете себе других наемников.

- Зачем же так резко? – смутился клерк, - давайте так: мы повышаем цену в два раза...

- В три.

- Хорошо, в три раза, и выдаем вам немного вооружения для...устранения проблемы, а контракт сохраняется. С условием, что больше вы к нам с подобными требованиями не приходите.

Мялись наемники долго.

За окнами яркими лучами горели неоновые огни реклам, еле слышно шуршали колесами красавицы-автомашины. Небо было черное, как сажа, но в тон настроению.

После колебаний и сомнений сошлись на утроенной цене и безвозвратно получаемом вооружении. Клерк созвонился с начальством, чтобы получить добро на это решение, потом прошла недолгая процедура заключения нового контракта.

Когда наемники покидали штаб-квартиру корпорации, Нейд засомневался:

- Странное дело...я думал, они ни за что не пойдут на поблажки, и уж тем более не станут слушать наши угрозы по поводу контракта. Впервые слышу, чтобы подобное кому-то удалось.

- Возможно, они действительно беспокоятся...- начал было Кардж, но Вейг оборвал его:

- Как же, как же, беспокоятся они. Единственное, что у них на уме – это деньги, как бы пафосно и заезжанно не звучало. Нам туда. – Он указал пальцем в сторону квартала ДТ-14,. – Стоит закупиться какой-нибудь продукцией, а то еще одна такая поломка нашего «Холави», и мы околеем от голода. Переспим в машине, благо, на улице сейчас не холодно. Расходиться не имеет смысла.

Возражать ему не стали.

Впервые за этот год они делали покупки без Коул, которая всегда задерживала их, выискивая на прилавках что-нибудь поновее и попригоднее для путешествий. Но радости от отсутствия подобных задержек не было – вместо нее, наоборот, появилось какое-то непривычное и очень неприятное чувство вины. Но перед кем?

Перед ней? Или перед самими собой?

Наутро их пригласили в казарму, где выдали по автомату на каждого, одну снайперскую винтовку и один «Ризер» - слабенький гранатомет, рассчитанный больше на уличные перестрелки и операции по задержанию плохо вооруженных преступников, чем на настоящий бой.

Вейг разочарованно качал головой:

- Теперь понимаю, почему этот клерк вчера сам заговорил об оружии – таким образом он сбыл нам ненужный хлам, от которого и так пришлось бы избавиться, а денег фирмы сэкономил. Лучше бы мы требовали еще немного увеличить оплату, а оружие сами бы как-нибудь раздобыли. Ну что за мусор! Да разве это гранатомет? Им кошку поранить сложно, не то что бороться с каким-то водяным.

- Да ладно тебе, - махнул рукой Кардж, вскидывая винтовку, - какое-никакое, а оружие. Мой гладкоствольник уже давно не пригоден в драку, уж лучше хоть что-то, чем ничего. Правда, росчерк прицела великоват...

Завоняло гарью проводки.

Наемники закашлялись, пошли прочь из казармы.

Небо плакало нескончаемыми потоками воды. Лучи фар мчащихся вдаль автомобилей вонзали лезвия света в затянутое густым туманом пространство, выхватывали неровные стены дождя, телефонные будки, погасшие фонари и снова дождь, дождь, дождь, с грохотом разбивающийся о мостовую.

Все еще осматривая оружие, четверо наемников угрюмо побрели на восток, в злосчастный квартал ДТ-16, уворачиваясь от несущихся сумасшедшим потоком машин, перебираясь от улицы к улице, пока не дошли до гаража, где на платной стоянке их ждал припаркованный черно-серебряный «Холави». Внутри джипа было все так же холодно, но уютно, сухо.

Оружие прислонили к сиденьям, гранатомет положили сверху на сумки с едой.

Тронулись с места. Джип, приятно прошуршав шинами о сырой асфальт стоянки, двинулся вперед. Нейд с трудом вырулил на шоссе, обернулся:

- Надеюсь, на этот раз мне не понадобится долго ждать вашего возвращения. Угрюмо сегодня. Мокро.

Ему никто не ответил.

То было утро второго дня с того момента, как они взялись за это задание.

К озеру «Холави» подкатил незаметно, как тень. Огромный, точно скала, джип сливался цветом с застывшими развалинами домов, черными горбами вздымающимися чуть в стороне.

Телефон вздрогнул от собственного звонка, Гилрад грубо схватил его, вышел из машины на карий от прошедшего дождя песок.

- Слушаю.

Телефон долго что-то шуршал ему на ухо словами невидимого собеседника, тихо-тихо, будто речь шла о заговоре против всего мира.

Гилрад молча слушал, приподнимая и опуская плечи, чтобы хоть немного размяться. Наемники выжидали, следили за ним взглядом.

Картина вокруг все такая же безрадостная и все такая же неприятная.

На этот раз запахи будто исчезли – ни аромата гвоздики, ни запаха горелой резины.

Пусто.

Наконец Гилрад выключил телефон.

- Кто это был? – выдохнул Нейд.

- Наш...работодатель. Есть подозрение, что озеро и вправду было безопасно, а этот монстр попросту мигрировал туда.

- Но откуда?

- Из секретной подземной станции прямо под нами.

Гилрад для убедительности похлопал сапогом по сердито потрескивающему песку.

Нейд недоверчиво хмыкнул.

- Похоже на сюжет дешевого ужастика, - пробормотал он, - а что если все-таки из озера?

- Тогда придется поплавать и в нем, - отозвался со своего места Вейг, щелкнув ручкой двери.

Его сапоги глухо ударили в песок, потом сухо захрустели по нему, как по снегу.

Нейд тоже открыл дверь, выпрямился, облокотившись о крышу.

- Итак, каковы указания?

- Указание у нас только одно: устранить угрозу. Для этого нам придется как следует пошарить по базе внизу.

- Большая? – сонно зевнул Кардж, перелистывая невесть откуда появившийся в руках журнал.

- Нет. Но пустая.

- То есть, заброшенная? – отходя от машины, вмешался Нейд, - это все больше напоминает мне дешевый фильм ужасов. Там, на базе, водятся страшные монстры, которые убивают все живое...

- Прекрати, - сердито оборвал его Кардж, - и так погода мерзкая, а тут ты со своими пророчествами.

Вейг молча следил за медленным разговором, по привычке проверяя оружие. Его глаза, как обычно, заслоняли черные круги очков, хотя солнце светило тускло, лениво.

Было прохладно. Слабый ветер лениво передвигался в колышущемся воздухе, легкими потоками цепляясь за края одежды, заставляя ее тянуться вслед за ним.

Наменики собирались с мыслями.

Город следил за ними вертикальными зрачками башен, высокими черными пиками подпирающих облачное небо.

Молчание. И сырость.

Холодная, мерзкая сырость.

- Ладно. Хватит торчать здесь, - раздраженно буркнул Гилрад и потянулся к ядовито-зеленой рукояти гранатомета, - я спускаюсь вниз, смотрю, что на базе. Вы остаетесь здесь, Нейд координирует мои действия, вы, двое, охраняете его. Вопросы, возражения будут?

- Один пойдешь? – с сомнением в голосе спросил Кардж, убрав журнал в огромную черную сумку с набранным продовольствием, - а не боишься стать, как выразился вчера Нейд, бифштексом?

- Гранатомет возьму, - встряхнул оружие тот, - и автомат. И два моих пистолета. Эта компания угомонит любого.

- Да? – вмешался наконец Вейг, - а ты не забыл, что мы не знаем, с кем имеем дело?

- С обычным зверем, - храбро откликнулся Гилрад, но Вейгу показалось, что его голос чуть дрогнул, - в конце концов, не получится у меня, получится у вас. Всегда так было.

- Ну, удачи тебе, - кивнул Кардж, - без нее никак.

Гилрад приподнял руку с гранатометом в прощальном жесте и двинулся прочь, оставляя за собой вереницу глубоких ровных следов. Нейд недоверчиво покачал головой, нажатием нескольких кнопок врубил электронный сенсор.

- Нет, ну надо же, - выдохнул он, - эту базу отсюда даже наш сканер берет, а я не догадался вчера, что это такое.

Изображение с пиканьем увеличивалось, следуя малейшим указаниям ловких пальцев радиста. Кардж наклонился к нему с заднего сиденья, посмотрел на несколько разноцветных геомертических фигур, условно обозначающих вход, несколько комнат, коридоры.

- Это и называется секретная станция? – поинтересовался он, - которую может засечь любой современный радар?

- Вероятно, сломан маскировочный щит, - предположил радист.

- Подожди, - вмешался вдруг Вейг, - Нейд, где устанавливаются маскировочные щиты для подземных станций?

- На поверхности. Зачем тебе?

- А связаны ли они с защитным полем квартала, в котором расположены?

- А как же. Зачем ты спрашиваешь это?

- Все ясно. Гибель квартала ДТ-16. Цепная реакция. Сначала помехи в подземелье привели к поломкам в маскировочном щите. Эта поломка перешла к защитному куполу квартала, после чего тот попросту взорвался. Результат вы видели.

- Что? Подожди, ты хочешь сказать...

- Да, хочу.

- А как же звук взрыва? Если квартал был уничтожен...

- Квартал Бедняков слишком далеко от центра города, пусть это и городская территория. Безалаберность «Джанго-7» привела к, шутка ли, гибели целого сектора. А халатность часовых к полной безвестности.

- Вот тебе раз! – хлопнул себя по коленям Кардж, - а еще говорили, что «Джанго-7» - фирма ответственная и добропорядочная.

- У каждой фирмы есть другая сторона. У каждого города. У каждого государства и у каждого человека. У всего есть.

Рация вздрогнула, заговорила голосом Гилрада:

- Вейг, знаешь, у боевого ножа тоже есть другая сторона – им можно открывать консервы. Но это не значит, что он сделан в мирных целях. Так что хватит философствовать. Я спускаюсь.

Двери зашипели ядовитой змеей, расступились в стороны.

Лестница уводит в темноту. Спуститься по ней – не проблема.

Тут холодно. Воздух вибрирует где-то сверху, приятно шумит разгоняющий его кондиционер. Звук его работы напоминает шуршание колес автомобиля, неспешно двигающегося по сухому асфальту.

Шум.

Звуки вокруг – глубокая вселенная ритма.

Это – приглушенное щелканье старинных наручных часов со стрелками.

Это – удары его сердца.

Это – стук его шагов.

Дно. Теперь он в самом низу. Шаг вперед кажется прыжком. Нога скользит по гладкому камню, и один короткий шаг растягивается в стремительный выпад.

Не упасть.

Тут надо удержаться.

С потолка капает расплавленный пластик. Не дымится. Стоит подставить под него ладонь...так. На ощупь чуть теплый, видимо, протекает через камеру с охлаждающими фильтрами. Стоит взять это на заметку – сверху морозильник.

Справа шорох. Не нужно тревоги, это был шелест одежды.

Гранатомет в руки. Дальше стоит идти осторожнее, ведь чем дольше остаешься незамеченным, тем лучше.

Наушники передают четкий голос Нейда:

- Гилрад! Как слышно?

- Отлично, без помех. Куда мне?

- Пока что прямо. Из живых существ видно только тебя.

- Да? И как я выгляжу?

Смех на том конце связи.

Смех – это хорошо. Он бодрит.

- Гилрад?

- Слушаю.

- Третья дверь слева по коридору. Открой, взгляни. Там несколько источников тепла, попробуй осмотреть. Надеюсь, у тебя в руках не «Ризер»?

Смена оружия на автомат сопровождается все тем же предательски громким шелестом одежды. Часы стоит накрыть рукавом, чтобы было потише.

Так лучше.

Теперь все в порядке.

- Нет, автомат. Думаешь, придется открыть огонь?

- Вряд ли. Тепло угасает. Вариантов два: либо это угасающее тепло батареи, либо умирающий организм.

- Чем они тут, черт возьми, занимались? Пахнет проводкой. Горелой.

- Тише. Еще немного, и ты у двери.

Третья дверь...вот она.

Взяться за ручку.

- Эта?

- Да. Тепло угасло, теперь окончательно. Но все равно проверь.

В наушниках – шум.

Нейд терпеливо выждал, пока суматоха прекратится. Вейг и Кардж облепили его с обеих сторон, жадно вслушиваясь в слова Гилрада. Вейг еще терпелив, а вот толстяк так и норовит взять один наушник себе.

Выстрелов не слышно, значит, все в порядке. На экране сенсора фиолетовая точка Гилрада замерцала по комнате, замерла у стенки.

- Нейд?

- Что там? Пусто?

- Не очень. Нейд...тут целая бойня. Человек двадцать, не меньше. Живых не видно. Говоришь, тепла нет?

- Нет.

- Значит, мертвы...

- Как выглядят?

- Доктора в белых халатах и несколько солдат. Ты бы видел, какие у них пушки! Такие еще на роботов «Эль-901» ставят, никак не пойму, что могло тут быть такое, от чего они не смогли отбиться. С таким-то вооружением...

- Гилрад! Тише. Говори шепотом, и поменьше. Сенсоры что-то засекли.

- Что-то? Говори конкретней.

- Тише, я же просил...Гилрад, к тебе приближается что-то большое. Темно-синее, не человек.

- Проклятье...

- Нет, слава Богу, не к тебе. В четырех ярусах выше тебя, на три перехода правее.

Наушники взорвались грохотом, будто на том конце взорвалась граната.

Нейд вскрикнул, схватился за уши. Не сразу понял, что сквозь наушники ритмично полился тяжелый рок.

- Гилрад, что за чертовщина?

- Дьявол! Задел какой-то проигрыватель. Сейчас выключу.

- Нет времени! Беги!

- Что?

- Беги! Этот зверь идет на звук.

- Черта с два, что за...дверь заперта!

Все ясно. Гилрад считался незарегистрированным гостем, и двери автоматически запирали его в первой же комнате, ловя в ловушку, словно мышь в мышеловку. Проверенный способ против воров и шпионов.

Вейг сбоку что-то сердито заговорил, прикрываясь рукой от золотистых лучей солнца.

Кардж побледнел, сделав лицо белым, как свежий творог. Радист выругался не хуже Гилрада.

Сливовая полоска, обозначающая неизвестное существо, потекла в обход комнат, за несколько секунд проползла через вентиляционные шлюзы, направилась к Гилраду, гибкой чертой змеясь по коридорам.

Нейд отчаянно посмотрел на дверь, не поддающуюся под массой тела навалившегося на нее силача.

Дверь...

Проклятая дверь.

- Взорви ее к черту!

Треск.

Грохот.

Звон разлетевшейся вдребезги перегородки, стук осколков, запрыгавших по полу.

Гилрад что-то закричал в рацию, но слова поглотило гремящее пространство.

- Что? Не слышу! Повтори!

- Где враг? Есть у меня время убраться?

- Конечно, не стой на месте! Беги же, черт возьми!

Вейг наклонился к микрофону.

- Гилрад, возьми эти пушки у солдат. Не выходи в коридор, жди, пока войдет в дверь, там жарь его. – Он остановился, вслушиваясь в звуки, исходящие из наушников Нейда. – Они пулевые?

- Кто, пушки? Энергетические.

- То что надо. Зверь в двух переходах от тебя, уровнем выше. Теперь на твоем. Зверь за стенкой. Дьявол, их несколько! Гилрад! Отступай! Стреляй, но отступай!

Синие полоски замкнули комнату в круг. Их было больше одного, но смазанность их контуров на экране не давала определить четкое количество.

Существа неуклонно приближались. Было видно, как Гилрад отошел назад, прильнул к стене.

- Один, два...- послышалось вдруг в динамиках, - черт, да сколько же их тут?

- Четверо, - просипел Вейг, - или трое. Один уже в комнате. Что там у тебя? Говори же!

Треск электричества..

Гром.

Надрывное гудение генератора, передышка, снова гром.

На экране вспыхнули ветвистые молнии, комната на глазах расцветала кровавым заревом пожара.

Кардж схватился за голову. Молча, сокрушаясь от бессилия. Нейд дрожал, будто оказался на сорокоградусном морозе. Вейг сделал каменное лицо, хотя чувствовал себя не лучше товарищей.

Экран сенсора полыхал тепловыми лучами, фиолетовая точка Гилрада носилась по комнате, как бешеная, в то время как синюю полоску точно пригвоздило к правой стене.

В наушниках стоял рев и грохот, в котором невозможно было различить слова или звуки выстрелов.

- Один есть! – сообщил Гилрад, но тут же пространство на том конце связи вновь содрогнулось и грохотнуло треском, будто разорвалась граната.

Отчаянно трещал автомат.

Надрывно свистела пушка.

И бесконечный рев разрывал динамики.

Наконец все синие полоски проникли в комнату, залив ее своим цветом. Фиолетовая точка потонула в синеве расплывчатых тел.

Прошло всего несколько секунд, когда полоски расползлись из помещения по базе. Все осталось таким же, каким и было, кроме одного: на экране больше не горела фиолетовая точка.

- Я не оставлю им этого так! Я разнесу всю эту фирму по кусочкам, выужу начальника и отправлю самого туда, а потом запру и засыплю землей!

Казалось, этому бреду не будет конца. Кардж кругами носился вокруг джипа, раскидывая ногами мокрый песок и выдумывая все новые угрозы в адрес «Джанго-7».

Нейд сокрушенно качал головой, глядя то на него, то на посеревшего лицом Вейга.

Наконец, не выдержал и крикнул:

- Сядь!

Толстяк не остановился. Он словно сошел с ума, скулил, ворчал, рычал или молча кусал губы.

- Возьми журнал, почитай, - сухо предложил ему Вейг, - и не мельтеши, раздражает.

- Что же они делали на этой станции? – задумчиво проговорил Нейд.

- Даже боюсь предполагать. Ты думаешь, это дело рук «Джанго-7»?

- Не иначе. Кто так легко пошел на поблажки? Они. Кто выдал нам это задание? Они!

- Кто знает, кто знает...- покачал головой Вейг, - но нас ждет дело.

- Подожди! Ты что, собираешься...

- Да. Мы с Карджем спускаемся вниз. Нужно самим понять, что происходит, и только потом делать какие-либо выводы. К тому же, это территория Города, и нам все равно придется так или иначе иметь с этим дело.

- Это...сумасшедствие...безумие!

Вейг оглянулся на серое пространство, в котором до сих пор торчали беззубые рты угольных дыр, образовавшихся на месте домов, на тусклое солнце, скудно освещающее землю, словно старая угасающая лампа.

Вынул из чехла «Подавитель».

- Гилрад сказал, что если не получится у него, должно получиться у нас. Я тоже так считаю. Пошли, Кардж.

Толстяк невидящим взором посмотрел на него. Его глаза были стеклянные и тяжелые, как у мертвеца.

- Куда?

- За мной, - сердито буркнул Вейг и зашагал прочь от машины, двигаясь вдоль цепочки следов, оставленных Гилрадом.

- Вейг! – донесся до него вопль Нейда.

Тот не обернулся.

Продолжал идти.

Лестница была недолгой.

Уже через несколько секунд сапоги наемника глухо ударили в каменный пол.

Выданный в казарме автомат и собственный устрашающий «Подавитель» он держал перед собой, как факел или святыню.

От стен отходили клубы пара, будто кто-то тяжело дышал на морозе.

Коротким затягом набрал холодного воздуха в грудь, будто залпом выпил спиртное.

Выдохнул:

- Нейд, как обстановка?

- Лучше скажи, каково у тебя?

- Как в аду.

Его неторопливые шаги звучали гулко, едва слышно.

Вейг шел, то и дело простреливая пространство по сторонам быстрым, цепким взглядом и искрящимся лезвием света, вонзившимся в пространство из подствольной лампы.

- Где та комната?

- Ты собираешься туда? Одумайся...вернись.

- Нейд! Где та комната? Мне нужно взглянуть.

- На что? Мало видел в своей жизни трупов?

С потолка дождем падает жидкий материал. Вейг поймал на ладонь несколько капель, понюхал. Стряхнул, неспешно двинулся дальше.

Шаги.

- Кто здесь?

- Это я, Кардж! Осторожно, пристрелишь еще.

- Я думал, ты остался с Нейдом. Вдруг ему понадобится охрана?

- Тише. Тебе страшно?

- Страшно? Нет. Тревожно.

Зашумела рация:

- Вейг! Вторая дверь от тебя, слева.

- Кто-то живой есть?

- Не видно. Пусто.

- Будем надеяться на исправность сенсоров...

Толстяк облокотился спиной о стену слева от входа. Он был наспех облачен в черный бронежилет, свет фонаря, тонким лучом источающийся из вейгова «Подавителя», горел на его одежде чистым искрящимся серебром.

Вместо двери в проеме зияла дыра – а коридор был засыпан такими мелкими осколками, что не верилось, что это мог сделать слабенький «Ризер». Пара обломков дьявольскими знаменьями торчала из стены, куда врезалась, отлетая от разорвавшегося снаряда.

Вейг прыжком влетел в комнату, полукругом проведя дуло орудия по стенам и высокому черному потолку. Тут было пусто. В плане живых.

Мертвецов хватало – все, как описывал Гилрад.

Около двух десятков покалеченных тел ученых и несколько солдат в тяжелых скафандрах. Сначала казалось, что это были космонавты.

Стальные стены помещения были испещрены дырами от пуль совершенно разных калибров. Пол тоже был покрыт дырами, сперва Вейгу даже показалось, что он зеркалом отображает то, что было на стенах.

Потолок чист, если не считать круглого черного следа диаметром в человеческий рост. Судя по всему, этот ожог был оставлен мощным энергетическим орудием, какое не стыдно было бы поставить на танк.

Очевидно, раньше здесь было полно механизмов и мебели – теперь же была только труха, грязь.

Пыль.

Много пыли.

Легкий душок какого-то кислого химиката заглушал запах тел и сгоревших проводов.

- Пусто, - сообщил рации Вейг, опуская автомат, - сейчас попробую найти Гилрада.

- Вейг?

- Слушаю.

- Попробуй найти информацию в компьютерах. Было бы неплохо выяснить о случившемся, не сталкиваясь с этими существами.

- Вряд ли тут есть что-то целое. Компьютеров точно нет.

Кардж стоял в коридоре, в страхе взирая на ужасающую картину оттуда. Помещение и правда выглядело отвратительно. Как склеп.

Вейг поочередно ткнул «Подавителем» в каждый труп, переворачивая его и осматривая лицо. У некоторых такового не было, будто его отгрызли или напрочь снесли чем-то острым.

- Эта комната нас разочаровывает, - буркнул он.

- Значит, Гилрада не видно?

- Нет.

Шум помех.

Затем снова ровный голос радиста:

- Попробуй теперь отыскать компьютер. Вряд ли вся важная информация будет висеть на первой попавшеся машине, но какие-нибудь обрывки нам могут помочь.

- Хорошо, тебе виднее. Где искать?

- Попробуй команату правее. Там я вижу много хлама, может, найдется то, что нам нужно.

Долгие шаги.

Скрип двери в отдалении.

Вейг замер, плоскостью автомата остановил идущего следом Карджа.

- Что это? Нейд, я слышал какие-то звуки.

- Сейчас проверю.

Ровное гудение электрического генератора из соседней комнаты кажется спокойным дыханием стен.

Наемники стояли на перекрестке коридоров, сбивчиво мерцающих поврежденными прямоугольниками люстр, словно подмигивая людям.

Скользящий звук по потолку.

Толстяк затрясся.

- Нейд, быстрее! Есть что-то поблизости?

- Не могу понять...стой. Что-то белое. Маленькая белая полоска.

- Белая? Что это?

- Белыми точками сенсоры показывают небольших роботов, но тут полоска...- растерянно пробормотала рация голосом радиста.

Вейг вскинул оба оружия.

- Кардж, снайперская винтовка у тебя?

- Что?

- Винтовка! Она у тебя?

- А...да, да.

- Давай сюда. Ты целиться не сможешь, руки дрожат, я же вижу. Нейд, как далеко этот твой механизм?

- Совсем близко! В трех уровнях...в двух...в одном!

- Вот и отлично. Кардж, отойди подальше. Нападет – жарь, что есть мочи. За Коул и за Гилрада.

Он не успел договорить, когда постылашлся грохот, и от потолка отлепилось нечто дьявольское.

Пространство вскипело визгом рассекаемого воздуха.

Свист.

Смазанное передвижение высокого объекта ростом в три с половиной метра.

Удар по винтовке – и она, крутясь волком, уходит над плечом назад, в дребезжащий воздух.

Вейг успел дернуться вправо, скользнул рукой к чехлу. Отпрыгнул назад прямо в тот момент, когда что-то пронеслось прямо перед его лицом, разрезав воздух тонким свистом промаха.

Отчаянный вопль Карджа.

Вейг упал на спину, дважды кувыркнулся назад по холодному полу, вскочил на ноги как раз тогда, когда «Подавитель» будто по своей воле впрыгнул в ладонь.

Затрещали вылетающие пули, зазвенели по чему-то железному.

Объект остановился на месте, затрясся под градом огромных бронебойных снарядов. Брызнули искры, воздух закричал металлическим лязгом, плача и всхлипывая при каждом попаадении.

Вейг отжал курок и шокированно наблюдал, как враг отшатнулся к стенке, медленно осел на пол. Это был стальной трехметровый динозавр с лицом Гилрада.

Экран жидкокристаллического монитора посветлел. Один за другим вспыхнули индикаторы, компьютерный разум вывел на экране нехитрое требование:

«Пароль».

Загудело что-то внутри машины. Что-то мигнуло, набранный текст замаскировало черными звездочками.

«Пароль неверен».

Снова зашуршала клавиатура под человеческими пальцами.

«Пароль неверен».

- Черт! Нейд, что может быть еще?

- Помнишь слово на табло корпорации? Как ее там...

- «Джанго-7»?

- Да.

- Пробую.

Пальцы пробежали по чирикающим клавишам. Ровно восемь раз цокнули нажатые кнопки.

Загорелась зеленая надпись:

«Пароль признан»

«Открыт доступ к информации первого уровня».

«Открыт доступ к информации второго уровня»

«Доступ к информации третьего уровня заблокирован. Введите пароль для активации этого уровня».

- Черт! Какие еще пароли знаешь?

- Тебе этого мало? Открывай информацию.

- Подожди...сейчас...готово!

«Понедельник, день первый. ДНК объекта 784-ЛК введен пробному объекту Г-19. Ждем результата»

«Вторник, день второй. Результат получен почти мгновенно. Молекулы человека и птеродактиля смешаны в отношении один к двум и вживлены крысе. Полученное животное растет на глазах»

«Среда, день третий. Пробный объект Г-19 проявляет необычайную агрессивность. Дроид-кормилец уничтожен из-за его действий»

«Четверг, день четвертый. Уничтожены второй дроид-кормилец, дроид-солдат и дроид-охранник. В случае продолжения агрессивных действий подтверждается приказ об уничтожении объекта Г-19»

«Пятница, день пятый. Объект Г-19 скончался от разрыва сердца. Завезены образцы ДНК тиранозавра, смешаны с ДНК человека и вживлены крысе».

«Суббота, день шестой. Данный объект напоминает нечто среднее между крысой и тиранозавром. Масса и размер засекречены. Объекту дано кодовое имя «Ланселот»

«Воскресенье, день седьмой. Ланселот проявляет необычайные умственные способности. Похоже, этот зверь может говорить, но физиологические свойства не позволяют ему связывать слова. Это новая ступень эволюции!»

«Понедельник, день восьмой. Ланселот выпущен на свободу. Агрессивности в нем не наблюдается, посмотрим, каков он на живой природе»

«Открыта информация второго уровня»

«Суббота, день двадцатый. Ланселот по-прежнему скрывается в озере. Становится пуглив, но агрессивен, состояние близится к непонятной панике. У него прорезались жабры. Звери, в чью кровь попадает его слюна, мутируют в подобных ему существ. Рекомендуется полное уничтожение Ланселота и его выводка»

«Воскресенье, день двадцать первый. Сенсоры засекли появление на базе, Ланселот отправлен обратно в клетку. Руководитель операции отказывается уничтожить столь ценный биологический объект. Это может привести к нежелаемым последствиям. Корпорация «Джанго-7» настаивает на устранении, в случае повторного отказа прекращает финансирование. Это существо выведено для не для мирных целей, но при этом оно должно быть полностью контролируемо»

«Среда, день двадцать четвертый. Ланселот исчез из клетки. На станции боевая тревога – отсек по разработке технологий подвергся нападению внезапно появившегося выводка Ланселота. Очевидно, сам Ланселот участвует в нападении. Связь с сектором потеряна. Кто-то заблокировал выход. Дроиды отправлены на бой в дальней части базы, охранники-люди остаются у входа в базу»

«Четверг, день двадцать пятый. Это напоминает скошмарный сон или фильм ужасов. Людей ловят по одному и используют в качестве материала, в который вживляют ДНК динозавров и животных. Ведется бой за каждое тело, живое или мертвое. Если тело успевает остыть, оно становится непригодным для экспериментов. Пишет майор Д.Грелли. Мы атакованы собственными ошибками. Много тел эти мутанты все равно не могут утащить, и большинство трупов гниет по комнатам. Из свежим тел Ланселот и его выводок делает новых бойцов и встраивает их в механизмы. Сейчас идет бой в центральном коридоре. На экране стереокамер видно что-то среднее между зверем, роботом, человеком и динозавром. Все идеи как по сюжету фильма ужасов»

«Пятница, день двадцать шестой. Это конец. Попытаемся подобраться ближе к выходу. Уже несколько дней нет связи ни с поверхностью, ни с другими частями базы. Мы вот-вот падем жертвами собственной безалаберности. «Джанго-7» настаивала на разработке музейных экспонатов и крепких воинов, способных подчиняться и подчинять. Мы же создали что-то, обладающее собственным разумом и собственными целями. Похоже, это последняя запись. Генераторы взрываются один за другим. Это мы их взорвали. Знаю, что это может привести к гибели целого квартала, но, надеюсь, защитное поле устоит и не разрушится до конца. Главное – сломать установленный над базой маскировочный щит. Тогда базу могут обнаружить наемники или солдаты. Надеюсь, они заинтересуются внезапным появлением на радаре этой базы и откроют выход. Это спасет нас. Судя по всему, цель наших врагов – превратить всех нас в своих подчиненных, только тогда они смогут открыть выход. С армией, сделанной из нас самих, у них больше шансов штурмовать Город. Очевидно, ими движет звериная жажда первенства, а человеческий разум помогает в этом. Только что несколько мелких динозавров прорвались на поверхность, снова захлопнув двери буквально перед нами. Мы насчитали восьмерых. Что это? Простая разведка или уже диверсия? Миру грозит апокалипсис. Вот таков он, конец света. Мне пора. Майор Д.Грелли»

Система заскрипела и заскрежетала внутренними механизмами.

Вейг откинулся в кресле, положив «Подавитель» на стол перед собой.

- Нейд?

- Слушаю.

- Кажется, они тут устроили «Парк Юрского Периода», но не только с динозаврами. В деле замечены дроиды, животные, люди...

- Замечательно. Теперь понятно, почему пропало тело Гилрада, и почему вы обнаружили его в столь...непривычном виде. О черт! Ребята, к вам что-то движется...целая стая...

- Прекрасно. Вот и началась война между прошлым и будущим, античными динозаврами и людьми с элекропушками.

- Почему ты так спокоен? Беги!

- Я только что обнаружил те пушки, о которых говорил бедняга Гилрад...они распылят в прах любого. Я расставил ловушки по всему помещению. Вот увидишь, все обойдется. Знаешь, что у меня в руках? Протонный лучемет. Эти ребята, что побывали здесь до нас, бездельем не страдали. Тут целый арсенал.

- Где Кардж? Я не вижу его!

- Он здесь, здесь. Рядом со мной, наверно, наши тела слились на сенсорах. Далеко еще этим синим полоскам до нас?

- Около двадцати уровней. Приближаются со всех ярусов. Вейг! Ты мне кажешься слишком спокойным! Что с тобой?

- Тут было немного ликера. Все объяснил?

- Черт! Я двигаю за городской армией!

- Как знаешь. Но я уверен, что будущее победит прошлое. В конце концов, динозавры – это всего лишь шрам прошлого. Большой и незатянувшийся. Современная медицина легко избавляет от шрамов. Так же и мы с Карджем избавимся от шрамов всего Города. С «Джанго-7» поговорим потом, по-свойски...

- Что ты несешь? Ты пьян, Вейг! Все, я в Город. Надеюсь, ты меня не обманываешь, и ловушки правда надежные.

- Не беспокойся за нас. Знаешь, я только что увидел другую сторону нашего города. Он всегда казался мне таким скучным, таким неинтересным и бесвкусным...а сейчас пошло что-то захватывающее. Будто в азартную игру играю. Вот тебе и есть та другая сторона, о которой я говорил сегодня. Нейд! Тут нет никаких врагов!

- Сейчас взгляну...нет. Нет, нет, нет!

- Это ты кому?

- Молчи, алкоголик проклятый! Они обвернули вашу комнату и идут к выходу. Вейг, останови их! Нельзя допустить, чтобы...Вейг? Вейг! Ответь же!

Динамики молчали.

Нейд ударил по тормозам, вывернул руль так, что затрещали суставы рук.

«Холави» полным оборотом развернулся на месте, гася скорость, раскидал пыль и песок плотным коричневым полукругом.

- Что я делаю...зачем...надо бежать...- забормотал радист, хватаясь за телефон.

Дозвониться до военной части не хватало мощности. Нейд выругал все на свете, погнал автомобиль дальше к целым домам Города.

Пальцы машинально набрали другой номер.

- Алло, - дружелюбно отозвался металлический голос на том конце.

- Полиция! Полиция! Срочно нужны все силы...

- Ваш адрес? – прогудел робот где-то далеко, в центре мегаполиса.

- Срочно! Срочно! – твердил радист, словно пытаясь этими словами передать все, что он знал и должен был сказать о происшедшем.

- Ваш адрес? – спрашивал робот.

- Ваш адрес? – гудели колеса.

- Ваш адрес? – кричал, разлетаясь, песок.

В боковом зеркале отобразилась целая сотня тел, размазанных в пространстве в стремительном движении.

Времени не было.

Запахло гвоздикой.

Телефон вырвался из рук, вылетел в окно, запищал, звездой мерцая в воздухе. Завертелся винтом, с силой врубился в жесткий городской песок, воткнувшись, как маленький флаг.

Секунду спустя он превратился в груду дымящегося металла, раздавленный большой когтистой лапой.

«Холави» блестел солнечными лучами, гордый стальной красавец, мощный, стремительный...

И обреченный.

Еще сильней запахло гвоздикой.

Там, позади, только что погибла настоящая часть Города, существовавшая для Нейда. Та часть, в которой остались воспоминаниями отвага, мужество и выдержка. Впереди была уже та, другая часть того же города. Та, где была корпорация «Джанго-7», которая, точно черпнув идею из фильма ужасов, устроила весь этот кошмар. Там, впереди, была когда-то рождена мысль о создании, как выразился Вейг, шрамов прошлого, шрамов древности, античности. Дать динозаврам второй шанс на жизнь. Но все это было там, впереди. Там, куда джип «Холави» не успеет домчать сходящего с ума от страха радиста, и где скоро уже не останется следов человеческой жизни.

А может, все так и должно было быть? Быть может, человек и был создан кем-то для того, чтобы создать в конце концов новую форму жизни, чтобы та, устранив наконец этих неблагодарных матери-природе существ, правила потом мудро и правильно, и жила мирно, в счастье и взаимопонимании.

И возникнет новый удивительный мир, в котором будет царствовать добро, и в котором слово «человек» будет ассоциироваться со словом «демон».

И никто в этом мире не вспомнит несчастного радиста Нейда, который, конечно же, не успеет уж домчаться на своем красавце «Холави» до огромного, но грязного, порочного и скверного Города. И лишь новые хозяева вселенной будут слабо помнить о том, как они гнались за серебристо-черным джипом, расшвыривая ногами жесткий песок, с одной целью: устранить еще один злобный разум.

Скоро, совсем скоро воцарится новый, прекрасный мир.

И тогда человечество окончательно сыграет свою ключевую роль в истории этой вселенной.