Маскарад - маски в ряд

Воскресенье, 3 июля 2011 г.
Просмотров: 3876
Подписаться на комментарии по RSS

- Ты как, в форме? - спросил Тридцатый и подал Нежнонюху голову пса. - Это тебе для полного комплекта.

Ничего так себе маска, симпатичная: белый, с коричневыми пятнами искусственный мех - добродушная морда, длинные мохнатые уши и чёрный выпуклый нос, почти как настоящий.

- Ну вот, истинная ищейка! - восхитился начальник. - С носом осторожнее, в нём всё дело. Технари вставили туда датчики, приводы расположены как обычно... Ну, сам разберёшься, не маленький. Визитёр сегодня не простой, - и усмехнулся, - да когда они были простыми-то? Откуда прибыл - неизвестно. Вообще мало что известно: информационная структура невыясненной природы. Обладает псевдобелковой полиморфной оболочкой, может перестраиваться произвольно, принимать любые обличия. Или почти любые, но в нашем случае будет, конечно, похож на человека. Ближайшая земная аналогия - вирусы, но визитёр не встраивает свою информацию в нужный объект, а, наоборот, сорбирует её. По-русски говоря, ворует.

Нежнонюх уже нарядился в просторную робу тех же цветов, что и маска, и сейчас осторожно расправлял приводы анализатора. Их предстояло ввести глубоко в носовые ходы, и мир сразу запахнет по-другому.

- Ну а где мы находимся - сам понимаешь. Корпорация «Пропея», информационные технологии, в том числе и оборонные. Бал-маскарад проводят на третьем этаже, а начиная с шестого у них лаборатории. Там новая программа запущена, по словам заказчика крайне перспективная и не для посторонних глаз. Мы полагаем, что визитёр прибыл именно ради неё, но сорбцию допустить ни в коем случае нельзя.

Начальник подал, а Нежнонюх вложил в ухо крошечную капсулу наушника. От него на тончайшей, паутинного вида гарнитуре отходила капелька микрофона.

- Работаете тройкой по обычной схеме: ты должен обнаружить чужого. В датчики ребята из техотдела забили эталон. Информация, конечно, крайне скудная, но что имеем. А потом по знакомому сценарию - наводка, Дальноглаз визуализирует и подтверждает, Твердоручка пеленает.

- Они тоже в нарядах?

- А то, - хохотнул Тринадцатый, - визуальщик твой нарядился капитаном дальнего плавания. И как положено, на груди у него бинокль. Только не бинокль это, а визуализатор. Твердоручка в костюме Железного Дровосека. Сказку об Изумрудном городе помнишь? Ну вот... В руках будет держать муляж топора, а внутри - узконаправленный привлекатель третьего поколения. Так что спеленаете, не впервой.

Начальник потёр пальцем седеющий висок:

- И вот ещё что, Нюх, чужак может оказаться поганкой. Технари говорят, от него всякой подлости ожидать можно, фокусов каких-нибудь нехороших. Негуманоидная раса, свойства не изучены, вы осторожнее там... Что ещё... Передатчик на сей раз двухканальный, но с полным экранированием. Ни одна живая душа не услышит, кроме партнёров. Твой позывной, как всегда, «первый», Дальноглаза - «второй», Твердоручки - «третий», а щёлкнешь тут, - и он указал кнопку на маленьком, размером с зажигалку передатчике, - свяжешься со мной. Буду внизу, с группой поддержки. Ну, давай, ищейка, в зал...

Нежнонюх нахлобучил маску и осторожно ввёл в нос приводы - мягкие присоски жадно впились в слизистую. Потянул носом - от Тридцатого резко пахнуло бужениной (притом чеснока явно не пожалели!) и пивом (чешское, тёмный сорт). А ещё табачным перегаром (опять курил, а ведь врачи ему запретили!) и терпким потом. Волнуется... Что делать, все мы волнуемся.

Он выскочил из комнатушки, где надевал амуницию, - тесной, заставленной щётками, швабрами, вёдрами - в пустой коридор второго этажа, и устремился к лестнице. Здесь сплошным потоком шли: пираты, роботы, инопланетяне. Феи, фрейлины, пейзанки. Юные эльфийки, остроухие и длинноногие. Цыгане, гусары, кузнецы и бродяги в немыслимом рванье...

На него навалились: сладковатое благоухание духов и терпкий, с холодком дух одеколонов, краски и румяна пахли с едва уловимым химическим оттенком, а ткани нарядов и пудра париков - временем и нафталином. Щекочущий ноздри аромат разгорячённых тел, испарины и адреналина - радостное возбуждение и нетерпеливое предвкушение праздника. Маскарад.

Обвал запахов был сродни какофонии звуков - оглушал, кружил голову, рассеивал внимание и путал мысли. Но постепенно острота восприятия притупилась, рецепторы привыкали, толпа начала пахнуть неким общим фоновым амбре. Лишь иногда - от кого-то вдруг вкусно нанесёт кофейком, а некто волнами разольёт вокруг себя благовоние мяты.

С потоком гостей Нежнонюх влился в зал - огромный, просторный, светлый от огней сотен неоновых ламп. Посреди зала красовалась гигантская ель: вся в легкокрылой мишуре, сиянии игрушек и золотых звёзд, перемигивании гирлянд. Сразу запахло хвоей и мандаринами. Он знал - где-то в другом конце зала накрыт фуршет. На столах, наверняка, много вкусных угощений, но пахло почему-то именно мандаринами. Как в детстве...

Нежнонюх растворился в людском коловращении.

- Второй, второй. Где ты там, отзовись, - забубнил он в микрофон.

- Слышу тебя, первый. Здесь я, у ёлочки. Выгребай к колоннаде... - откликнулся визуальщик. Слышно было отлично, будто партнёр говорит прямо в ухо.

Поисковик нашёл глазами колонны, двинулся в нужном направлении. Зал пестрил нарядами зверей. Особой популярностью пользовались кошачьи всех мастей: львы, тигры, гепарды, да и домашних Мурок хватало. На втором месте шли зайцы с кроликами - оно и понятно, год такой. Мелькнул редкий крокодил, а рядом кто-то мохнатый, разглядеть которого Нюх не успел.

Вот! Капитан: китель с иголочки, фуражка с огромным «крабом», белоснежный воротничок и галстук. И совершенно дурацкий парик - из-под фуражки торчат прямые и жёсткие, как солома, искусственные волосы почти до плеч. Ясно, нужно было спрятать гарнитуру рации. Ну, и бинокль... Который совсем даже не бинокль.

- Вижу тебя, второй, - выдохнул ведущий тройки.

- Аналогично, первый.

- Как обстановка?

- Всё пока тихо. Жду наводки.

- Жди. Третий, третий... Где ты, Твердоручка? - Нежнонюх зашарил глазами по залу в поисках последнего участника группы.

С некоторых пор в том, что раньше считали полтергейстами, аномальными явлениями и прочими необъяснимыми наукой фактами, учёные стали распознавать вторжение в земное пространство чужеродных сущностей. Не в каждом случае, но часто. То ли являлись они из далёкого Космоса, то ли из других измерений, по этому поводу шли нескончаемые споры.

Сущности имели разные формы и различное содержание. В каждом случае явления эти тщательно расследовались и изучались. Нынешний, например, информационный сгусток, облепленный псевдобелковым фантомом, и, по утверждению начальника отдела, прибыл он явно с недружественными намерениями. Но в тонкостях будут разбираться высоколобые, им и карты в руки.

Нежнонюх же должен обнаружить пришельца. Он поисковик, «ищейка», при этом обонятельного, то есть самого высшего уровня. Именно запах, заложенный в анализаторы в виде эталона, помогает в первую очередь отличать людей от нелюдей. Визуализаторы лишь подтверждают находку, после чего следует целеуказание, и в дело вступает боец. Его задача обездвижить чужака, а оперативники заключат сущность в специальный контейнер.

- Третий, я первый. Как слышишь?

- Слышу, превый, слышу...

- Где ты, Ручка?

- Около фуршета...

Ну вот, нашла время. Эту особенность Твердоручки - перекусывать в любой удобный момент - знали все сотрудники отдела. Вообще, назвать её девушкой хрупкой и женственной было трудно. Два метра роста позволяли свысока смотреть на многих мужчин, девяносто килограммов тренированных мышц - доказывать свою правоту не только с помощью логических аргументов.

Девчонкой мечтала об армии, о лихом спецназе, чтоб камуфлированная бандана на голове, разгрузка на высокой груди и устрашающего вида пулемёт на боку. Чтоб каблуком кованого ботинка в лоб врагу - искры из глаз, кровь из ушей! Но не сложилось. Однако девушка готовилась, тренировалась, обивала пороги, и добилась-таки своего, хоть и в несколько ином роде. Все новинки и чудеса боевой техники, все самые последние разработки были теперь в полном её распоряжении, а противниками числились враги рода человеческого.

Нежнонюх оценил обстановку. Людской водоворот кружился вокруг ёлки. Все вновь прибывшие обязательно подходили к красавице, будто отдавая дань: празднику, торжеству, традиции. Значит, и визитёр подойдёт, не захочет нарушать логику землян, выделяться из толпы. И искать его нужно здесь.

- Третий, выходи ближе к центру зала.

- Поесть не даёте...

- Потом поешь. Найди нас, держи в поле зрения.

Он двинулся сквозь толпу, мимо оживлённых смеющихся людей.

- Собака, а собака! Давай с тобой дружить?!

Обернулся, может немного резче, чем хотелось бы. Рядом стояла девушка: невысокая, симпатичная, со смеющимися озорными глазами. Из наряда только мохнатая рыжая жилетка поверх короткого платьица и беличьи ушки. Пахло от неё яблоком.

- Гав! - шутливо ответил Нюх. - Я бы и рад дружить, Белочка! У меня и кличка, гав! - Дружок... Только вот жду Мышку-Норушку, уж не взыщи...

- Ну и ладно, подумаешь! - скорчила гримаску Белочка. И нырнула в хоровод костюмов. Только и успел заметить Нежнонюх, что она чуть прихрамывает. Жаль, симпатичная девушка, и если б не задание...

И тут пахнуло: затхлым, гнилым, порченым. С отвратительным сладковатым привкусом. Так, наверное, втекает в ноздри удушающий яд фосген - тонким ароматом подопревшего сена, затаившейся смертью. Эталон! - даже не понял, а угадал он, сразу и безоговорочно, каким-то шестым чувством - сработал эталон!

Никто из «ищеек» не знает заранее, на что будет похож новый запах и какой оттенок поможет найти визитёра. И каждый всегда его узнаёт. Специфика работы.

Он начал строить вектор. Все остальные ощущения притупились: Нежнонюх мотал головой, поводил игрушечным собачьим носом, втягивал воздух, прокачивая волны запахов через своё полумеханическое обоняние. Фисташки с пивом, «Фаренгейт», дорогой коньяк - отсекаем! Мужчина в наряде льва, Красная Шапочка, мушкетёр - не то! Снова мелькнула Белочка, пахнуло яблоком - в сторону, не до того...

Трубочный табак, ванильное мороженое, лак для волос... Нептун с трезубцем, скелет со светящимися косточками, маленькая разбойница из «Снежной королевы»... Мелькание лиц, масок, костюмов - пёстрая лента... Вот! - острая нота ласковой погибели, сеновал после дождя, удушливое пробуждение от сладко-прелого сна.

Появился некто высокий в наряде Чеширского Кота. Нескладный, приплясывающий в раскачку. Или Нежнонюху только показалось, что в движениях есть что-то механическое? Может, просто выпил человек лишнего? Только и визитёр будет имитировать всё до мелочей: опьянение, безудержное веселье, обычное поведение гуляки на маскараде. Но есть запах. И визуализация...

- Второй! Второй! Осматривай Чеширского Кота! Подтверди идентификацию!

- Вижу Кота, первый. Приступаю.

Дальноглаз принял позу капитана на мостике, поднёс к глазам бинокль и взялся осматривать танцующих людей. Рядом с ним вырос двухметровый Железный Дровосек. Наряд больше напоминал доспех средневекового рыцаря: атлетическая фигура Твердоручки, вся в блестящем металле, с гигантской маслёнкой на голове и чудовищным топором в руках. Который совсем даже и не топор.

Нежнонюх поменял позицию и вновь шумно потянул воздух. Гаванские сигары, ямайский ром, какой-то резкий незнакомый дезодорант, карамельки... Девушка в наряде тюльпана, мужик с веслом, наверное, венецианский гондольер, ещё кто-то белесый, ускользнувший из поля зрения... И опять - Кот! запах фосгена! нетвёрдая походка!

- Мальчики, вы его подтверждаете? - вклинилась Твердоручка. И пошутила на свой лад: - Дайте-ка я его электрической дубинкой!..

Как работает привлекатель, Нежнонюх не знал. Да и не задавался целью узнать и разобраться: вроде формирует магнитный кокон вокруг информационной структуры чужака. Или не магнитный, а электронный, или ещё какой-то... Пусть в этом разбираются технари. Или Твердоручка. Главное, оружие надёжное.

- Третий, не торопись! - попридержал воительницу поисковик. - Второй, что у тебя?

- Пока чёткой картинки нет. Устойчивого подтверждения эталона тоже. Дай время.

- Хорошо, смотри в оба. Выхожу на третью позицию...

Он опять сместился. Инструкция требовала «обнюхать» объект с различных сторон, желательно с трёх, и убедиться на все сто. Привлекатель, в случае воздействия на биополе человека, мог принести ему непоправимый ущерб. Даже убить на месте.

Поисковик втянул воздух. Пахнуло резко и отчётливо, но... Чеширский Кот продолжал пританцовывать и двигаться вокруг ёлки, только стал он вдруг пустым. Пропала полнота и насыщенность запаха.

- Есть эталон! - забился в ухе голос визуальщика. - Нет... Стой! Изображение размывается... Первый, ты чувствуешь его?

- У меня та же история, теряю запах!

- Мальчики! Что за игры?! - заволновалась Твердоручка. - Объект подтверждён или нет?

Дьявол! Визитёр уходил из фантома, бросая псевдобелковую куклу на произвол судьбы! Теоретическая возможность информационного перетекания технарями отдела предполагалась, но на практике никто с подобным ещё не сталкивался. Оболочка побродит недолго, и тихо угаснет где-нибудь в укромном месте. Но сам визитёр?!

Сейчас ему срочно понадобится другой носитель. Вряд ли он станет лепить новую личину, скорее использует уже готовое... А это только окружающие люди.

Неожиданно в поле зрения появился ещё один Чеширский Кот, двигающийся в направлении, противоположном первому. А потом и третий, направляющийся к выходу из зала, к лестнице. И каждый имел оттенок эталонного запаха, но лишь оттенок. Нежнонюх не сомневался - визитёра внутри нет. Где ж ты?!

- Первый, я второй, - тут же откликнулся визуальщик. - Вижу трёх Котов, идентифицировать не могу. Подтвердить эталон не могу.

Голос Дальноглаза оставался совершенно спокойным, даже монотонным. Он конечно настоящий профи, подумал поисковик, с неистощимой выдержкой и крепкими нервами. Может даже, слишком крепкими, на грани равнодушия. Набирают-то в отдел рядовых граждан, ориентируясь, прежде всего на определённые способности. Например, - видеть в картинке визуализатора то, что другим недоступно, но по этой же причине люди собираются здесь разные.

- Второй! Это фантомы! Дальноглаз, ты же успел ухватить визуализацию! - ищи по залу! Смотри вокруг, дорогой! Он должен быть где-то здесь!

Народ отпрянул от ёлки. В освободившееся пространство вплыли Дед Мороз со Снегурочкой, оба держали микрофоны. Дед густым басом принялся поздравлять гостей с наступающим праздником, Снегурочка вторила нежным голоском. Публика радостно аплодировала.

Нежнонюх метнулся по залу. Плотность толпы перед поздравляющими резко возросла, люди стояли теперь бок о бок. Запахи перемешались, отделить один от другого стало невозможно. Скопление человеческих тел издавало единый мощный букет, в котором тонули все оттенки и нюансы. Он растеряно пробирался среди масок.

Дед Мороз заговорил тоном выше. Нежнонюх не вслушивался, что-то связанное с пожеланиями на будущий год, но тут толпа загудела радостно, и свет погас. Бешеным кручением острых лучей ударил по глазам стробоскоп, а потом в зале вспух фиолетовый шар. И тут же лопнул с громким хлопком и в фонтане алых искр.

Толпа восторженно ахнула, задвигалась живой стеной, зашевелилась как фантастический организм - многорукий, многоногий, многоголовый... Светошумовые петарды! Сюрприз, новинка, безопасное, но шумное и яркое зрелище для закрытых помещений. Следом за фиолетовым последовал зелёный всполох, потом двуцветный - жёлто-оранжевый, и вновь фиолетовый. Громоподобные раскаты метались в ограниченном объёме зала.

- Первый! Визуализатор сдох! - тон доклада Дальноглаза не изменился ни на гран. - Петарды излучают в ультрафиолетовой зоне спектра, прибор работает там же. Фильтры не выдержали нагрузку...

- Первый! Второй! Вы что, цель совсем потеряли? - в голосе Твердоручки звучало явное неодобрение. - А я и дальше буду тут слоняться как дура?..

- Ребята, спокойно... - попытался урезонить партнёров Нежнонюх.

- Первый, выхожу из игры, - монотонно пробубнил Дальноглаз. - По инструкции при неработающем визуализаторе не имею права оставаться в операции...

- Да дайте же цель, наконец! - разбушевалась не на шутку дама с топором. - Первый, ты же нюхал - где объект, чёрт тебя дери?!

- Сейчас, ребята, дайте осмотреться!..

Сумасшествие экзотического шоу закончилось также неожиданно, как и началось. Зажёгся неоновый свет, из динамиков хлынула какая-то популярная песенка. Гости начали плясать, кто во что горазд. Веселье получило новый толчок, и теперь продолжалось с удвоенной силой.

Нежнонюх видел, как Дальноглаз снимает с шеи бинокль и направляется в сторону выхода. Конечно, инструкция есть закон - ни шагу вправо, ни полшага влево. Мелькнула в проёме двери спина капитана дальнего плавания, одним партнёром стало меньше.

- Да и пусть катится! - зло проговорила Твердоручка. - Нюх, - голос её зазвенел, - в прошлый раз визитёр чуть не ушёл. Помнишь, как это было? Всё из-за твоей нерешительности. Я не желаю больше краснеть перед Тридцатым! Соберись, ищейка, дай объект!

За три года работы в отделе бывало всякое, и неудачи в том числе. Бывало, тройке не удавалось точно определить визитёра, бывало, не получалось вытащить его из толпы. Существовали и другие методы поиска - группа поддержки, облава, сканеры. Если цель того стоит - навалятся скопом, найдут и обезвредят, куда он денется! Но оружие бойцов опасно не только для сущностей, для людей тоже. В определённом проценте жертвы среди «мирного населения» заложены в любую крупную операцию: лес рубят - щепки летят. Только это не пустые деревяшки, а человеческие жизни.

В голове образовалась пустота. Нежнонюх потерянно смотрел на веселящихся, пляшущих людей, когда в поле зрения вновь оказалась Белочка. Те же ушки с кисточками и рыжий жилет, та же задорная улыбка, только к свежему яблочному духу примешалась какой-то новый оттенок. Другим стал запах, хоть и совсем чуть-чуть, но - другим.

Говорят, фосген может пахнуть и подгнившими яблоками.

Привкус едва тянул на эталон и был столь тонок - почти неуловим, - что поисковик отчаянно засомневался. А ну как ошибка? В таких условиях всякое может показаться - ни уверенности в точности анализа, ни визуального подтверждения! Потянул воздух ещё раз - плотная стена запаха, все перемешалось и всё очень спорно...

Нежнонюх рванул с головы бесполезную маску. В носу отдалось резкой болью - эх, маскарад! Вытер пот со лба, огляделся. Не скрываясь уже, поправил гарнитуру передатчика. Девушка находилась рядом, он хорошо видел, как она отплясывает под оглушительную музыку. А ведь хромала... Он это отчётливо помнил, ещё пожалел мимолётно, а сейчас вон как пляшет - никакой хромоты, куда что делось.

Подскочил Пьеро с набеленной физиономией, принялся что-то задорно ей втолковывать, попробовал взять за руку. Отшила - с чего бы? Почему молодой симпатичной девушке не подурачиться в весёлом хороводе?

Все неясности легко объяснялись эффектом перетекания. Визитёр, используя донорское тело, может наделить его на время некоторыми новыми способностями. Исправить незначительные дефекты - убрать, к примеру, лёгкую хромоту. Были прецеденты.

- Третий, будь наготове. Рядом будь, кажется, я нашёл...

- Господи, ну наконец-то! Уж и не чаяли! Кто? Только покажи.

Дровосек замаячил на заднем плане, угрожающе перехватывая свой устрашающий топор.

Но и напускать на неё вот так сразу Твердоручку было невозможно. Применять оружие пока нельзя - девушка не виновата, что визитёр избрал её. Сущность нужно вытянуть наружу, но как?! С каждой минутой чужак захватывает контроль над донором всё плотнее, скоро доберётся до нервной системы, сознания, и тогда Белочка перестанет быть человеком.

- Первый, дай объект! - вновь прорезалась Ручка. - Что ты там вензеля выписываешь?!

- Не торопись, третий. У нас незадача. Визитёр присосался к человеческому телу. По сути, это заложница. Её нужно освобождать...

- Ты знаешь, как это сделать?

- Пока нет, я думаю.

- Тогда думай быстрее, первый. Приказ у нас однозначный - спеленать чужака. При необходимости - уничтожить. Никаких двояких толкований...

- А если я ошибаюсь?

- Ты знаешь, как решаются сомнения в нашем деле.

Водилось такое за девушкой - отбросить сомнения! - натиск, напор, удар! А может в критических ситуациях порой просто сдают нервы. Хоть и осматривают их всех регулярно психологи, хоть и беседуют задушевно часами, а в боевой обстановке могут вылезти совсем другие тараканы. Как бы то ни было, Твердоручка склонна доказывать свою крутость при каждом удобном случае. Доказывать, может быть, себе самой, но Белочка-то здесь при чём?

- Не торопись, третий, - как можно спокойнее проговорил в микрофон Нежнонюх. - Белка среди гостей, вокруг люди, применять оружие в такой обстановке ты не имеешь права.

- Так вытащи её из толпы! Вымани, выведи, сделай что-нибудь... Или это сделаю я.

Как? Как вытащить визитера?! Здесь, сейчас, в этой праздничной развесёлой колготне - что может отвлечь девушку? Заставить её потянуться, оторваться от прилипчивой сущности?

Нюх считался среди «ищеек» одним из лучших. Командиром тройки он был скорее номинально, по признаку более тонкого способа обнаружения объекта, но армейской дисциплины в отделе не придерживались. Людей набирали сюда по способностям, каждый считал себя специалистом в своей области, и не без оснований. Поэтому приказывать он не мог - ни визуальщику, ни Ручке.

Оставалось выпутываться из трудного положения, полагаясь на собственное чутьё и сообразительность. Звание лучшего трудно заработать, но ещё труднее доказывать - ежедневно, ежечасно, в любой момент, когда понадобится. Так что, думай, ищейка.

Чеширский Кот. Бывший Кот... «Говорят, не повезёт, если чёрный кот дорогу перейдёт...» - вспомнилась старая песенка. Ретро - это сейчас модно. Почему кошка, перебежавшая дорогу, - плохая примета? Нежнонюх вспомнил, что у ребят, занимающихся биоэнергетическими проблемами, есть этому объяснение.

Биополе кошки резонирует с человеческим. Пересечение двух полевых структур под углом, близким к прямому, грозит информационными сбоями. Но если о кошке человек не заботится, то о себе, любимом - всегда. Отсюда все эти приёмы: обходить неприятное место, плеваться через плечо, или что там ещё есть...

На человеческое биополе кошка воздействует, а на информационную структуру визитёра? И если это информация в чистом виде, а принципы её передачи и хранения едины... А почему именно кошек допускают к больным местам на человеческом теле? В Отделе служит Светлана Свет-не-Мил, так у неё кисок целый выводок. Всех знакомых перелечила, сплошь хвалебные отзывы. С одной стороны - угроза, с другой - спасение, избавление от боли.

Белочка прихрамывала, значит, болеет или болела. Может, так и лечилась?

- Первый, я третий. Вижу её, эту Белку. Готова пеленать.

- Подожди, третий. Приказываю быть в готовности и ждать.

- Смотри, Нюх, не ошибись.

Поисковик извлёк передатчик и нажал кнопку связи с командиром:

- Тридцатый! Тридцатый! Ответь первому!

- Слушаю, первый. Что там у вас?

- Тридцатый, срочно нужен котёнок! Срочно! Свет-не-Мил может помочь, она знает в этом толк...

- Света сегодня в группе поддержки, здесь рядышком.

- Тридцатый, времени в обрез!

- Погоди...

Он увидел, как Железный Дровосек, перехватывая грозное своё оружие, меняет дислокацию. Заходит объекту сзади и сбоку, выбирает позицию. Движется вроде неторопливо, но выверено до миллиметра. Как там у них - дистанция-фокус-экспозиция?

- Первый, я - Тридцатый. Через минуту кот будет в зале. Лови...

Дровосек тем временем остановился. Под глуповатой маской - две гайки и рот щелью - сузились, прицеливаясь, - Нюх будто видел это воочию - серые глаза. И в следующий миг Ручка перехватила свой декоративный, совсем не страшный с виду топор так, как дровосеки его обычно не держат - вперёд топорищем...

Нежнонюх рванулся и занял позицию, перекрывая Твердоручке линию огня. Белочка беспрестанно двигалась, смеялась и плясала, и поисковик принялся пританцовывать рядом, наблюдая за тем, чтобы быть всё время между двумя девушками. Он и не заметил, как хаотичное, на первый взгляд, передвижение привело его и Белочку к краю праздничной толпы, туда, где она редела и распадалась на отдельные группы.

- Первый! Уйди с линии огня! - забился в наушнике злой голос Ручки. - Цель изолирована, я сниму её одним ударом!

- Погоди, Ручка, могут пострадать люди!

- Не глупи, у меня узкофокусный привлекатель. Рубану по среднему уровню, и всех делов!

- Ручка, стой! Ещё минута! Я запрещаю!..

- Прочь! Миндальничать будешь после операции!

Белочка неожиданно прекратила танцевать и целенаправленно, быстрым шагом, - почти бегом припустила к выходу. Поисковик семенил в двух шагах, продолжая прикрывать её от изготовившегося третьего номера.

И тут впереди образовался, будто чёрт из коробочки, капуцин. В балахоне до пят, с широченными длинными рукавами и низко надвинутым капюшоном, так что и лица не разглядеть.

Капуцин отвесил шутливый низкий поклон, привольно махнув рукой от плеча до самого мраморного пола, и там, где только что прошлась плавная эта дуга, как по волшебству, появился котёнок.

Белый с серыми пятнами, жалкий, испуганно-взъерошенный. Он выгнул спинку, попытался грозно вздыбить шёрстку и жалобно мяукнул.

- Нюх!.. С дороги!.. Стреляю!..

Белочка словно споткнулась. Бег её остановился, и в какой-то миг он подумал, что воительница таки пустила в ход свой инструмент. Но лицо девушки стало удивленным и радостным, распахнутые глаза остановились на котёнке. Она присела и потянулась к испуганному животному:

- Маленький!.. Ты откуда здесь взялся?..

В следующий миг что-то сверкнуло за её плечами - как если бы солнечный зайчик мелькнул и исчез, или блик на воде. И облачко невесомого пара взметнулось в воздух и растаяло. Нежнонюху показалось, что пахнуло сладковатой прелью.

Но это, конечно, только показалось - без анализатора и эталона нос его ни чем не отличается от носов обыкновенных людей.

- Ручка! Видела?! Огонь!

Привлекатель снаружи совершенно незаметен в применении, внешне выстрел ничем не проявляется. Только капуцинов вдруг оказалось двое. Один из них тащил в руках огромный старинный фолиант в обложке из потёртой свиной кожи с медными застёжками. Контейнер.

- Иди ко мне...- девушка взяла котёнка на руки. - Замёрз? Сейчас я тебя согрею.

Капуцины вдвоём ухватились за свою книгу, синхронно присели, выдали немыслимое танцевальное па. Фолиант на секунду раскрылся, - луч света отразился от никелированного нутра, - и тут же захлопнулся. Капуцины ещё встали-сели, махнули руками-ногами, обозначая некий странный танец, и растворились в толпе, будто их и не было.

- Готово дело, первый, - довольно промурлыкала Ручка. - А то погоди, погоди... Всем спасибо за внимание. Пойду, перекушу.

- И тебе спасибо, третий. Отдыхаем.

Только сейчас он заметил, что всё это время сжимал в руке плюшевую собачью голову. Белую, с коричневыми пятнами и длинными мягкими ушами. Из маски сиротливо торчали приводы, присоски на концах окрасились розовым. Нежнонюх нахлобучил маску на макушку, так, чтобы лицо оставалось открытым, и подошёл к девушке.

- Белочка, а Белочка! Давай с тобой дружить?

- Так я же предлагала, а вы, Дружок...

- Тогда у вас не было этого чудесного котёнка.

- Собаки ж вроде кошек не любят?

- А я особая собака, - гав! - и мечтаю дружить с белками и котятами.

- Ну, давайте попробуем...

Некто в маске кролика, беззвучно материализовавшись рядом, поднёс Белочке чудесную алую розу. И тут же исчез, но почему-то Нежнонюху показалось, что фигурой даритель походил на Тридцатого. А впрочем, какая разница?