Машина

Воскресенье, 28 ноября 2010 г.
Просмотров: 4936
Подписаться на комментарии по RSS

Мягкий ворс ковра делал шаги почти бесшумными. Ник осторожно ступал по красивым узорам. Молодой человек не крался, но шел медленно, готовый в любой момент вступить в бой. Хлоповик в его руке застыл на уровне чуть выше пояса и, словно стрелка компаса, указывал на дверь в конце коридора.

После того, как захлопнулись массивные железные ворота и Ник прострелил пульт управления, наступила непривычная тишина, словно безумный бой по ту сторону железной завесы, свист смертельных игл, запах пороха являлись частью другого мира. Юноша продвигался вперед в абсолютной тишине, нарушаемой лишь его дыханием.

В конце коридора он задержался. Рука неспешно легла на одну из ручек, молодой человек чуть приоткрыл дверь. А затем резким движением толкнул ее и сразу присел. Мушка хлоповика взлетела на уровень глаз и заметалась по просторной комнате. За доли секунды хищный зверь прицела обнюхал стены, стулья, шкафы и замер напротив массивного стола, за которым сидел человек.

Рука молодого человека напряглась, казалось еще секунда, и быстрая игла позволит насытиться зверю хлоповика очередной жертвой, как тишину нарушил тихий голос:

- Я ждал тебя несколько последних лет, но ты не особо торопился.

Ник поднялся, сделал шаг вперед и быстро оглядел комнату.

- Мы одни, - продолжил хриплый голос, - можешь закрыть дверь, гостей больше не будет. Пульт управления воротами, как понимаю, ты сломал. Чтобы их открыть потребуется не один час, так что времени у нас достаточно.

Молодой человек опустил хлоповик и смог рассмотреть владельца хрипловатого голоса.

За столом, в большом кресле с высокой полукруглой спинкой сидел человек, от которого зависели миллионы жизней. Седой старик в красном шелковом халате, с лицом, изрезанным морщинами и чуть печальными глазами, взгляд которых, казалось, был знаком с детства каждому жителю. Он следил за подданными с огромных плакатов, личных трансляторов и даже снился во снах, повинуясь импульсам секретных передатчиков, новой разработки научного центра империи.

Владелец усталого, но одновременно рекламно-мудрого взгляда не нуждался в особом представлении. Каждый смотритель систем труб проклинал его. Каждый работник пищевых заводов ненавидел и желал смерти. Каждый участник сопротивления втайне надеялся, что тот умрет именно от его руки. Перед молодым человеком сидел ненавистный всеми император. Безжалостный тиран и он же главный конструктор империи, носившей имя Машина – огромного железного монстра, где жили и работали миллионы людей.

Машина напоминала гигантский муравейник, внутри и снаружи которого непрерывно возводили новые этажи, тянули трубы, прокладывали дороги, увеличивали, расширяли, постоянно перестраивали, возводили новые заводы, мастерские, а из недр земли извлекали горы металлосодержащих руд. Процесс постройки не затихал ни на секунду. За этим следили империалы, армия императора. Жестокие и бездушные солдаты, готовые беспрекословно исполнить любую его волю, не задумываясь особо над моралью и справедливостью приказов.

Но никто из них не мог сейчас придти на помощь. Тонны высокопрочного металла стояло на их пути. В большой, богато обставленной комнате находились всего двое. Седой старик в красном шелковом халате и лидер пятой боевой группы сопротивления, двадцатитрехлетний юноша, которого отец назвал непростым именем Николаус, а друзья сократили до Ника. Именно в его руках сейчас находилось оружие, а значит и судьба самого известного в Машине человека.

Ник оторвал взгляд от императора и заметил лежащий на самом краю стола необычный хлоповик с изящной рукоятью – личное оружие императора. Хотя хлоповик лежал довольно далеко, рука молодого человека непроизвольно дрогнула. Император заметил взгляд юноши и спокойно сказал:

- Не беспокойся, я не успею, слишком далеко. Да и этот хлоповик для меня больше память, чем оружие. Память об одном человеке, которого больше нет.

Император опустил глаза и провел рукой по редким седым волосам. Ник проследил за движением, а затем сказал:

- Я убью тебя.

- Знаю, - ответил император, - удивлен, что до сих пор жив. В свое время я не был столь терпеливым.

- В свое время? – удивился Ник.

- А как ты думаешь, я стал императором?

- Все знают, что титул передается по наследству, - сказал Ник.

- Пропагандистская чушь! – отрезал старик. – Еще ни один император не умер своей смертью. Шестьдесят лет назад я также стоял перед этим столом, и мои руки сжимали хлоповик, тот самый.

Император указал на оружие на столе, и Ник тоже перевел на него взгляд. Красивый хлоповик с узорами на металле больше подходил для ребенка или женщины. Размер уменьшен, ствол укорочен, держатель сужен, как раз под маленькую женскую руку. Старик снова перевел взгляд на молодого человека и сказал:

- Я умру так же, как умирали все императоры, когда-либо управлявшие Машиной. Знаешь, что перед смертью произнес последний из них?

- Что? – поинтересовался юноша.

- Ненавижу этот белый туман.

- Туман? – переспросил Ник.

- Ты никогда не работал на постройках внешних секторов? – спросил император и Ник слегка качнул головой. – Машину окружает туман, белый, плотный, непроглядный. И больше ничего нет, только туман. Теперь и я его ненавижу.

Император опустил голову, помолчал, а затем тихо произнес:

- В небольшой старой рубке управления собрались…

***

В старой заброшенной рубке управления собралось четыре человека.

На больших ящиках сидела Лия. Ее точеную фигурку облегал костюм помощника смотрителя очистных сооружений, большие зеленые глаза озорно поглядывали на остальных членов небольшой группы. В черных волосах девушки мелькали фиолетовые фрагменты. Создавалось впечатление, что там живут маленькие змейки, постоянно снующие туда-сюда.

По комнате возбужденно ходил Стилл, гигант под два метра ростом, с горой мышц, короткой стрижкой и лицом, выражение которого вполне определенно не советовало хоть как-то конфликтовать с его владельцем. Он подкидывал обрезок трубы, который в больших лапах казался зубочисткой. Его костюм рабочего, расстегнутый наполовину, был скручен на поясе, а тело прикрывала легкая футболка.

За столом с несколькими мониторами слежения, покрытыми слоем пыли, и такими же пыльными клавишами управления сидел Пиф. Худощавый молодой человек в костюме мастера электроники, с аккуратными прилизанными волосами, немного съехавшими очками и пронзительными голубыми глазами, которые казались просто огромными из-за толстых линз. Он облокотился на стул и внимательно слушал четвертого человека.

Последним, кто находился в небольшом помещении, был инженер коммуникаций Алекс. Стройный молодой человек, также одетый в костюм службы очистки, с черными короткими волосами и карими глазами. Он облокотился на стол и говорил:

- Завтра. Они решили нападать завтра. Основные силы пойдут через пятые главные ворота, отвлекающая группа ворвется в третий дублирующий проход и создаст иллюзию прорыва через канализацию. Наша задача – прикрыть ее отход. Для этого необходимо соединить напор дополнительных насосов, затем разрушить мост, который соединяет основные проходы. Тем самым мы отрежем подход резервных сил империалов.

- Мы это уже раз сто повторяли, - в очередной раз подкинул трубу Стилл, - все уже в курсе. Когда начинаем?

- Никогда не поздно еще раз пройтись по плану. - Поправил съехавшие очки Пиф, - Лучше заранее проработать каждый фрагмент, чем потом метаться, не зная, что делать. Это важно.

- Важно надрать им задницу и занять рубку управления охраны. Вот так, - сказал гигант и стукнул трубой по ящику, на котором сидела Лия.

- Эй, - возмутилась она, - смотри, куда лупишь.

- Я еще не начинал, - бросил ей Стилл.

- Но уже закончил, - парировала девушка.

- Так вот, - хлопнул в ладоши Алекс, - Как сказал Стилл, задача нашей группы небольшая, но очень важная – занять пункт управления охранными системами, а Луз с его группой захватят рубку дополнительных насосных станций. Мы возьмем под управление все проходы, а после сноса моста, быстро отойдем вглубь канализации. Отсюда выбираться будем по системе труб и вентиляции.

Стилл, после финальных слов Алекса, остановился, указал на него трубой и спросил:

- Когда начинаем?

- Начинаем завтра в девять утра, - ответил Алекс, - Всем быть на местах. По моему сигналу парами выдвигаемся к первому посту охраны. Далее пойдем по системе труб. Оружие с собой не брать – привлечем не нужное внимание. Хлоповики одолжим в комнате охраны в самый последний момент.

- Ага, сейчас! – спрыгнула с ящика Лия, - я свой хлоповичок не оставлю. Он без меня скучает. А ваши неуклюжие мясорубки вообще оружием-то назвать нельзя, скорее большими дубинами, для больших дубин.

Последние слова она произнесла посмотрев на Стилла, который в ответ пригрозил ей трубой. Алекс в задумчивости потер подбородок. Все знали, как Лия относится к своему оружию. Специалисту рукопашного боя не обойтись без легкого, удобного оружия, а Лия считалась одной из лучших. Ее хлоповик делали на заказ, специально уменьшали вес, усиливали мощность, подгоняли под руки девушки. В предстоящем деле такая раритетная вещица безусловно пригодится. Алекс поглядел на Лию и спросил:

- И как ты собираешься гулять по коридорам с хлоповиком в руках?

- Зачем ходить с хлоповиком? Можно ходить с большим чемоданом для инструментов, - вмешался Пиф, - А что там внутри кто знает.

- Точно, - обрадовалась девушка.

- Достанешь? – спросил у Пифа Алекс. Тот в ответ улыбнулся и кивнул.

- Тогда решено, - сказал Алекс, - сегодня Пиф принесет чемодан, спрячешь свой грустящий хлоповик в него.

- Скучающий, - поправила Лия, а Стилл усмехнулся, посмотрел на девушку и добавил:

- А я уже присмотрел себе одну большую дубину с увеличенным боезапасом и мощностью в комнате охраны. Как раз сгодится для того, чтобы настучать по макушкам империалам.

Девушка скорчила гиганту противную мордашку, а Алекс сказал:

- Как я говорил, пойдем парами. Я с Лией, - в этот момент Лия посмотрела на Алекса и улыбнулась, - а ты Стилл позаботишься о Пифе. Только он может взломать систему охраны. Если с ним что-то случится – вся операция рушится. Даже если мы не пройдем, Пиф должен оказаться в рубке охраны и вскрыть систему.

- Спокойно, - усмехнулся гигант, - окажется, куда он денется. В крайнем случае, на руках донесу, невелика ноша.

Все засмеялись, кроме Пифа, который не оценил шутку, и лишь поправил опять съехавшие очки. Но Алекс хлопнул того по плечу, дескать это же Стилл, и губы компьютерщика растянулись в легкой усмешке.

- Тогда на сегодня все, - сказал Алекс, - продолжаем работать, завтра утром собираемся и ждем сигнала.

Этой ночью спокойно спал лишь Пиф. Он решил, что напрягать извилины лучше завтра, после чего сразу уснул. Стилл ворочался до самого утра. В мыслях он уже сражался с империалами, и то проваливался в забытье, то возвращался обратно в темноту ночи. А что делали Алекс и Лия известно лишь им. Обоим.

На следующее утро Алекс около восьми вошел в раздевалку комплекса очистки, где быстро переоделся, не забыв спрятать внутрь костюма небольшой нож. Оружие не ахти какое, но лучше, чем ничего. Он уже собирался отправиться на пост, как в дверях показался Пиф. Он быстро подошел к Алексу и сходу выпалил:

- Все пропало, они все знают.

Алекс схватил компьютерщика и потащил в дальний угол комнаты.

- Кто знает? О чем? – спросил он.

- Охрана все знает о нападении. Я сегодня пришел немного пораньше и решил посмотреть на сеть охраны. Выяснить, с чем придется работать, – Пиф замялся. - Ну и случайно вскрыл канал связи.

- Ты перед операцией взломал канал связи охраны со своего терминала? Ты понимаешь, что тебя могли отследить?

- Я быстро. Никто ничего не успел понять, - оправдывался Пиф.

- И как можно взломать что-либо случайно?

- Пускай не случайно, - Пиф махнул рукой, - дело сейчас не в этом. Слушай. Я наткнулся на разговор двух охранников, смена которых как раз заканчивалась. Так вот, один из них жаловался напарнику, что они пропустят некое веселье, которое намечается сегодня на девять утра. Вся охрана приводится в состояние повышенной боеготовности, им выдано оружие. Понимаешь, не электростатика, а хлоповики!

Алекс все понял. Он отпустил компьютерщика и лихорадочно пытался сообразить, что же делать дальше.

- Они знают, кого искать? – спросил он.

- Судя по разговору, они взяли Луза, - вздохнул Пиф и Алекс выругался, - но, похоже, состав нашей группы пока не известен. Зато они знают, на какие объекты готовится нападение.

- Это вопрос времени, долго еще никто не молчал, - сжал кулаки инженер. - Надо предупредить остальных, и чем быстрее, тем лучше.

Он достал коммуникатор. Пиф глянул на небольшой прибор, затем перевел взгляд на молодого человека и отчетливо покачал головой.

- Уверен, что каналы связи прослушиваются, - добавил он.

- Догадываюсь, - согласился Алекс и начал набирать номер.

Через пару секунд на экране вспыхнуло удивленное личико Лии.

- Привет пусик, - неожиданно начал Алекс и у девушки от удивления отвисла челюсть. – Помнишь, мы вчера договаривались сходить поглядеть на возведение новых колонн? К сожалению, я не смогу, придется задержать на работе, друг просил помочь ему. Ты его знаешь, Стилл, щупленький такой доходяга.

Около двух секунд на Алекса смотрели ничего не понимающие зеленые глаза, которые с каждым его словом становились все больше. Алекс мог называть Лию кошкой, чертенком, малышкой, наконец, но за пусика серьезно рисковал получить от этого самого пусика отработанный удар по носу. К тому же, ни о каких колоннах они не договаривались. Но девушке потребовалось еще около секунды, после чего она скорчила недовольную гримаску и пробурчала:

- Но мы планировали пойти именно сегодня. Твой слабак Стилл не может подождать до завтра?

- Боюсь, что нет. Ты знаешь, не всегда то, что мы планируем, осуществляется. Иногда приходиться все отменять. Но мы можем сходить в наше любимое место, сразу, как только я освобожусь, прямо незамедлительно. Договорились?

- Хорошо, но если мне придется тебя долго ждать, я обижусь, - улыбнулась Лия.

- Обещаю не опаздывать, - сказал Алекс. - А ты можешь захватить с собой что-нибудь перекусить? Возьми маленький чемоданчик, который тебе подарили вчера, хорошо?

- Конечно, - кивнула Лия, давая знать что поняла, - должен же кто-то тебя покормить, а то так и помрешь голодным. Ты ведь будешь осторожен и не умрешь без меня? – спросила она.

- Не говори глупостей, - ответил Алекс, - конечно же, нет. Все, целую, до встречи.

- Пока-пока, - Лия еще раз на прощанье улыбнулась, но улыбка вышла слишком напряженной.

Алекс и Пиф одновременно выдохнули.

- Умница, - резюмировал Алекс, - но, боюсь, со Стиллом такой трюк не сработает. Надо найти нашего, кхм, хлюпика. Начнем с коллекторов.

Друзья быстрыми шагами направились к выходу из раздевалки. Через полчаса четверка собралась в пыльном помещении заброшенной рубки управления. Первые слова, которые нарушили молчание, принадлежали Стиллу:

- Может мне кто-нибудь объяснит что происходит? – возмутился он. – Приходят, хватают, ничего не говорят. Центр отменил операцию? Нападение перенесено?

- Охрана узнала о предстоящем нападении, Луза с людьми взяли, - сказал Пиф, - я взломал канал связи и случайно узнал об этом.

- Ты сделал что? – замер гигант.

- Не горячись, Стилл, - вмешался Алекс, - сейчас важно другое. Необходимо выяснить, что известно империалам. Хорошо бы связаться с лидером нашей группы.

- Если группа еще существует, - заметила Лия.

- А через коммуникатор не пробовали? – спросил Стилл.

- Если сообщения прослушиваются, - ответил Пиф, - то через минуту после соединения прямо здесь, - компьютерщик указал себе под ноги, - будет вся охрана очистки.

- Пиф, а ты можешь снова взломать сеть? – вдруг спросил Алекс.

Тот поднял руку, улыбнулся и щелкнул пальцами.

- Да вы что все с ума посходили? – всплеснул руками Стилл.

- Зачем взламывать сеть? – глянула на Алекса Лия.

- Данные о любых действиях вносятся в общую базу, – ответил инженер. – Вскроем и узнаем.

- А проникновение не отследят? – спросила Лия.

- Не должны, - задумался Пиф, - мы же ничего менять пока не будем. Замаскируюсь под какой-нибудь старый запрос, который уже имеет сертификат подтверждения. Небольшой сбой, на такой пустяк не обратят внимания.

- Тогда необходимо добраться до терминала, - сказал Алекс, - какой из них ближе всего?

- Терминал шестой насосной станции, - подсказал Пиф, - но там охрана, а если учесть ситуацию, то она, скорее всего, усилена.

- Твое дело по клавишам стучать, - хлопнул компьютерщика по плечу Стилл, - а с охраной мы сами разберемся.

- Все же рисковать раньше времени не нужно, - заметил Алекс.

- Может я смогу использовать свой рабочий терминал? - спросил Пиф.

- А если они уже узнали состав нашей группы и тебя ждут? – посмотрел на него инженер.

- Предлагаю прорываться! – стукнул кулаком по ящику Стилл.

- Думаю, так или иначе придется, - вздохнул Алекс, - но сейчас главное выяснить ситуацию.

- Пока мы станем выяснять, во дворце погибнет куча наших ребят!

- Эй! – Прервала его Лия и указала на заставленный мониторами стол, - эти железяки работают?

В комнате наступила тишина.

- Черт! – хлопнул себя по лбу Стилл, - мы ведь уже в терминале!

- Здесь должен находиться щиток, - Алекс рванулся к ящикам.

Гигант присоединился к нему, и они принялись растаскивать металлические коробки. Пиф полез под стол проверять подключение, ему помогала Лия. Через пару минут компьютерщик изрек:

- Видимых повреждений не вижу, провода целы.

- Пиф, посмотри, - махнул ему рукой Алекс.

Они со Стиллом освободили щиток, компьютерщик подошел и принялся копаться в щитке. Через пару минут он поднял руку вверх и сказал:

- Да будет ток! – и щелкнул включателем.

Все обернулись. Мониторы продолжали хранить черное молчание. Пиф направился к столу, постоял, затем поправил очки и протянул руку под стол. Раздался щелчок, все мониторы одновременно вспыхнули.

- Старая модель, - пояснил компьютерщик одновременно с возгласом радости, прокатившимся по комнате.

- Сможешь войти в систему? – Алекс поставил перед мониторами стул.

- Сейчас узнаем, - сказал Пиф и защелкал клавишами. – Доступ к общему каналу есть. Канал охраны идет отдельно, как и положено. – Скорость движения его пальцев увеличивалась с каждым словом. – Итак, я маленький глупый запрос, пустите внутрь. Нет? А так? Опять нет? А если сюда.

Стилл сдался первым. Через три минуты однообразного стука по клавишам, комментируемого Пифом, он отошел от мониторов и стал отрабатывать удары. Лия заметила, кашлянула и поманила гиганта пальчиком. Тот жестом пригласил ее занять место рядом. Она пожала плечами, дескать сам позвал, затем скользнула к нему. Такое зрелище увидишь не каждый день, и Алекс также отошел от Пифа, увлеченного борьбой с рядами цифр и букв на мониторе.

Работали в четверть силы, не слишком вкладываясь и не доводя удары до конца. Гигант пытался занять выгодную позицию и все решить несколькими мощными выпадами, для чего проводил несложные отвлекающие связки, в ожидании своего шанса или ошибки соперника.

Лия же передвигалась вокруг Стилла грациозно, словно кошка, больше полагаясь на технику и точечные удары по болевым точкам. За весь бой девушка всего дважды заметила «левая рука минус» и «правая ступня», что означало, если бы она довела удары до конца, Стилл потерял бы управление этими частями тела.

Но надо отдать должное и гиганту. Он пару раз вскользь доставал Лию, а однажды сильно задел плечо. Если бы он бил своими кулаками-кувалдами в полную силу, то девушка точно рисковала познакомиться с одной из стен комнаты.

Со стороны их поединок напоминал схватку течения бурной реки с валунами – много пены, бурлящей воды, но в итоге и валуны остаются на месте и вода течет дальше.

Через пять минут дружеский поединок прервал возглас Пифа:

- Есть.

Лия и Стилл скрестили кулаки в знак завершения и поспешили к мониторам. Алекс также подошел к столу.

- Что там, Пиф?

- Значит так, - начал компьютерщик, - аресты сегодня. Вся группа Луза и он сам. Также тех, с кем они общались. Обвинения в пособничестве, саботаже, терроризме, ничего про нападение на дворец нет, только внутренние сведения системы очистки.

- А ты можешь проникнуть в сеть дворца и там узнать? - предположил Алекс.

- Нет, - покачал головой Пиф, а затем глянул на инженера, - я уже пробовал. Там системы в несколько раз сложнее. Отсюда не получается. Но это не самое плохое, самое плохое вот что.

Компьютерщик нажал несколько раз на клавиши и на мониторах последовательно высветились фотографии всей четверки. Рядом с каждой светились три крупные буквы «А», а под фотографиями среди мелкого текста мигала надпись «Задержать или уничтожить».

- Ясно, - кивнул Алекс, - нас ищут.

- Причем активно, - заметила Лия, постучав по монитору, - тройное «А», это вам не на смену опоздать.

- И что теперь? – спросил Стилл.

- А теперь представьте, что империалы узнали только о наших группах и основная операция продолжается, – сказал Алекс.

- И что ты предлагаешь? – посмотрела на него Лия.

- Предлагаю завершить задание группы Луза.

- Это самоубийство, - изрек Пиф.

- Нас возьмут, как только мы приблизимся к рубке управления насосными станциями, - согласилась с ним Лия.

- Пиф, посмотри, можно перехватить контроль дополнительными насосами отсюда, - попросил компьютерщика Алекс.

Тот кивнул и застучал по клавишам. Через несколько секунд он заявил:

- Ты не поверишь, но все дополнительные насосы отключены, доступ к ним перекрыт. Станция работает на одном основном. На сколько мне известно, такая ситуация считается аварийной. Главный насос без дополнительных не протянет и пяти часов, даже на небольшой мощности.

- Перестраховались? - задумался Алекс, а затем щелкнул пальцами, - они ждут, что мы попытаемся продолжить операцию. И на всякий случай выключили насосы. Их можно снова включить? – обернулся Алекс к Пифу.

Тот пробубнил что-то под нос и обреченно махнул в ответ рукой.

- Понятно, - кивнул инженер.

- Значит все? – спросил Стилл, - нам остается только ждать, пока нас переловят и скрутят головы? Одно могу гарантировать – мою голову империалы просто так не получат!

- А если им известно про всю операцию целиком, - сказал Алекс, - значит, остальные группы также захвачены или скрываются. А нас ищет каждая имперская ищейка, нам остается только бежать и спрятаться в удаленных районах Машины, либо…

- Закончить операцию, - довела мысль молодого человека до конца Лия, - Всю операцию, целиком.

- Ворваться во дворец, перебить охрану и убить императора, - медленно произнес Стилл, - такая идея мне очень по душе!

- Невыполнимо! – обрезал Пиф, - Охрана ждет нападения, все входы перекрыты, к тому же, мы на заводе очистки, отсюда до дворца километра три, если не больше. Надо думать как отсюда выбираться, а не с ума сходить.

- Но почему же, - задумалась Лия, - Во дворце ждут нападения с определенного направления, в других местах охраны может вообще не оказаться. К тому же, если они обезвредили остальные группы, то могли посчитать, что атака не состоится и ослабить защиту.

- А отключенные насосы?

- У нас есть основной, что в некотором смысле даже лучше, - продолжил Алекс, - воды через него проходит больше, нам главное вызвать перегрузку, что не так уж сложно, если учесть аварийный режим работы.

- Но через основной насос воду на мост направить не удастся, - привел последний аргумент Пиф, - дополнительные насосы отводят воду в боковые каналы, а основной направляет поток к…

Компьютерщик замер, а его глаза в линзах очков, казалось, стали еще больше.

- Дворцу! - закончила за него Лия.

- Вот это здорово! – воскликнул Стилл.

- Надо только узнать куда именно, - сказал Алекс, - дворец большой.

- Нужна карта, - кивнул Пиф и защелкал по клавишам.

Через несколько секунда они уже изучали карту на одном из мониторов.

- Вот сюда приходит обычный поток, - вел пальцем по карте Алекс, - вот здесь и здесь можно перекрыть ворота, тогда вода пойдет сюда, - он постучал пальцем по экрану, - и соединится с потоком второго завода очистки.

- Неплохая получится речушка, - заметила Лия.

- А перекрыв еще и эти ворота, - ткнул пальцем Алекс, - мы направим всю воду вот сюда, вокруг дворца, в этот маленький тупичок. Если мне не изменяет память, над ним находятся пищевые блоки дворца. Стены и потолок не рассчитаны на такую массу воды и должны сломаться. А дальше уже придется действовать по обстановке, в зависимости от того, какая часть проломиться.

- А как мы туда доберемся? - спросил Стилл. - Как там окажется вода я понял, а как туда попадем мы?

Алекс не нашел что ответить и нервно потер лоб. Лия тоже молчала, делая вид, что рассматривает свои ноготки. Стилл развел руками и вздохнул. Тогда Пиф посмотрел на молодых людей и сказал:

- Вы туда доплывете на лодке.

- На какой лодке, - посмотрел на него Стилл, - ты не слышал? Три километра в огромном потоке воды, а в конце затопленный тупик, где от напора станут рушиться стены. Прочные стены, а не хрупкая скорлупа лодки.

- Смотря какая лодка, - улыбнулся Пиф. – Есть лодки, которые плавают не только по поверхности, но и под ней.

Молодые люди уставились на компьютерщика.

- У тебя есть подводная лодка? – спросила Лия.

- Помните, я говорил вам про своего деда? - сказал Пиф.

- Который сумасшедший? – вставил Стилл и тут же получил от девушки локтем вбок.

- Его считали сумасшедшим, - поправил его компьютерщик. – Несмотря на это, техник он был отличный. Пускай он говорил, что мир не ограничивается Машиной, и мечтал построить лодку, чтобы выплыть наружу. Идея не совсем адекватная, согласен, но техником он был лучшим, это все знали. Когда он умер, никто даже не поинтересовался, чем он занимался, а я вот не поленился, порылся в разных бумагах.

- Ты нашел лодку? – спросила Лия.

- Нашел, - ответил тот, - только дед не смог закончить работу. Он построил корпус и всю механику управления, он даже где-то раздобыл двигатель, который, впрочем, не работает, но для того, чтобы заставить лодку ожить, нужна электроника. А вот в ней дед не особо разбирался.

- Так ты же разбираешься! – воскликнул Стилл.

- Вот я немного и повозился с ней в свободное время, - закончил Пиф.

- Ты закончил лодку? - удивилась Лия. - А почему ты нам ничего не рассказывал, мы бы помогли.

- Чтобы меня также считали сумасшедшим? - посмотрел на нее компьютерщик, - нет уж, спасибо. Короче, я добавил в нее наружные камеры слежения, пульт управления, и маленький электрический двигатель. Заряд батареи слабый, мощности маловато, но выплыть в основной канал, думаю, получится, а там вас подхватит поток, и нужно будет лишь подруливать, чтобы лодку не разбило о стены. А в конце будем надеяться, что вода раньше пробьет стену и вас внесет внутрь, иначе лодку может раздавить давлением.

- Хорошенькое дело, - хмыкнул Стилл и посмотрел на Алекса.

Молодой человек в задумчивости облокотился на стол. Он все не решался задать компьютерщику вопрос, который его беспокоил с того момента, как тот начал рассказ о лодке. Не решался, потому что ответ уже знал. Наконец, он вымолвил:

- Пиф, ты сказал, что мы поплывем, и что нас вынесет потоком и так далее. Мы поплывем втроем?

- Ты ведь все уже понял, - улыбнулся компьютерщик, - кто-то должен управлять перегородками, направлять поток, и, в конце концов, вывести из строя насос. Кому-то придется остаться.

- И угодить в лапы империалов, - сказал Стилл.

- Зачем так категорично, - возразила Лия, - можно попробовать уйти по вентиляции или по системам труб, попытаться прорваться.

- Конечно, можно попробовать, - кивнул Пиф, а затем повернулся к мониторам. – Давайте я лучше покажу, где находится лодка. Вот здесь, во втором рукаве этого канала. – Он увеличил изображение. – Там сбоку есть вентиль подачи воды, откроете его. Когда вода сровняется с внешним уровнем, дверь автоматически откроется. Затем поплывете вот сюда, далее направо и упретесь в закрытые ворота.

Все следили за его объяснениями. Пиф продолжил:

- С воротами придется действовать аккуратно. Когда я взломаю сеть, сразу отключу главный насос и открою вам ворота. Проходите в них, но не входите в основной канал. После ворота закроются, постарайтесь прижаться к ним и как можно дольше оставаться на месте.

- Если нас смоет первая волна потока, то лодку размажет о стены дворца, – догадался Алекс, - Необходимо подождать, чтобы нас вынесло в тупик уже после разрушения стен.

- Именно так, - кивнул компьютерщик. – После отключения насоса потребуется некоторое время, чтобы создалось избыточное давление и сломалась перегородка. Уже потом вода хлынет в канал, далее потребуется лишь направлять ее.

- Как только закроешь последние ворота – сразу уходи, - сказала Лия. – Отсюда выход только один, через вентиляцию. Стилл, будь добр.

Гигант оглядел комнату, заметил грязную решетку и подошел к ней. Затем он резким движением выдрал легкий прямоугольник и глянул внутрь. Пиф встал из-за стола и также заглянул в пыльную темноту короба, которая, возможно, подарит ему спасение.

- Хорошо, - сказал компьютерщик, - выберусь по вентиляции.

Затем вернулся обратно и сел за стол.

- Вы идите, я пока подготовлюсь, – сказал он. - На этот раз изобразить маленький запрос не выйдет, придется вламываться всерьез.

- Давай, увидимся, когда все закончится, - хлопнул Пифа по плечу Стилл.

- Держись, - чмокнула его в щеку Лия.

- С управлением справлюсь? - спросил Алекс, сжав плечо Пифа.

- Конечно, ничего сложного в этом нет. Рычаг поворота да регулятор скорости. Управлять глубиной погружения нельзя, не успел сделать. Так что по поверхности поплывете нормально, а когда пойдете в потоке, немного поболтает.

Алекс кивнул, сильнее сжал плечо Пиф и пошел к двери.

- Да, еще одно, - сказал напоследок Пиф и молодые люди остановились. - Лодка маленькая, вы туда втроем еле влезете. Так что, в ближайшее время у вас будет шанс узнать друг друга поближе.

Компьютерщик рассмеялся, а Стилл глухо хмыкнул, и Лия показала ему кулак. Они вышли, а Алекс немного задержался. Перед дверью он позвал:

- Пиф. - Компьютерщик отвлекся от мониторов и посмотрел на него. Инженер с силой сжал кулак. – Попробуй прорваться, Пиф.

- Да, да, конечно, - улыбнулся тот, - не беспокойся, все будет нормально, ты же знаешь.

Алекс знал.

- Через пять минут после взлома, они тебя выследят и будут здесь, - сказал он, - Дверь железная, сразу не вскроют. Придвинь к ней ящики – выиграешь время. В вентиляции долго не находись, постарайся поскорей скрыться в канализационных каналах.

Пиф его выслушал и кивнул. Его рука взлетела к виску, отдавая инженеру честь, после чего компьютерщик вновь повернулся к мониторам. Алекс прислонил сжатый кулак к стене и положил на него голову, а затем, словно очнувшись, отпрянул и вышел из рубки.

Лодку нашли не сразу. Благодаря тому, что дед Пифа не пользовался популярностью, он спрятал ее глубоко внутри канализации, подальше от людских глаз. Молодых людей такое расположение вполне устраивало. Так они избежали встречи с охраной, но с другой стороны еле нашли неприметную, покрытую ржавчиной дверь.

- И эта груда металлолома поплывет? – спросил Стилл, рассматривая четырехметровую сигарообразную посудину, которая стояла на железных опорах посреди небольшой комнаты.

- Скоро выясним, - сказал Алекс.

Он заметил лестницу сбоку и поднялся по ней, затем схватился за торчащую наверху ручку и с трудом приподнял люк.

- Что там? – спросил Стилл.

- Темно, - отозвался Алекс изнутри. - Ага, свет есть.

- Вода подается, судя по всему, здесь, - сказала Лия, указывая на круглый вентиль сбоку.

- Внутри тесновато, но мы поместимся, - выглянул из лодки Алекс, - Стилл открывай вентиль и залезайте уже. Посмотрим, умеет ли она плавать.

Гигант направился к стене, а Лия зацокала по лестнице, поднимаясь наверх. Через секунду раздалось шипение и из круглого отверстия в стене пошла мутная вода. Стилл поспешил в лодку.

Внутри разместились сидя. Хуже всего пришлось гиганту. Он практически вжался в стенку, поджал под себя ноги и слегка наклонился, но все равно занял чуть ли не половину пространства. Алекс пристроил в стороне чемоданчик с хлоповиком и сел перед импровизированным пультом управления. Лия устроилась за ним сзади, после чего обхватила юношу ногами и шепнула:

- Попался.

Алекс улыбнулся и попробовал подвигать рычаг поворота, затем небольшую рукоятку скорости, после чего обернулся и указал девушке на кнопку сбоку. Она ее нажала, лодка загудела, а спереди вспыхнули два монитора внешних камер. Молодой человек еще раз двинул рычаг скорости. На этот раз лодка отозвалась равномерным гулом. Перемещение же рычага поворота вызвало загадочный скрежет снаружи.

- Будем считать, что предварительную проверку мы прошли, - сказал Алекс. Почти сразу после его слов лодку качнуло, ворота перед ними зашевелились и поползли в разные стороны. – Теперь узнаем на практике, - добавил он.

Когда ворота полностью открылись, инженер двинул вперед рукоятку скорости, и лодка на удивление мягко поплыла вперед.

- Ух ты! – выразила общее восхищение Лия.

- Плывет, - согласился Стилл, который через плечо девушки разглядывал мониторы.

Лодка двигалась легко, но медленно, что слегка встревожило молодых людей. Но они успокоились, когда показались большие ворота главного канала. Они не сбились в поворотах, теперь осталось только дождаться действий Пифа.

Через долгих двадцать минут, в течение которых Стилл неоднократно сетовал на нелегкую судьбу путешественников-подводников, раздался сильный гул. Ворота, размером превосходившие лодку раз в шесть, тяжело двинулись и стали открываться. Одновременно с этим троица почувствовала, как лодку потащило вперед.

Алекс дернул рукоятку на себя, лодка задрожала, но только слегка замедлила ход. Им повезло, ворота успели открыться достаточно для того, чтобы маленькое судно протиснулось в них, лишь немного царапнув левым бортом металл ворот. После чего лодка накренилась, поехала вперед и замерла.

- Ничего себе, – сказал Стилл, глядя на один из мониторов.

Они стояли на дне огромной трубы диаметром не менее пятидесяти метров. Вода из открытых ворот стекала вниз и устремлялась в темную пустоту канала.

- А где же вода? – спросила Лия.

- Ушла, - констатировал очевидное Алекс, - видимо, других источников у канала нет и когда Пиф отключил насос, вода ушла.

- Как же мы теперь прижмемся к воротам? – спросил Стилл.

Алекс пожал плечами, и в тот же самый момент у него запищал коммутатор. На экране вспыхнуло лицо Пифа.

- Как у вас дела? – спросил он.

- Нормально, - ответил Алекс. – Ворота прошли, находимся в главном канале. Воды нет, к воротам не прижаться, ждем потока.

- Не прижаться? – переспросил компьютерщик. – Вы сильно рискуете, впрочем, теперь уже ничего не поделаешь. Итак, насос я отключил, нагрузка сто сорок пять процентов. Судя по данным, по перегородке уже пошли трещины. Скоро ее прорвет, тогда держитесь.

В этот момент из коммутатора послышались характерные звуки выстрелов хлоповика.

- Пиф! – одновременно вскрикнули все трое.

- Все нормально, - обернулся на секунду назад компьютерщик, - у меня гости, они пытаются прорваться в клуб без приглашения. Пока получается плохо. Жду, пока до них дойдет притащить пригласительные билеты в виде автогена, тогда у них появится шанс.

- Уходи! – закричала Лия.

- Рано, – прошептал Алекс.

- Рановато, - ответил Пиф и тут же ткнул пальцем в сторону мониторов, - Началось! Приготовьтесь, сейчас придется тяжко. Вы знаете, как работает хлоповик? За счет расширения пороховых газов игла вылетает из ствола. Вода, которая уже несется по каналу – это газы, а игла… секунду, - прервался он и отложил коммутатор.

- А игла что? – спросил Стилл.

- Игла – это мы, - закончил за компьютерщика Алекс.

- Держитесь! - взвизгнула Лия и обхватила Алекса руками.

Внешние камеры невозмутимо зафиксировали, как из недр черного круга трубы появилась небольшая волна, которая сменилась огромным валом, размером почти с полный диаметр канала.

Через секунду лодку ударило. Лия не удержалась и ее отнесло к Стиллу, который прижал ее к себе, опасаясь, что девушка обо что-нибудь ударится. Алекс одной рукой вцепился в пульт, а другой продолжал сжимать коммуникатор, где вновь появилось лицо Пифа:

- Начинаю направлять поток, - сообщил он.

Лодку бросало по трубе, вода с грохотом неслась вперед. Алекс смотрел на экран коммуникатора, где компьютерщик следил за мониторами в рубке.

- Сейчас вы соединитесь с потоком второго завода, - Пиф на секунду глянул на Алекса.

Сразу после этого инженер ощутил чувство легкости, лодка то ли плыла вниз, то ли падала, а после их сильно ударило, и тряска заметно стихла.

- Остались последние ворота, - через несколько секунд сказал Пиф, а затем из коммуникатора послышался грохот металла.

Шум вокруг поутих, лодка неслась вперед в толще воды. Стилл с Лией услышали последнее сообщение и посмотрели в сторону Алекса. Тот вглядывался в маленький экран. Наконец, там появилось лицо компьютерщика.

- Есть последние ворота, - сообщил он, - все, теперь вы на финишной прямой, я похоже тоже. Они все-таки вырезали дверь.

- Уходи, Пиф, - крикнул Алекс.

Из коммуникатора раздался глухой стук и странный звук, словно по полу покатилась железная гиря. Компьютерщик на мгновенье обернулся и быстро заговорил:

- Держитесь ребята! Я направил поток второго завода в тупик чуть раньше, чем ваш. Есть шанс, что лодка не разобьется. Главное держитесь, и обязательно прорвитесь! Вы будете на месте через пять…

Из коммуникатора громыхнуло. Изображение дернулось и исчезло, а по экрану побежали мелкие серые точки. Динамики противно зашипели.

- Пиф! – крикнул Алекс, и тут же лодка налетела на что-то твердое.

Раздался треск, юношу вжало в пульт, а откуда-то сверху на него опустилась странная темнота. После пропали и звуки.

Алекс не понял, когда к нему вернулось сознание. Просто он почувствовал, что дышит и каждый вздох отдается болью. Юноша с трудом открыл глаза и приподнялся.

Он находился среди обломков стены и каких-то предметов, то ли железных полок, то ли стеллажей. По-видимому, лодка разнесла два или три этажа здания и развалилась сама. Часть ее валялась в стороне, а над молодым человеком торчали куски бывшего потолка, половина которого обвалилась, образовав небольшой склон. Алекс уже собирался отправиться на поиски друзей, как услышал откуда-то сверху шум. Молодой человек схватился за торчавшие железные обрубки и забрался по склону наверх. Он пробрался в соседнюю комнату, где замер.

Справа, в двух метрах стояла Лия. Напротив, возле стены лежал Стилл, а над ним склонился империал с хлоповиком в руках. Второй солдат стоял в дверном проходе, держа оружие наготове. Как только Алекс вошел в комнату, тот сразу навел его на юношу.

- А вот еще один, – сказал империал в дверях. – Вы и есть то самое страшное сопротивление?

Глаза юноши встретились с глазами Стилла, и тот ему подмигнул. Рука Алекса скользнула к поясу, он посмотрел на стену слева, а затем перевел взгляд на Лию. Она повернула к нему голову. До стены всего три шага, должно хватить.

Алекс выхватил из-за пояса небольшой нож и подкинул его в направлении девушки, громко крикнув:

- Лия! – а сам рванулся к стене слева.

В тот момент как Алекс выхватывал нож, тело девушки пришло в движение. Она выбросила левую ногу вперед, подхватила кусочек стали и, слегка присев, крутанулась вокруг.

Когда Алекс сделал первый шаг, империал в дверях нажал на курок. Юноша успел выпрыгнуть из зоны обстрела, но хлоповик последовал за ним, выплевывая иглы прямо ему за спину. Алексу оставалось всего два шага до стены. Дальше бежать некуда, дальше его ждала смерть.

Когда Алекс крикнул, первый империал возле Стилла начал разворачиваться, вскидывая оружие. В этот самый момент гигант пнул его ногой, так что тот полетел вперед, туда, где раньше стоял юноша.

Когда Алекс сделал второй шаг, Лия завершила вращение и выбросила вперед правую руку. Нож завизжал и вонзился в горло империала в дверях. Тот отклонился назад, хлоповик пошел вверх.

Когда Алекс сделал третий шаг, он со всего маху влетел в стену. Две иглы просвистели прямо над его головой, остальные ушли в потолок. Лия прыгнула навстречу второму империалу. Ее ладонь мелькнула в воздухе. Что-то хрустнуло, голова солдата откинулась, глаза закатились, и он рухнул на пол, ни разу не выстрелив.

В комнате наступили тишина.

- Вот такая у нас смертоносная подруга, - сказал Стилл и медленно поднялся.

- Только по четным дням, - поддержал его юноша, вытирая кровь из разбитой о стену губы.

- Я тебя нигде не могла найти, - сказал Лия и бросилась к Алексу. – Я думала ты погиб. – Она обняла молодого человека.

- Я же обещал без тебя не умирать, - ответил тот.

- Пиф успел, да? – спросила девушка.

Алекс не ответил, только еще крепче прижал девушку, а Стилл посмотрел на них и ударил кулаком по стене. Однако надо было спешить, в любую секунду здесь могли появиться солдаты. Стилл поднял с пола оружие империала.

- Два хлоповика лучше, чем ноль, - заметил он.

- Надо найти мой хлоповик, - сказала Лия. – Где-то в лодке, в чемодане.

- Лодка внизу, точнее, что от нее осталось, - сказал Алекс, и троица спустилась на этаж ниже.

Через минуту они уже бежали по коридору.

- Ищем лифты, - прокричал на ходу Алекс.

- А нас в лифтах не похоронят? - спросил Стилл.

- Могут, - согласился юноша, - но другого пути нет. Весь путь по лестнице мы не потянем, надо подняться как можно выше. В покои императора можно попасть либо через специальный лифт, либо по лестнице, через боковой проход с крыши. Про особый лифт нам ничего не говорили, видимо его расположение сопротивлению неизвестно, пойдем по лестнице.

- Вон какой-то лифт, - указала рукой Лия.

- Попробуем, - кивнул в сторону лифта Алекс, и троица подбежала к дверям.

Когда лифт подъехал, боевая позиция, которую заняли молодые люди, оказалась излишней, кабина была пуста. Они зашли внутрь и Стилл нажал последнюю кнопку сверху. Двери лифта захлопнулись под аккомпанемент голоса из динамиков в холле, который сообщал о нападении и необходимости силам охраны срочно направляться во дворец.

- Спохватились, - заметил Стилл.

Кабина тронулась и молодые люди застыли в ожидании. Когда счетчик этажей показал цифру семьдесят три, лифт остановился. Алекс со Стиллом направили хлоповики в противоположные стороны, так и вышли. Гигант сразу открыл огонь. Двое охранников у дверей упали.

- Куда дальше? – спросила Лия.

- Нам нужна крыша, - ответил Алекс.

- Крыши обычно делают сверху, - заметил Стилл.

- Логично, - подтвердил Алекс, - а лестницы туда обычно находятся возле лифтов.

И он распахнул ближайшую дверь, за которой действительно оказалась лестница. Ступеньки, ведущие наверх, упирались в закрытую дверь. В тот момент, когда троица нырнула в проем, в конце коридора показались империалы.

- Я прикрою, - крикнул Стилл и его хлоповик мерно застучал.

Алекс подбежал к двери, с трудом освободил зажимы, после чего она со скрежетом распахнулась.

- Стилл, уходим! - крикнул юноша и выбежал на крышу. Лия последовала за ним. Гигант выпустил еще несколько игл в коридор и рванул следом.

Немногие жители Машины могли увидеть творение нескольких поколений строителей с такой высоты. Дворец возвышался над остальными постройками, а его пик, словно игла, протыкал внешний периметр и уходил наверх, в неизвестность. Именно там находились покои императора. Именно туда направлялись молодые люди.

Они почти успели добежать центральной башни, как сзади раздался стук хлоповиков. Алекс с Лией подскочили к двери первыми, быстрыми движениями освободили зажимы и открыли проход, а затем почти одновременно прыгнули внутрь. Алекс тут же развернулся, прильнул к стене и начал стрелять, прикрывая Стилла, который был уже близок к спасительному отверстию, но не успел.

Когда до двери оставалось всего каких-нибудь пара шагов, в его правую ногу попала игла. Затем еще одна игла прошила плечо, отчего гиганта развернуло, и он упал рядом с Алексом.

- Лия, прикрой! - крикнул молодой человек.

Он отбросил оружие, ухватил Стилла за костюм и потянул гиганта на себя. Стилл, как мог, помогал ему здоровой ногой. Через мгновенье он оказался внутри, а Лия захлопнула дверь.

- Плохи дела, - прохрипел Стилл.

- Ничего, - сказал Алекс.

Юноша закинул его руку себе на плечо, и они начали подниматься по ступенькам. Стилл сильно хромал, давала знать простреленная нога, а по плотно сжатым губам, было видно, какую боль ему приходиться терпеть. Через пять пролетов он не выдержал:

- Хватит. Видимо, дальше вам придется пробиваться самим, – он опустился на ступени.

- Вставай, нюня, - подскочила к нему Лия, - не смей сдаваться!

- Ну уж нет, - отмахнулся гигант. – Из-за меня вы ползете, как черепахи, и рано или поздно угодите в лапы империалов. Посижу немного, отдохну. Заодно покараулю, вдруг кто за вами побежит, так я с ними поговорю, - гигант погладил хлоповик, - ласково.

- Нет, - крикнула Лия, но Стилл прислонился к стене и закрыл глаза. Девушка перевела взгляд на Алекса. – Скажи ему, Алекс, мы должны идти вместе.

- Не слушай ее, - сказал, не открывая глаз, Стилл, - ты же все понимаешь. Просто не повезло, такое случается. Помнишь, что сказал Пиф? Главное прорваться, иначе его смерть и смерть других ребят будет напрасной. – Гигант открыл глаза и посмотрел на юношу. – Давай, Ал, необходимо дойти до конца! Ради Пифа, ради меня.

Лия продолжала смотреть на Алекса. В ее глазах стояли слезы. Юноша протянул Стиллу руку, они скрестили кулаки в старом жесте боевых подразделений отряда сопротивления.

- Честь, - начал Алекс.

- Достоинство, - продолжил Стилл.

Они перевели взгляд на Лию. Девушка застыла, словно от ее слов сейчас зависела жизнь друга, а затем отвернулась, и еле слышно, одними губами прошептала:

- Смерть. – Ее кулак ударил по двум другим.

Где-то внизу заскрежетал замок двери. Алекс последний раз глянул на гиганта, тот в ответ ему улыбнулся, и юноша побежал вверх по лестнице.

- Стилл, - склонилась над другом Лия, - я знаю, мы постоянно цапались.

- Глупости, - прервал ее тот, - да я за тебя любому голову оторву, ты же знаешь. Я никогда не встречал такой клевой девченки. Если бы не Алекс, никому бы тебя не отдал. Береги его, он настоящий парень.

- Обязательно, - кивнула девушка. По ее щекам потекли слезы. – Прости.

Она наклонилась и поцеловала Стилла в губы, долго, по-настоящему. Затем поднялась, нежная улыбка осветила ее лицо. После развернулась и поспешила наверх.

Лия застала юношу возле двери в конце лестнице. Он ничего не сказал, только жестом показал, что она прикрывает правую сторону. Девушка кивнула и подняла хлоповик. Алекс рывком открыл дверь. Когда они выпрыгнули в просторный холл, на лестнице внизу загремели первые выстрелы, а когда пара скрылась в коридоре, снизу донесся звук взрыва, после чего все стихло.

Судя по роскошной отделке, молодые люди почти достигли цели. Теперь они продвигались вперед по запутанным коридорам, из дверей которых на них выскакивали не только солдаты службы охраны, но и люди в штатском. С появлением новых врагов в коридоре звучали резкие команды, а после слышались короткие шлепки хлоповиков.

Еще в лагере сил сопротивления Лия и Алекс работали в паре. В одиночку девушке не было равных в ближнем бою, а хлоповик в руках юноши всегда бил в цель. Они прекрасно дополняли друг друга, умели и любили работать вместе. Парой.

- Дверь справа! - Лия нажала на курок, охранник завалился обратно.

- В конце коридора! - Алекс выпустил пару игл. В догонку полетело еще несколько, уже от Лии.

- Замри, - девушка перекатилась через него и заняла позицию справа.

Алекс быстрым движением развернул оружие назад, проверил светлый прямоугольник коридора, вновь навел прицел вперед и сказал:

- Пошли.

Они двигались к цели быстро, легко, слажено. Словно на тренировке. Только на этот раз их сердце жгла горечь потери друзей, а в душах горел огонь ненависти, погасить который могла лишь смерть одного человека. И с каждым шагом молодые люди становились к нему ближе.

Через несколько минут коридор закончился, пара выбежала в просторный холл с узорными колоннами, на другом конце которого находились покрытые позолотой массивные ворота. Многотонная громадина выглядела внушительно. Но главное, на что сразу обратили внимание молодые люди – створки медленно смыкались.

- Ворота! – крикнула девушка.

Они рванули вперед через пустой холл. Когда до цели оставалось метров десять, Алекс услышал шорох. Он обернулся и увидел, как из открывающихся дверей лифта появляются империалы.

- Лифт справа, - произнес юноша, присел за колонной и открыл огонь.

Лия быстро оглянулась, оценила обстановку, но не остановилась, а крикнула:

- Прикрой.

Пока Алекс поливал огнем попрятавшихся за колоннами солдат, девушка, с риском подставляя спину пространству холла, прильнула к створкам ворот, а затем вскинула хлоповик и нырнула внутрь. Оттуда послышались выстрелы.

- Лия! – Крикнул Алекс.

Он выпустил по колоннам еще несколько игл, после чего побежал к узкому проходу закрывающихся ворот.

- Быстрей! – показалась в проеме девушка.

Она присела на одно колено, несколько раз выстрелила. Молодой человек влетел в ворота, сразу развернулся и присоединился к ней.

А дальше время неожиданно замедлилось. Алекс услышал, как где-то сзади долго хлопает дверь, а из-за колонны впереди медленно выплывает империал с оружием, нацеленным на него.

- А-а-а-л-л! - протяжно кричит Лия.

Алекс наводит на солдата хлоповик. Он чувствует, что должен спешить, но движения выходят медленные. Мушка прицела ложится на лицо врага, юноша нажимает курок. Игла вылетает из дула. Алекс видит, как она, вращаясь, прошивает империала насквозь, и тот оседает на пол. Молодой начинает перемещать оружие назад, туда, откуда секундой раньше раздался стук двери. Хлоповик буквально плывет по воздуху, словно это кисель.

Алекс разворачивается и тут же ловит упавшую на него Лию. Он в падении обхватывает девушку одной рукой, другой наводит хлоповик на охранника в середине коридора, перед которым расцветают вспышки выстрелов. Молодой человек несколько раз стреляет. Охранник дергается в одну сторону, в другую, вскидывает руки и падает назад. Последним аккордом в мелодии почти остановившегося времени становится протяжный грохот, который проносится по коридору, как звук огромного колокола, заставляя содрогнуться стены. После чего наступает тишина, а время восстанавливает бег.

Ворота закрылись. Алекс провел хлоповиком по пустому коридору, рука с оружием опустилась. Затем он ощутил что-то непонятное на ладони, которой прижимал к себе девушку. Он поднял руку и увидел, как по складкам кожи вниз бегут красные струйки. По костюму Лии расползалось темное пятно.

- Лия, - тихо сказал Алекс, - нет, Лия!

Девушка подняла голову и прошептала:

- Просто не повезло, - слабая улыбка тронула ее губы, - такое случается, помнишь?

- Как же так, малышка? Зачем же так?

- Знаешь, - проговорила девушка, - можешь звать меня пусиком, я не против, привыкну как-нибудь.

- Хорошо, - одними губами произнес Алекс, - с завтрашнего дня сразу начну.

- Я ведь сберегла тебя, правда? – спросила Лия и провела рукой по волосам юноши, - как обещала.

- Ты умница, - погладил ее юноша.

- Алекс, - еле слышно сказала Лия, - у нас все было по-настоящему?

- По-настоящему, - шепнул тот, - конечно, по-настоящему.

- Хорошо, - сказала девушка. Ее слова становились все тише. - Я ведь и правда люблю тебя. Не забывай меня, ладно?

- Никогда, - прижался к ней Алекс, - Ты немного подожди меня там, за туманом. Я постараюсь не задерживаться.

- Не опаздывай, - совсем тихо выдохнула Лия, - а то… обижусь.

Ее глаза закрылись, голова опустилась на грудь Алексу, и маленькие фиолетовые змейки в волосах навсегда замерли. Молодой человек крепко обнял девушку. Через некоторое время он встал, аккуратно разжал ладонь Лии и взял ее хлоповик.

Мягкий ворс ковра делал шаги почти бесшумными. Алекс осторожно ступал по красивым узорам и старался держаться середины дорожки. Изящный маленький хлоповик в руке застыл на уровне чуть выше пояса. Он, словно стрелка компаса, указывал на дверь в конце коридора.

Алекс подошел к двери и резко толкнул обе створки. Молодой человек, не таясь, сразу зашел в просторную богато обставленную комнату. Слева, возле окна, в черном шелковом халате напротив молочно-белого окна стоял император. Он повернул голову с аккуратно зачесанными назад черными волосами, в которых начала появляться проседь, посмотрел на юношу и сказал:

- Ненавижу этот белый туман.

Алекс поднял хлоповик и нажал на курок.

***

- Такими были последние слова императора, - произнес старик. – Ненавижу этот белый туман.

Он повел рукой, слева послышался легкий шорох. Штора поползла вверх, открывая окно, за которым белела непроглядная стена. Ник перевел взгляд, немного помолчал, а затем спросил:

- Что там, за туманом?

- Никто не знает, - ответил император, - Просто туман, в тумане Машина, а в ней мы. Больше ничего нет.

- И никто не пробовал узнать?

- Конечно, пробовали. Только те, кто уходили, больше не возвращались, а новых героев со временем становилось все меньше, – усмехнулся старик.

Он откинулся в кресле, посмотрел в глаза молодому человеку.

- Мы строим Машину. Это главное, все остальное не имеет значения.

- А зачем? – спросил Ник.

- Чтобы завершить строительство, конечно, - улыбнулся император, - зачем же еще?

- А что потом?

- А нет никакого потом! – вдруг отрезал старик. – Никто еще не смог закончить строительство.

- Строительство любого механизма можно закончить, - сказал Ник. – Я инженер, я точно знаю.

- Неужели? - развел руками старик, а затем указал направо. – Вон там в шкафу книги, видишь? Это работы предыдущих императоров, которые строили Машину. Они тоже считали, что знают, как достроить Машину, а она до сих пор строится.

Старик схватил со стола книгу и бросил ее в направлении молодого человека.

- Я сам, когда был молодым, написал это руководство «О сохранении равновесия». Посмотри потом на досуге, а лучше выбрось.

Ник посмотрел на потрепанную книгу, брошенную императором.

- Все дело в равновесии, - продолжал старик. - Это понимали все. Все об этом писали, но никто так и не смог его достичь. Это невозможно в принципе. Машина настолько огромна, что стоит заткнуть дырку в одном месте, как начинает течь из другого. – Император махнул рукой. - Нужны новые детали, ты строишь заводы. Но им нужны рабочие, и ты повышаешь рождаемость. Рабочие хотят есть, и ты выделяешь больше пищи. А для ее производства нужны станки, для которых нужны детали. И все начинается сначала. Я привел еще самый маленький цикл, обычно в главном около двадцати малых, а они также состоят из подобных подциклов. Впрочем, в книге все описано.

Старик замолчал и откинулся назад.

- Там люди голодают. Умирают, – сказал Ник.

- Думаешь, я не знаю? - посмотрел на него император, - думаешь, мне все равно? Да я только и делаю, что пытаюсь достичь баланса, понимаешь? Чтобы еды производилось столько, сколько в Машине живет народа, чтобы у всех была работа, отдых. Всю жизнь я пытаюсь достичь равновесия системы. И закончить, наконец, это вечное строительство!

Император наклонился над столом.

- А в это время меня все ненавидят! - сказал он. - И каждый простой рабочий знает, как правильно строить, каждый истопник может лучше меня может подсчитать, сколько нужно времени тратить на работу, сколько на отдых, сколько выделять еды. Знаешь старую шутку – каждый лучше других разбирается в электроболле, экономике и в том, как строить Машину. Миллионы непризнанных императоров! – старик расхохотался.

Он снова откинулся в кресле и произнес:

- Но теперь-то я, кажется, понял. Истинный смысл здесь, - он постучал костяшками кулака по столу.

Ник пригляделся и заметил небольшую золотую табличку, вделанную в стол. На табличке виднелась неразборчивая для него надпись.

- Так что, похоже, я все-таки закончил строительство, – улыбнулся старик. - Ведь у Машины может быть только один главный конструктор, один император.

Старик подался вперед и посмотрел на свой хлоповик, а затем перевел взгляд на молодого человека.

- Не делай этого, - сказал Ник.

- Ох, и достанется мне, - подмигнул ему император, - от одной девушки, в волосах которой живут маленькие фиолетовые змейки. Задержался на целых шестьдесят лет, а обещал не опаздывать.

- Я выстрелю, - предупредил молодой человек.

- Знаю, - сказал старик, а затем поднял вверх морщинистую ладонь, сжал ее в кулак и отчетливо произнес:

- Честь.

Ник несколько секунд смотрел на него, затем также сжал кулак, поднял вверх и продолжил:

- Достоинство.

- Смерть, - закончил император.

Его рука скользнула к хлоповику. По комнате прокатился выстрел. Император замер, схватился за стол, рука поехала и он медленно завалился на пол.

Ник опустил оружие, подошел к столу и наклонился над золотой табличкой. В благородном металле отчетливо виднелась надпись:

«Кто строит Машину, познает смысл бытия, кто закончит строительство – увидит Бога».

Ник перечитал написанное несколько раз, затем обошел вокруг стола и склонился над стариком в шелковом красном халате. Император был еще жив.

- Что написано на табличке? - спросил Ник. - В чем смысл?

- В том, чтобы жить, - прохрипел император. Его лицо тронула гримаса улыбки. – Жить и строить Машину.

Из его рта потекла тонкая струйка крови, глаза затянула белая пелена и император умер.

Ник поднялся, сделал пару шагов и оглядел комнату. Он подобрал брошенную стариком книгу, неспешно пролистал. Затем подошел к большому шкафу, открыл дверцы и поставил ее на полку.

Молодой человек провел рукой по плотным рядам. Он с удивлением прочел на одном томе название «О необходимости сопротивления», достал его, открыл и пробежал глазами содержание. «Поиск лидера», «Воспитание лидерских качеств», «Свежий подход к строительству», «Организация нападения на дворец». Последняя глава особенно поразила юношу. В шкафу также находились книги по добыче руды, постройке заводов, прокладке трубопроводов, выработке электричества. Были даже про повышение рождаемости за короткий срок. Но основная масса, так или иначе, повествовала о достижении равновесия и соблюдения баланса Машины.

Ник отошел от шкафа. В этот момент динамик на столе затрещал, и чей-то голос сообщил:

- Мой император, нападение отражено. Мы захватили нескольких членов сопротивления. Разрушения незначительны, уже ведутся восстановительные работы. Что прикажете делать с пленными?

Ник подошел к столу, его взгляд упал на табличку. Он некоторое время смотрел на странную надпись, затем протянул руку к динамику, нажал кнопку и произнес:

- С пленными обращаться хорошо, я позже допрошу их лично. Так же необходимо найти некоторых людей и срочно доставить во дворец, нас ждут небольшие перемены в руководстве, список я скоро составлю.

На той стороне на некоторое время воцарилось молчание. Затем тот же голос сказал:

- Слушаюсь мой император. Полагаю, вам требуется похоронная команда в связи со смертью вашего отца?

- Да, - ответил Ник, - пришлите самых лучших. Наш император умер.

- Да здравствует новый император! - раздалось из динамика.

Ник отпустил кнопку, постоял немного, после чего подобрал со стола изящный хлоповик и склонился над бывшем императором. Он осторожно положил оружие рядом со стариком, затем поднялся.

- Фиолетовые змейки, - прошептал Ник. – Ты не прав, Алекс. Равновесия можно достичь. Сначала необходимо добиться баланса внутренних подциклов, потом внешних, а они сами приведут к балансу всю систему.

Ник подвинул кресло и сел. Его глаза сверкнули.

- Я закончу строительство Машины!

------------

Хлоповик – огнестрельное оружие. Использует двухсантиметровые стальные иглы. Порох хранится отдельно и подается перед выстрелом в специальную емкость в виде спрессованных кубиков. Иглы заряжаются в рукоять. Перед выстрелом пружина боевого механизма доводится вручную. При нажатии на курок, пружина толкает иглу, которая высекает искру, воспламеняя порох, после чего происходит выстрел. Пороховые газы обеспечивают очередной взвод боевой пружины, подачу новой порции пороха и иглы.

Оружие в момент выстрела издает характерный хлопок, из-за чего получило свое оригинальное название. Хлоповик требует регулярной проверки технического состояния во избежание случайного подрыва запаса пороха.