Лабиринт

Вторник, 1 января 2008 г.
Просмотров: 2753
Подписаться на комментарии по RSS
Автор: Вадим Деркач (Wave) и Олег Силин (Скаерман).
ДЕНИС
Некстати пришлась книга,
К верёвке пришлось мыло.

Я перечитал Кинга —
И понял, что так и было.
Из серых осенних ниток,
Из Трафальгарской гари
Я сочинил форнита —
И поселил в гитаре…  
 

К двадцать третьему февраля тоска заела окончательно. Денис Ступин предупредил жену, что праздник проведёт с друзьями. Светка, золотая женщина, прекрасно поняла, что ТАК НАДО. Детворе этот праздник безразличен, хотя сыновьям подарки куплены.

В гараж Денис хотел мотнуть прямо с утра – благо, суббота, но благие намеренья так и остались нереализованными. Выйти удалось только около полудня. В гараже над примусом уже колдовал Костя Рыжиков. Его все друзья так по фамилии и звали - Рыжиков. Обмен приветствиями и пошлыми плоскими шутками чуток поправил настроение. Старый, советского производства магнитофон, жутко хрипя, играл Медведева (а кого же ещё). Выгрузив водку в уголке возле импровизированной кухни, где уже красовалась бутыль мутного самогона, Денис пошёл доставать из КАМАЗовского холодильника мясо. Под энергичное командование бывшего прапорщика Рыжикова, который и в самом деле был когда-то рыжим, а ныне уже полуседым, взялся за картошку, лук, огурчики. Рыжиков тем временем колдовал над мясом по какому-то своему рецепту.

Юрик и Серёга не заставили себя долго ждать. И, естественно, тоже явились не с пустыми руками. Юра – невысокий такой плотный мужичок с повадками еврея. Сергей – гориллообразный шкаф с могучей челюстью, угрюмый и косноязычный. Единственный из друзей, кто в своё время попал в Афганистан.

Все вместе уселись вокруг ящика, накрытого фанеркой, расставили рюмки. Вздрогнули. Обсудили, чего из продуктов есть-отсутствует, сколько в наличии денег. Порешили на том, что через полчасика Денис и Юрик, как семейные и, следовательно, привычные, махнут на рынок докупить специй, колбаски, помидоров, майонез, хлеба на всякий случай, минералки ещё, пельменей, ведь до вечера мясо просто не доживёт, а закуска должна быть изрядной.

Вздрогнули повторно, все разом закурили.

Разговор пошёл на извечные темы. Обычный мужской треп о машинах, о ценах, о бабах. Юра пожаловался, что его пятнадцатилетний оболтус уже вовсю курит. В ответ Рыжиков выдал анекдот «называйте вещи своими именами».

Тема оказалась благодатной, не смотря даже на то, что двое из четырёх – бездетные. Пошли анекдоты о детях (в смысле, об испорченной молодёжи), о неверных жёнах, о тёщах. Нашлось на кого пожаловаться и Денису. Старшего вспомнил, да и среднему досталось. Дочь только маленькая ещё, чтоб серьёзно недовольство вызывать. Тем более что дочь у Ступина – редкая умница. Серёга в который раз рассказал, как его чуть не женили, и как он знакомился с потенциальной тёщей. Рассказал как умел, не очень связно, зато от души.

Тем временем мясо дошло до нужных кондиций, Денис и Юра выдвинулись на рынок.

На троллейбусной остановке Дениса накрыло. То, что грызло последний месяц, не желало отпускать и сейчас. Бывает иногда, что посмотришь на свою жизнь – и тоска за душу берёт. Невольно вспоминается анекдот про «всё было».

Он родился в деревне, образования девять классов и ПТУ. Хотя учёба давалась легко, оценки всегда и почти по всем предметам были не ниже твёрдой «четвёрки». Шоферить начал в армии – начальство возил. После армии устроился шофёром в прокуратуру, потом инструктором в автошколу. Возил начальство по командировкам, сам по командировкам мотался. Грузоперевозки по области, работа дальнобойщиком, экспедитором, таксистом. За всеми жизненными перипетиями забылась мечта окончить институт (в райцентре как раз есть «Донбасский Горно-Металлургический Институт») хотя бы по автоматизации производства.

Женился, попутно. Света работала в прокуратуре, той самой, где он когда-то шоферил. Сейчас у неё своя контора.

Дети родились… Несколько лет назад жена купила в городе квартиру…

И за плечами сороковник, учиться уже поздно. Старший вот заканчивает школу, собирается поступать в ДГМИ на электропривод (работать твёрдо намерен программистом). Крутить баранку – не самая денежная профессия – семью жена содержит (от чего ещё тошней). А что впереди? Лет пятнадцать поездить таксёром или экспедитором. Пенсия. The End.

Подошёл троллейбус. От парка Победы, на задворках которого стоял гаражный кооператив, к рынку можно проехать любым из трёх проходящих мимо маршрутов. Поэтому на номер "рогатого" можно было не глядеть. Думая о своём, Денис зашёл внутрь, присел на ближайшее свободное место. И, глядя в окно, проехал две остановки. Сойдя на третьей, озадаченно огляделся. Что-то вокруг было не так. Сильно не так. Только сделав несколько шагов в сторону рынка, Денис осознал, что именно. Рынка впереди не было и быть не могло – от улицы Запорожской до рынка считай полгорода (не самого большого, но всё же райцентра). Стала понятна тишина вокруг. Район психиатрической больницы и кладбища – самый специфический в городе. А самое интересное, что в этом районе троллейбусы не ходили.

Какое-то время Ступин ошалело оглядывался. На ум приходила белочка, психотропы, летающая посуда. В этот момент подал голос мобильник. Денис ухватился за него, как за соломинку, но стоило достать телефон из кармана – тут же сдох аккумулятор.

Денис постоял несколько минут и решил возвращаться в гараж. Логичней всего было бы пройти в начало улицы, выйти на Горького и добраться к депо, на третий маршрут. «Тройка» хоть и редко ходит, зато без пересадок напрямик мимо рынка к парку и кооперативу. Вместо этого Денис направился в противоположную сторону, намереваясь выйти в центр и уже оттуда ехать к рынку.

Свернув в переулок, нос к носу столкнулся с женщиной, которая показалась смутно знакомой. От неожиданности слегка отпрянул, потом уставился на неё. Посмотреть было на что: лёгкая кожаная курточка коричневого цвета, украшенная белыми слегка потёртыми кожаными нашивками. Чёрные джинсы и чёрные полусапожки с металлическими набойками. Бандана какой-то рокерской группы, из-под которой выглядывали русые, зелёные и фиолетовые недлинные пряди. Глаза женщины отливали пронзительно-фиолетовым. Даже не сразу становилось ясно, что это контактные линзы.

Поведение незнакомки соответствовало внешности: она смерила Дениса взглядом сверху-вниз и обратно, после чего пренебрежительно-удивлённо процедила:

- А ты здесь как оказался?

Смутившись, Ступин пробормотал:

- Прошу прощения… - и окончательно стушевался. Застенчивость ему свойственна не была, но потрепанные нервы отреагировали так. Женщина ещё раз смерила Ступина взглядом, но ничего не сказала, только посторонилась слегка. Денис проскользнул мимо.

С Запорожской Денис повернул на Московскую. Городской пейзаж неуловимо менялся, во всяком случае школу, где учится его старший, Ступин так и не увидел. А дойдя до конца, вместо ожидаемой Фрунзе увидел всё ту же Запорожскую. В голове проносились старые городские байки про эту загадочную улицу. И тут Денис вспомнил, где встречал ту женщину. Его жена увлекалась эзотерикой и мистикой, так мало того, что в диких количествах скупала всю доступную по этой тематике литературу, но ещё и таскалась по разным семинарам и встречам. На одну такую встречу от скуки и любопытства ради выбрался сам Ступин. Там он видел эту женщину, только она одета была прилично.

Надо сказать, Светка не просто так увлекалась – их старший в детстве очень много болел, его вытянули как раз нетрадиционной медициной. Пришлось это на конец восьмидесятых, тогда очень модны были разговоры обо всём паранормальном. Мода прошла, а след остался.

С Запорожской, на всякий случай, уходил дворами, изрядным крюком. То и дело казалось, что в спину кто-то смотрит. Несколько раз оглядывался, но ни одного человека так и не увидел. Времени на возвращение ушло изрядно. Друзья в гараже встретили вопросом «куда пропадал?» Юрка возмущался:

- Сели же в тралик вместе. На рынке ты первым выскочил, я через пару человек – а тебя и след простыл. Я тебя искал-искал, звал-звал. И мобильник твой молчал. Мне самому всё тащить пришлось.

Балагур Костя подкалывал:

- Добавить где хотел? Так у нас же больше всего! И водяра, и самогон – сам гнал.

Здоровяк Серёга внушительно подвигал мощной квадратной челюстью, на что Костя опять заржал:

- Вон, Серый на тебя обиделся, ему вместо тебя пришлось дежурить по кухне.

А поскольку внятного объяснения Ступин не догадался придумать заранее, пришлось мычать, махать рукой: «да фигня получилась». Друзья ещё долго не отстали б, но его выручил заглянувший сторож.

- Мужики, вы здесь? Зайдите к Палычу, там у него какие-то накладки.

Сторож Гена абсолютно любые события называл накладками, поэтому понять, о чём речь, так с ходу было затруднительно. А выспрашивать в лоб – бесполезно. Практичный Юра сориентировался первым:

- В каком он хоть настроении?

- Да хрен его разберёт… Но просил зайти сейчас.

Сейчас, так сейчас. В любом случае мясо придётся разогревать, а водке всё равно, получасом раньше её выпить, или получасом позже.

Едва они вышли из гаража, как у Ступина опять появилось чувство, что за ним следят. Он снова, как на Запорожской, оглянулся, и снова ничего не заметил. Но стоило повернуть голову - взгляд упал на окна будки, которая в кооперативе служила и офисом, и мастерской, и складом. В окнах отражался… лес… И несколько человек на лошадях в каких-то странных костюмах…

ВАЛИТА

Валита всегда и во всём старалась быть первой. То ли характер сказывался, то ли полученное воспитание. А может, дело было вовсе и не в них, но…

Но девушка стремилась как можно быстрее оказаться возле крепости Азар. И горе тому, кто осмеливался стать на её пути!

Валита – одна из немногих признанных мастеров-воинов Восточного королевства. Сейчас, пока её отряд пробирался через лес на штурм неугодной сюзерену крепости, она вспоминала всё связанное с целью похода. Замок Азар издавна считался средоточием магической мудрости. Многие известные маги были выходцами из этих мест или прошли Школу Мага Азара. Король смотрел сквозь пальцы на дела чародеев, поскольку они в политику не лезли и вассальную дань исправно платили. Неожиданно ситуация изменилась. Верховным Магом стал Шемрас – выходец из горячих южных земель, который тут же заявил, что он более не намерен кормить зарвавшегося короля. Его величество вначале изволил рассмеяться. Но пару месяцев спустя не пришли обозы с данью. Тут уже король задумался. Окрестности Азара славились исключительно благодатным климатом и высокими урожаями, к чему, разумеется, прикладывали руку маги. Кроме того, в Азар постоянно прибывали купцы из северных королевств, с которых предприимчивые местные власти брали налог на торговлю. Купцы платили, ибо город был невероятно удобен для их деятельности, ну а защиту обеспечивала магическая слава цитадели Азар. Одним словом, Шемрас отказал королю в получении огромного дохода. Король вознамерился проучить наглеца и восстановить пошатнувшееся величие славного рода.

Но не тут то было! Регулярная армия не захотела испытать на себе силу магов и, едва выйдя из казарм, разбила лагерь и отказалась двигаться дальше. Король рвал и метал, но умом-то он понимал, что может вполне остаться и без армии, и без Азара.

Тогда Его Величество пошел на хитрый ход. Он объявил, что мастеру-воину, взявшему мятежный замок, будет дарована должность его управителя и пятая часть дохода от тамошних мест, а его армии – награды по разумению командира.

Предложение было ошеломляюще щедрым. Однако единственным мастером-воином, откликнувшимся на него, была Валита.

Лошадь запнулась, Валита стряхнула с себя оцепенение. Ей на миг показалось, что она видит на открывшейся поляне четырёх странного вида мужчин, но стоило ей чуть-чуть присмотреться, как видение исчезло.

Она остановилась, поджидая свое войско. Вскоре из леса появились всадники. К ней подъехал Вальдес – смуглый черноволосый воин из тех же южных земель, что и Шемрас. Он улыбнулся воительнице и сказал:

- Что ты так торопишься?

- Хочу успеть быстрее. Вдруг ещё кто-то примет королевское предложение.

- Валита, ты же прекрасно знаешь, что таких безумцев как мы еще надо поискать! И только у нас уже есть готовый на все отряд.

Валита коротко рассмеялась

- А я всё равно тороплюсь! Хочу всё успеть!

И воительница пустила свою лошадь в галоп.

Смуглый воин улыбнулся и только покачал головой.

Вальдес познакомился с Валитой почти пять лет назад в небольшом портовом городе. Воин заприметил в таверне симпатичную рыжеволосую девчонку, вполне по-мужски поглощающую пиво. Он подошел к ней, попробовал произнести несколько банальностей, которые хорошо действовали на подвыпивших девиц. К его удивлению, рыжая совершенно не отреагировала на эти фразы. Тогда Вальдес попробовал подсесть к ней…и через пару мгновений уже лежал на полу. В его грудь упирался сапог. Взгляд воина скользнул дальше по ножке (хорошенькой!), поднялся выше и остановился на зелёных глазах, яростно сверкающих из-под рыжей чёлки. Таинственная амазонка с минуту наслаждалась ситуацией, затем убрала ногу с груди Вальдеса и протянула ему руку.

Такова была их первая встреча. И с тех пор их дороги не расходились.

Валита была дочерью барона из знатного рода Мортье. Южанина долго занимал вопрос, как же так вышло, что особа голубой крови ведёт кочевую жизнь и прославилась как очень хороший воин. Однажды Валита сама рассказала историю своей жизни.

Оказалось, что барон Анри Мортье очень хотел сына. Но его жена родила девочку. Роды были тяжёлыми, баронесса с трудом отошла от них. Тут барона подстерег неожиданный удар. Лекарь сказал, что баронесса больше не сможет иметь детей. Барон Мортье, без памяти любивший жену, потратил целое состояние на лекарей, целителей и магов. Но каждый раз их вердикт был неутешителен.

Барон решил пойти другим путём. И маленькая Валита, вместо того, чтобы изучать манеры благородных дам и поведение в светском обществе, тренировалась в искусстве стрельбы из лука, боя с оружием и без, а также езде верхом и плаванию. Бывало, что гости барона обращали внимание на гибкую фигурку с короткими рыжими волосами и одобрительно кивали хозяину: «славный будет воин!». Барон же подкручивал усы и важно кивал головой. Он никогда не говорил, что это его дочь.

Баронесса же вначале потакала мужу, как бы пытаясь загладить несуществующую вину. Но потом с ужасом поняла, что её единственное дитя так и проведёт свою жизнь на полях брани или, в лучшем случае, полях рыцарских турниров. И попыталась взять дело в свои руки. Какой же матери хочется, чтобы её ребенок погиб на войне? Ладно, сыновья не мыслят свою жизнь иначе, а тут единственная дочь!

Баронесса смутно представляла себе роскошные балы, на которых красавица Валита обязательно будет производить фурор среди толп поклонников из знатных и богатых семей. Но все упиралось в упрямство барона и уже нежелание самой Валиты носить платья, учиться томно говорить и мило трепетать ресницами.

Однако судьба-злодейка нанесла еще один удар. Баронесса заболела. Перепуганный барон вновь разослал гонцов за лекарями, но те явились слишком поздно…

Барон был сам не свой, но через пару лет постепенно отошёл от потери любимой жены. Вокруг оживились желающие породниться со знатным родом Мортье, и ещё через несколько лет барон женился вторично. Тут мечта барона и сбылась – его новая избранница принесла ему сына.

Валита сразу почувствовала себя ненужной. К тому времени она стала хорошенькой девушкой шестнадцати лет. Отец посвящал очень много времени будущему наследнику – ведь как ни крути, а продолжателем рода всегда считается мужчина.

И вот Валита ушла искать свою судьбу, взяв с собой только фамильную кольчугу и великолепный меч работы старого мастера.

- Вальдес! Валита, привстав в стременах, призывно помахала воину. – Посмотри!

Южанин подъехал к девушке и присвистнул от восхищения при виде открывшейся ему картины.

Вечерело. Солнце клонилось к горизонту, бросая на землю лучи причудливого красно-оранжевого оттенка. Лес отступил, на сколько хватало глаз простирались поля, среди которых то тут, то там белели небольшие домики. Дальше виднелась большая судоходная река Нейпер, её воды отблёскивали под лучами светила. На большом острове возвышался замок Азар, чьи башни на фоне закатного солнца казались особенно величественными. Весь пейзаж дышал спокойствием и умиротворением.

- Красиво! – сказал Вальдес. Рыжеволосая воительница бросила на него сердитый взгляд.

- При чем здесь это? Мы приехали!

- А, в этом смысле. Тогда да, приехали. Что ты собираешься делать?

- Как что? Едем быстрее к замку!

- Валита, - Вальдес мягко взял её за руку, - а что мы будем делать ночью под стенами замка? Тем более, таким отрядом?

Валита выдернула руку. Она очень не любила, когда её кто-либо поучал, единственное исключение девушка делала для южанина, и то не во всех случаях. Но в этот раз ей пришлось признать, что Вальдес прав.

- Хорошо, ставим лагерь прямо здесь. И, наверное, стоит собрать командиров. Обсудим план действий на завтра.

Валита резко развернулась и погнала лошадь вниз по склону. Вальдес остался на месте, с грустной улыбкой смотря ей вслед. Сколько он помнил, Валита не любила задумываться о завтрашнем дне, и то, что она произнесла такие слова – граничило с подвигом. Воительница предпочитала очертя голову бросаться в схватку, рубить чужие головы, не жалея своей. Любая непредвиденная или вынужденная остановка выводила ее из себя. «Только трусы выжидают и раздумывают!» - было её любимое выражение.

Всё так же грустно улыбаясь, Вальдес поехал навстречу воинам.

ДЕНИС

Денис зажмурился, потряс головой, и разумеется, споткнулся. Налетел на Сергея. Тот видимо от неожиданности крутнулся волчком (рефлексы афганца не подвели). Денис улетел в сторону Кости. Костя ещё до армии заработал разряд по самбо, в армии был инструктором рукопашного боя. Занимался после армии. Рефлексы не подкачали и у него. В результате жертва брякнулась вверх тормашками на бетон.

Пострадавшего затащили обратно в гараж, ощупали на предмет переломов, сунули в руки стакан, где плескалось верных полтораста грамм. За стаканом последовал хлеб с салом и огурчик. Про себя тоже не забыли.

К Палычу дошли только через пятнадцать минут. Тот уже куда-то бежал, что-то у него горело, поэтому серьёзного разговора не получилось. Только и успели выпить по надцать грамм беленькой в честь праздника. Бутылку предусмотрительно захватил Юра.

Это была самая заурядная пьянка, которых было и будет ещё множество. Расстроенный Ступин отмалчивался даже когда разговор заходил за политику и начальство – самые благодатные темы для поругать кого-нибудь. Только под самый вечер, после хорошей дозы всего, что горит, дневные тревоги отступили. Вдруг захотелось в лето. Представилась картина, что называется, маслом. «Вечереет. Солнце клонится к горизонту, бросая на землю лучи причудливого красно-оранжевого оттенка. По одну сторону лес, по другую, насколько хватает глаз, простираются поля, среди которых то тут, то там белеют небольшие домики. Дальше виднеется большая судоходная река, её воды отблёскивают под лучами светила. На большом острове возвышается замок, чьи башни на фоне закатного солнца кажутся особенно величественными. Весь пейзаж дышит спокойствием и умиротворением». Всё это великолепие перед глазами настолько брало за душу, что хотелось не раздумывая взять холст и краски. Или не холст, а мольберт? Короче, хрен с ним, тем названием. Главное – хочется рисовать.

Наваждение схлынуло, но Денис наконец-то оживился. Разговоры за столом как будто получили второе дыхание, и продолжались почти до утра.

ВАЛИТА

Лагерь предусмотрительно разбили немного в глубине леса, чтобы не привлекать внимание огнями костров. Под деревьями стояли походные шатры. Валита, как мастер-воин, имела укрытие самого большого размера, и сейчас у нее в шатре сидели трое командиров и Вальдес. Малый военный совет.

От первоначального плана, предложенного Валитой (промчаться во весь опор к замку, прорваться вовнутрь, а там уже как повезёт) командиры дружно отказались. Зелёные глаза воительницы налились было гневом, но ситуацию разрядил Вальдес.

- Валита, представь себя на месте начальника охраны. Ты видишь, как на твой замок несётся орава воинов с непонятными намерениями. Что ты будешь делать?

- Закрою ворота, возьму мост под прицел лучников…

- Правильно. - Вальдес больше не сказал ни слова.

Валита исподлобья уставилась на южанина. Вальдес спокойно откинулся на шкуры и потягивал вино из фляжки. Командиры боялись шелохнуться. Они не понаслышке знали крутой нрав мастер-воина. Наконец, Валита вздохнула.

- Будем искать обходной путь. Давайте, предлагайте, у кого какие мысли?

Через час с небольшим был выработан план. Решено было разыграть сценку с прибытием в Азар торгового каравана из Корха. Это позволяло объяснить как большое количество людей (часть воинов следовало переодеть в купцов и рабочих), так и наличие вооружённых охранников. Отряд Валиты взял в поход несколько телег, на которых была размещена часть припасов и амуниции. К сожалению, их было мало для настоящего каравана, но выбирать не приходилось.

Такой план не гарантировал успех, но, по крайней мере, позволял приблизиться к замку и пересечь мост не вызывая определённых подозрений. А дальше уж действовать по первоначальному плану Валиты – сражаться, а там как повезёт.

Командиры разошлись доводить замысел до простых воинов. Вальдес тоже шагнул было к выходу, но его удержала рука Валиты.

- Останься. Я хочу, чтобы эту ночь мы провели вместе.

В самый тёмный предрассветный час, когда и дневное и ночное светило забывают о грешной земле, Валита проснулась со страшным криком. Она дернулась бежать, но крепкие руки Вальдеса остановили её порыв. Девушка отчаянно сопротивлялась, всё ещё не понимая, что она уже не во сне. Воин сильно обхватил ее.

- Валита, милая моя, что случилось?

- Вальдес… - Валита всхлипнула, её тело пробила сильная дрожь. – Вальдес, мне приснился странный сон. Он такой непонятный, страшный… Там люди, они, такие, такие, они пьют что-то, говорят вроде и по-нашему, а я ничегошеньки не понимаю. И серое всё такое, серое, серое…

Девушка всхлипнула ещё раз и прижалась к Вальдесу. Воин улыбался в темноте, гладил ее по волосам и шептал какие-то слова, ласковые и такие нужные в этот момент. Ведь даже самая сильная женщина нуждается в том, чтобы рядом было крепкое плечо, за которым можно спрятаться и почувствовать себя защищённой от мирских напастей…

Утром от страшного сна не осталось и следа. Валита сосредоточенно подгоняла ножны, когда к ней подбежал разведчик.

- Мастер-воин, по дороге к Азару движется небольшой караван.

Валита резко повернулась.

- Сколько людей?

- Пару дюжин.

- А повозок?

- Пять.

- Вперед!

Валита побежала, на ходу выкрикивая приказы командирам пехотинцев. Её задумка была ясна – захватить обоз для придания большего правдоподобия плану. То, что при этом она, находясь на королевской службе, совершает разбойное нападение, ничуть не смущало рыжую воительницу. В конце концов, эти купцы торгуют с мятежниками!

Дорога проходила в низинке между двумя пологими склонами поросших лесом холмов. Очень удобное место для нападения. Профессиональные воины наверняка были бы настороже. Но эти охранники то ли не были профессионалами, то ли чересчур полагались на пресловутую защиту Азара.

Воины Валиты ринулись на обоз сразу с двух сторон. И вот тут вскрылась истинная причина беспечности охранников. Среди купцов путешествовал маг.

Со стороны средней телеги понеслись гроздья огненных шариков. Воины слегка притормозили своё движение. Теперь Валита пожалела, что она не захватила с собой Вальдеса с его лучниками. Впрочем, маг был один, и противостоять полусотне нападавших он долго не мог. Валита взмахнула мечом

- Вперед! В бой!

Ею можно было любоваться. Ладная фигура, которую плотно облегала кольчуга, сверкающий меч в руке, вихрь рыжих волос и сияющие глаза. Казалось, сама богиня войны пришла на эту землю.

Расчет девушки полностью оправдался. Своим жестом она отвлекла внимание обычных охранников, тем самым позволив своему отряду значительно сократить расстояние до обоза. Но её заметил и маг, и теперь все колдовские приветы предназначались именно Валите. Девушка легко увернулась от очередной россыпи огненных шариков, мечом парировала заклинание клинка, ушла от комбинации заморозки и каменного кулака и почти достигла своей цели. Она ясно видела высокого, жилистого, но уже немолодого человека в темно-фиолетовой накидке. Внезапно глаза мага полыхнули синим светом. Валита почувствовала, как непреодолимая сила толкает ее назад. Девушка ощутила, как из носа начинает течь кровь, а на уши давит невидимый пресс. Она упала на спину. Последнее, что она успела заметить – как маг с недоумением рассматривает черную стрелу, торчащую у него из груди. Валита потеряла сознание.

ДЕНИС

Казалось, голова коснулась импровизированной подушки секунду назад. Ступин не сразу сообразил, что его разбудило. Только когда звонок повторился, Денис понял, что звонит мобильник. Характерная именно для его трубки мелодия под названием «Jazz». Звук доносился из кармана куртки, которой Денис укрылся. Вспомнился анекдот на тему «Какой идиот звонит в шестнадцать часов утра». Заворочавшись, Денис достал телефон, экранчик которого не светился привычным зелёным.

Ступин встал, накинул куртку, шапку, пошёл курить и дышать свежим воздухом. От нечего делать прошёлся в сторону котельной. Когда до котельной оставалось два шага, изнутри донёсся лязг железа и крики. Денис подхватил ближайшую железку и заглянул внутрь. Ничего не увидел, однако лязг и крики стихли, как отрезало. Прислушался и на ощупь двинулся вглубь. Ничего не обнаружил, двинулся наружу. В этот момент от стенки с компрессором что-то снова лязгнуло. Денис повернулся в ту сторону – и внезапно компрессор ожил. Шланг с какой-то дурой, прикрученной к нему, ожил и заметался. Ступин не успел ничего сообразить, как эта конструкция лязгнула его по макушке, к счастью, по касательной. Компрессор тут же затих, но Денис этого уже не видел - он пробирался сквозь какой-то каменный туннель, основательно заросший чем-то наподобие паутины гигантских пауков. Впереди маячил огонёк. Выбравшись из туннеля в пещерку, освещённую факелами, он столкнулся с рыжеволосой мускулистой молодой девушкой в… кольчуге? Замер, поражённый. Она же наоборот, яростно оскалилась и рванулась к Денису. Видение начало таять.

Первыми вернулись ощущения. Самое сильное – промёрзлый бетонный пол под щекой. Ступин поднялся, дрожащими руками ощупал себя. На макушке нащупалась солидная шишка, но в принципе ничего сильно плохого не ощущалось. Мерцающий огонёк зажигалки разогнал темноту. Никакого беспорядка не наблюдалось и в помине. Шланг трансформатора лежал скрученными кольцами, пыль и грязь вокруг нетронута.

Видимо существует предел возможности удивляться. Вместо удивления Денис Рассматривал курточку, которая второй раз попала в переделку. Хорошая куртка. Жалко

ВАЛИТА

Странный мир с неохотой отпускал её. Наконец, лицо невзрачного человека с непривычным именем Денис растаяло, и на Валиту глянули давно и хорошо знакомые глаза Вальдеса.

- Что это было? – с трудом спросила Валита.

- Ты попала под воздушный пресс. Мы успели очень вовремя. – Вальдес рывком приблизил к ней своё лицо и тихо сказал – Никогда больше так не делай, слышишь?

- Не буду.

Валита хрипло закашлялась. Один из командиров тут же сунул ей в руку флягу с водой. Девушка сделала несколько глотков, остатком воды смыла с лица кровь.

- Потери есть?

- Несколько легкораненых, но все живы.

- Молодцы.

Воительница встала, прошлась немного. Командиры внимательно и обеспокоено следили за её движениями. Валита заметила их взгляд.

- Я в полном порядке. Собирайтесь, мы выступаем. Нам следует попасть в Азар ко второй смене стражи!

Валита ехала возле телеги, закутавшись в плащ. Рыжие волосы убраны под капюшон, меч тщательно спрятан.

Дорога петляла через поля, периодически проходила через некрупные поселения. Крестьяне с интересом смотрели на караван. Валита порадовалась, что теперь их движение не вызывает повышенного внимания. Вскоре дома стали попадаться чаще – начинались предместья Азара. Центром города, конечно же, был замок на острове, но по эту сторону реки расположились многочисленные мастерские ремесленников, склады купцов и дома тех жителей, чьи доходы не позволяли жить в более богатой западной части города Азар. Там, за рекой, виднелись ювелирные мастерские, библиотеки, театр, дома магов и гордость Азара – школа магического искусства.

Вскоре дорогу перегородило небольшое каменное здание с воротами – Восточная застава. Ворота были раскрыты – никому и в голову не могло прийти нападать на земли магов. Однако несколько воинов несли службу, а один из них, по виду начальник, подошёл к отряду.

- Доброго здравия. Кто вы будете и откуда путь держите? И с чем пожаловали в Азар?

- Мы будем купцы. Я Ханук из Корха, а это мой компаньон, - Вальдес кивнул на Валиту, - досточтимый Ваиллан из Райнхавена. Мы прослышали, что ваш город нуждается в кожах и оружии, а ничто так не славится в землях пяти королевств, как корханские кожи и оружие мастеров Райнхавена. К сожалению, мир сегодня так неспокоен, что оружие опять в цене. Из-за этого нам даже пришлось нанять славных воинов, - южанин широким жестом указал на изображающих охранников солдат, - дабы доставить в сохранности наш груз в ваши благодатные земли.

Вальдес плёл как по писанному. Он даже сказал часть правды, поскольку сам родом был из Корха. Охранник выглядел довольным.

- Добро пожаловать в наш город. Уплатите дорожный взнос и можете проезжать. Кроме того, вам следует сегодня явиться в замок Азар к управляющему торговлей и получить разрешения.

Вальдес отвязал от пояса мешочек с монетами, бросил начальнику охрану.

- Благодарю вас, досточтимые господа. Однако позвольте отвлечь вас на еще один вопрос. Сегодня в город должен был прибыть уважаемый маг Ликон. Вы не встречали его?

- Нет. Но мы прослышали от залесских крестьян, что разбойники напали на его кортеж, - глухим и низким голосом неожиданно ответила Валита. – Больше нам не ведомо.

Охранник озабоченно покачал головой, махнул рукой, отпуская их, и пошёл в здание заставы. Через пару минут на небольшом балконе, обращённом к замку, появился человек и начал помахивать флагами, зажатыми в обеих руках.

Отряд понемногу двигался дальше. Вальдес подъехал к Валите.

- Зачем ты это сказала?

Валита вместо ответа показала на замок. Из ворот выскочил отряд конников и помчался по мосту в их направлении.

- Видишь, получилось. Часть войск покинула замок и направилась на поиски. Теперь нам будет легче.

- А если они покинули замок, чтобы нас допросить?

- Тогда будем драться.

Драться не пришлось. Конница пронеслась мимо них, не снижая скорости. Валита украдкой вздохнула. И тут же поймала себя на мысли, что она хотела избежать стычки. Это показалось воительнице очень странным, ведь раньше она даже не задумывалась о таких вещах.

Впрочем, она быстро выбросила эти мысли из головы. Отряду предстояло побывать в замке. Купцы, прибывая в город, получали разрешение на торговлю непосредственно внутри цитадели. Управитель с помощниками обычно пересчитывали товары, проверяли их на соответствие каким-то правилам, после чего выдавали необходимую бумагу. Очень удобный для Валиты порядок, поскольку их цель – Верховный Маг Шемрас – обычно не покидал своего жилища в Серой Башне замка.

Отряд подъехал к уникальному каменному мосту, соединяющему восточный берег с островом. Мост был сооружен по проекту мага Патония, прослужил уже более века и до сих пор считался самым надежным мостом всего Восточного королевства.

Воины пересекли реку и перед ними встали тёмные стены замка Азар. По каменной кладке карабкался вверх вьюнок, стараясь достичь игольчатых крыш двух дозорных башен. Проплыли над головами своды арки, ведущей во внутренний двор замка. Отряд выехал на залитую солнцем широкую площадь. Валита огляделась. Несколько небольших строений, в которых угадывались кузница, лавки местных торговцев и здание явно административного вида. Чуть дальше за небольшим кованым забором виднелся вход в Серую Башню.

Валита сбросила плащ, встряхнула гривой рыжих волос и выхватила из ножен меч.

- В бой!

Солдаты тоже посбрасывали плащи и выхватили мечи. Лучники, сидевшие на телегах, осыпали охрану градом стрел. Возницы хлестнули лошадей, телеги понеслись на кованую решетку. У лошадей были закрыты глаза, они не видели препятствия и врезались в ограду. Воротца прогнулись, дело довершили мощные топоры воинов-северян. Валита спрыгнула с лошади, на бегу выкрикивая:

- Отряд Вальдеса со мной! Остальные – прикрывайте нам спину!

На стороне войск рыжей была внезапность. Хотя даже и не это сыграло решающую роль. Абсолютно никто не мог предположить, что найдётся человек, который осмелится бросить вызов Верховному Магу!

Охрана на нижнем этаже, полностью деморализованная этим фактом, не сумела оказать достойное сопротивление яростному напору войск Валиты. А им оставалось только идти вперёд без передышки и как можно быстрее – пока не опомнились воины Азара и не пришли на помощь маги. Валита мчалась вверх по лестнице, слыша за спиной тяжелое дыхание товарищей. Её удивляло отсутствие активного сопротивления со стороны Шемраса. Она попыталась найти ответ, но быстро отбросила эту идею. Не до того сейчас! Быстрее по лестнице, еще быстрее!

И вот последний виток, ступеньки закончились, и перед глазами девушки возник длинный коридор. Валита устремилась было вперед. Вальдес схватил ее за руку и отдернул девушку назад к лестнице. Лучники осыпали коридор градом стрел. Что началось! Стрелы то и дело вспыхивали, осыпались черным пеплом на пол. Наконец настал момент, когда стрелы стали долетать до двери в конце коридора.

Валита вырвала руку из пальцев Вальдеса и побежала. Воины не отставали. Оказались возле двери. Один из солдат схватил ее за ручку, распахнул… и разлетелся на осколки. Валита сжала зубы. Отряд ворвался в обитель Верховного Мага.

Большая круглая комната, высокий потолок, небольшие окна прямо под крышей. Книжные шкафы, столы с инструментами, малопонятные стойки. Около стены напротив двери возвышался трон с сидящим на нем Верховным Магом.

Шемрас зло улыбнулся.

- А-а-а, королевские прихвостни. Пришли за своей подачкой? Долгонько же вы шли. Ну что же, я окажу вам великую честь – принять смерть от моих рук!

Шемрас легко вскочил и двинулся на воинов. Лучники не растерялись и осыпали фигуру мага градом стрел. Зеленоватое сияние окутало противника. Стрелы не могли причинить вреда Шемрасу. Впрочем, и маг не был в состоянии активно колдовать, пока поддерживал защитное заклинание. Стрелы стремительно таяли – колчаны были наполовину опустошены еще в коридоре. Валита крикнула: «Пятеро, за мной!» и рванулась к чародею.

Лучники прекратили стрельбу.

Маг снял защиту.

Через мгновение двое воинов превратились в факелы яркого огня. Ужасный крик полетел под крышу и неоднократно вернулся эхом. Валита замахнулась. Меч прочертил сверкающую дугу, конец которой приходился на шею мага. Шемрас неловко попытался заслониться левой рукой, а растопыренными пальцами правой швырнул в девушку вязкий на вид сгусток черного тумана.

Валита почувствовала, как нечто расползается по ее телу, проникая через поры, высасывая жизненную силу. Она закричала и провалилась в небытие.

ДЕНИС

Денис вернулся в гараж. Он так и не мог понять, что за необъяснимая блажь загнала его в котельную. Друзья выводили рулады носами и ему тоже неудержимо захотелось присоединиться к ним вновь. Утро. Рань такая, да и домой можно не торопиться.

Спустя несколько часов тела начали оживать. На опохмел остался только самогон. После процедуры с некоторым сожалением пошли расходиться каждый куда ему нужно. Домой Ступин решил пройтись пешочком. Похмелье сильно не мучило, настроение – самое оно для пешей прогулки. А самое главное – настоятельная потребность собраться с мыслями, обмозговать произошедшее. Вчерашний день перевернул все представления Дениса об окружающем мире.

За очередным поворотом уже почти без удивления он увидел Запорожскую. Немного постоял, собираясь с мыслями. Размеренно и неторопливо закурил. А погасив окурок, решительным шагом направился в направлении кладбища. Возле ворот его уже поджидала вчерашняя незнакомка со встречи парапсихологов. Пару минут они стояли друг напротив друга, думая о чём-то своём. Первой молчание нарушила женщина:

- Объяснить?

- Объясни.

- Всё очень просто. Что мир сложней, чем кажется, ты уже понял. – последнее прозвучало как утверждение с вопросительными интонациями.

- Угу… - Денис задумчиво потеребил подбородок.

- Про параллельные миры слышал? Так вот, двойники из этих параллельных миров на тонком плане едины. Совершенно не обязательно, что они внешне хотя бы похожи. Не обязательно даже, чтобы они были одного пола, но на тонком плане они едины, - с нажимом повторила незнакомка. Перевела дыхание и продолжила:

- Когда один из двойников тянет энергетическое «одеяло» на себя, остальным приходится плохо. Ты и та девочка, Валита, занимаетесь перетягиванием каната. А она тянет за собой моего двойника. Разберитесь между собой.

И кивнула на ворота кладбища. Денис хотел что-то спросить, но слова не шли. Он посмотрел на неё, на ворота и опять на неё. Потом тряхнул головой и решительно направился к воротам. И от неожиданности вздрогнул. Вместо кладбища перед ним открылось морское побережье.

Он хорошо помнил тот пляж. Каким-то чудом ему, как одному из лучших учащихся ПТУ, досталась десятидневная путёвка в пионерлагерь в местечке Рыбачье на Чёрном море. В первый же день на пляже увидел очень миловидную девушку, беленькую-беленькую. Явно тоже первый день на море. Тогда он не подошёл, потом долго набирался смелости, а когда решился, она уже повсюду ходила с весёлым разбитным пареньком. А он ещё долго переживал неудачу. Создавалось впечатление, что в этот раз Денису предоставили шанс исправить то, что сам Денис считал ошибкой. И он уверенным шагом направился к девушке. Через полчаса Денис и Марина уже под руку гуляли по набережной. А ещё через час целовались в укромном уголке между нагромождений сланца, кормили чаек.

Раза четыре с такой красивой девушкой порывались познакомиться парни разного возраста и поведения, но Марина сразу давала понять, что не намерена знакомиться. Только один раз пришлось вмешаться Денису. Но и там дело до конфликта не дошло.

Вечером, переполненный эмоциями Денис проводил Марину до дверей её домика, а сам направился к своему. Но стоило войти в дверь (первую за весь день) – одно наваждение сменилось другим…

ВАЛИТА

Девушка очнулась в своём шатре. Рядом лежал Вальдес. Валита с облегчением подумала, что все события похода на Азар были всего лишь сном. Дурным сном. Всё еще только предстояло сделать. Она сильнее прижалась к Вальдесу и заснула опять.

Наутро, выбравшись из шатра, Валита оторопела. Вместо лагеря в старом лиственном лесу её окружала буйная растительность южной флоры. Пальмы, папоротники и жгучее даже в ранний час солнце.

Из шатра вышел Вальдес, потянулся, нежно привлёк к себе девушку.

- Готова?

- Да…а к чему?

- Как, к чему? Ты себя хорошо, чувствуешь? Мы же сегодня собираемся поздороваться с дочерью корханского градоначальника.

Тут Валита вспомнила…и ужаснулась. Они действительно напали на дочь градоначальника, когда она возвращалось из загородной резиденции и стребовали с её отца огромный выкуп. Только было это каких-то три года назад!

Хотя, какая разница. Главное, что она жива и здорова!

Валита выскользнула из рук Вальдеса и пошла собираться на дело.

Несколько человек затаились в придорожных кустах. В том месте дорога как раз описывала небольшой поворот. Очень удобно для засады. Валита полулежала на небольшом холмике и внимательно смотрела на дорогу. Прошло уже достаточно времени. Карета не появлялась. Среди воинов поднялся тихий шёпот. Действительно, выглядело это странно. Выждав ещё немного, рыжая поднялась.

- По коням. Едем навстречу.

Всадники рысью двинулись по дороге. Через несколько миль обнаружилась пустая карета, тела лакеев и множество конских следов вокруг. Девочки не было. Ноздри Валиты затрепетали от гнева. Кто-то осмелился увести её добычу, да ещё практически из-под носа!

Изучив следы, воительница поняла, что нападавших было немного. А вскоре она сумела найти, куда нахальные разбойники скрылись. Рыжая вскочила в седло и пришпорила коня.

Шесть человек на небольших лошадках карабкались на холм. Перед одним из них сидела связанная девочка. Валита, увидев их, издала гортанный крик и заставила лошадь скакать ещё быстрее. За воительницей черными тенями следовали Вальдес и еще двое воинов. Шестеро попытались оторваться от них. На их стороне было численное преимущество, но чем ближе была Валита, тем яснее становилось, что они никакие и не воины, а просто крестьяне, решившие подзаработать грабежом.

Девушка выхватила меч.

- В бой!

Через несколько минут всё было кончено. Тела разбойников лежали в густой траве, а воины Валиты не получили даже царапин. Девочка с испугом оглядывалась по сторонам, пытаясь понять, чего ей стоит ожидать от внезапно возникших спасителей. Её глаза остановились на румяном от боя лице Валиты. Дочь градоначальника просияла. Чистое детское восприятие не могло вместить в себя мысль, что такая красивая женщина может иметь какие-то грязные помыслы.

- Спасибо вам, госпожа! Без вас мне наверняка бы пришлось плохо! Эти ужасные разбойники...как хорошо что их больше нет! Вы отвезёте меня к моему отцу? Он управитель Корха и щедро вас вознаградит.

- Не сомневаюсь, - проворчал было один из солдат, но под ледяным взглядом Валиты тут же замолчал.

- Ну конечно, дитя, мы отвезем тебя к отцу. – Валита была сама любезность.

Всю дорогу к Корху девочка без умолку болтала. Валита кивала ей невпопад, погружённая в собственные мысли. Ей было мучительно стыдно, что она хотела требовать выкуп за это невинное создание. Как она могла даже дойти до такой мысли – причинять страдания ребенку ради наживы? Они уже почти приехали, когда от тяжелых раздумий воительницу отвлекла фраза девочки

- …а когда я вырасту, я хочу быть такой же красивой, сильной и смелой как вы, госпожа.

Валита остановила коня, спешилась. Девочка осталась сидеть в седле.

- Дитя, послушай что я тебе скажу. Не надо мне подражать. Мне живется неплохо, но такая жизнь хороша далеко не для всех. Слушайся отца, мать и постарайся не думать обо всей этой героике. Для неё есть рыцари. А сейчас пойдем.

Валита повела коня в поводу, а перед глазами проплывали воспоминания, как она в своем детстве отказывалась носить платья, спорила с мамой и отцом. Мамы уже нет, а вот отец… «Как же давно я его видела», – со странной тоской подумала девушка.

Они вошли в ворота Корха. И…

Исчезла лошадь, город, жаркий южный край.

Вокруг опять рос привычный лес. Валита стояла на поляне, а напротив…

ДЕНИС

…В то время Ступин как раз уволился из разваливающегося «СовТрансАвто». Единственным источником дохода в семье осталась жена. Кстати, в реальности Денис после ухода запил и едва удержался, чтобы не скатиться в яму. Как-то раз он сидел дома и предавался тоске, когда позвонил Юра со словами: «Старик, есть разговор». Конец девяностых – начинаются программы кредитования малого бизнеса. Юра задумал открыть собственную автомастерскую, разузнал и просчитал солидную часть нюансов. Вот и теперь старый товарищ заявился, чтобы предложить партнёрство. Вдвоём они закрылись на кухне и выкурили пачку сигарет за два часа. Потом проветрили кухню и позвали Светку за юридической консультацией. За консультацией полтора часа мучали телефон. Картина вырисовывалась не самая лучшая, зато было понятно, что ради куска сыра придётся попотеть, а не залезть в мышеловку. А когда Денис вышел проводить Юру – нос к носу столкнулся с рыжеволосой воительницой, которую видел несколько раз за последний длиннющий наполненный мистическими событиями день.

ДЕНИС И ВАЛИТА

Судя по всему, это и была та самая Валита, о которой говорила ведьма (вот чёрт, а ведьму-то как зовут?). Надо бы что-то сказать, вон как глазищами сверкает. Валита опередила его, змеёй скользнула вперёд и прошипела:

- И что ты можешь сказать в своё оправдание?!!

Денис пару секунд поглядел в глаза своего двойника (ого!), скользнул взглядом ниже, увидел, как её пальцы судорожно сжимают и разжимают рукоять меча и понял, что затягивать паузу чревато. С другой стороны оправдываться тоже не стоило, потому что заведомо проигрышное положение.

- Это тебя я то и дело видел вчера? Кто ты? – вопрос емкий и так просто на него никому ответить. Пока она будет раздумывать – собьется с агрессивного настроя.

- А! Так ты следил за мной!? – ещё больше распаляясь, почти прокричала рыжая – Ты шпион Шемраса! Сбивал меня с толку, сны насылал!

Ступин замахал руками, стараясь делать это не слишком резко:

- Что ты, что ты! Я и знать не знал! Я вообще вчера весь день с друзьями пил! Только потом с ведьмой встретился – она меня сюда отправила!

И выжидательно замолчал – как она отреагирует. Реакция не заставила себя ждать:

- Ведьма? Помощница Шемраса!?

- А кто такой или что такое этот Шемрас?

Фраза чуть умерила пыл воительницы.

- Ты не знаешь, кто такой Шемрас? Что, в самом деле не знаешь? А ты не прикидываешься? – в голосе девушки оставалась подозрительность, но опасные нотки исчезли.

- Блин, ох уж эта женская логика, - пробормотал Денис.

Воительница собралась взорваться стремительной атакой с криком: «Колдуешь, сволочь!» - но в последний момент сдержалась. Слово «логика» она явно уже слышала, причём не от колдуна… Вот! Вспомнила, от менестреля! Недавно! На постоялом двору! А тем временем Ступин со всей возможной мягкостью, выставив открытые ладони, говорил:

- Ну ты посмотри на меня, какой из меня колдун или шпион, - а про себя подумал: «Только бы она не решила, что я на неё морок наслал, или ещё что-то в таком духе». Валита секунд пять стояла молча, собираясь с мыслями, исподволь оценивающе глядя на человека напротив. Ни на крестьянина, ни на солдата, ни тем более на вельможу Денис (кажется, так?) похож не был. Он вообще не был похож на кого-либо знакомого Валите. А ещё в нём не чувствовалось ни капли надменности, которая всегда сопровождает мага. Испуга в нём не чувствовалось, готовности к бою тоже. Так, удивлён слегка. И Валита призналась себе, что не понимает происходящего, поэтому не готова действовать немедленно.

- Ладно, что происходит? Где мы? Что тебе сказала ведьма? Почему я не умерла от заклинания? Или умерла? А где?..

В этот момент девушка запнулась и с ужасом поняла, что не помнит, куда после смерти должна попадать душа героя. Все эти заумные рассуждения о вере отец называл каким-то мудрёным словечком. А Ступин от града вопросов опешил. И запинку воспринял как передышку. Собравшись с духом, начал объяснения:

- Ведьма мне сказала, что есть очень много миров. Ты живёшь в своём мире, я в своём. Но мы как-то связаны: то, что ты делаешь в своём мире, у себя дома, отражается на мне. И наоборот. А теперь понадобилось, чтобы мы встретились.

- Что, ты в своём мире что-то натворил, а мне теперь расплачиваться? – вскинулась рыжая (характером под стать огненного цвета волос).

- Ну нет, - протянул страдальчески сморщившийся Ступин, воздевая руки к небу – немножечко не так…

Точно так же страдальчески морщился барон Анри, пытаясь объяснить непутёвой дочери любую вещь, которую девочка считала заумью. Именно эта гримаса заставила воительницу поверить стоящему напротив человеку. Валита оставила в покое рукоять меча, огляделась вокруг и спросила:

- Ну так где мы теперь? И что надо делать?

Денис не нашёлся с ответом. К счастью, их взгляд одновременно упал на тропинку. Валита схватила Дениса за руку и потребовала:

- Идём.

Ступин не стал ещё раз испытывать горячий характер девушки и молча последовал за ней. Девушка сразу задала высокий темп движения. Давно отвыкший от быстрой ходьбы Ступин еле успевал за ней.

Тропинка немножко попетляла и вывела их к домику. На крыльце сидела маленькая, лет восьми, девочка и вертела в руках вещичку, усыпанную, по виду, драгоценными камнями. Или разноцветным стеклом, которое подозрительно ярко сверкало на солнце. Денис ощутил комок в горле и нервно сглотнул. Поскольку Валита ограничилась малопонятным ворчанием: «Опять девочки», он сказал:

- Здравствуй.

- Здрасте, - отозвалась девочка.

- Как тебя зовут?

- Маша, - так же односложно отозвалась малютка, вертя игрушку. Смутные ассоциации промелькнули в голове Дениса, и он неожиданно брякнул:

- Маша и медведи…

Малышка подозрительно глянула на пришельцев и поинтересовалась:

- А откуда ты знаешь, ты что, колдун?

Денис поперхнулся, ощутил на загривке тяжёлый взгляд Валиты и понял, что отвечать нужно быстро, а главное – убедительно.

- Я просто однажды слышал группу… - Ступин бросил быстрый взгляд через плечо и через силу выдавил - бродячих музыкантов. Они себя так называли: Маша и медведи.

Прозвучало неубедительно, однако что-то ещё придумывать было некогда. К тому же: честность – лучшая политика. Малютка просияла:

- Ой! А я их знаю. Они недавно гостили у нас. Им так понравилось, что они себя и назвали: «Маша и медведи». Получается, мы им как крёстные.

Денис не заметил, как шлёпнулся на землю. Нервно вытер пот со лба, покрутил головой, и тут увидел, что Валита подмигивает малышке.

- А я их тоже слышала.

Девушка присела на корточки перед Машей. Женское любопытство неистребимо:

- А ты действительно живёшь с медведями?

Девочка звонко засмеялась:

- Нет, что ты, просто кличут нас так: Медведи.

Здесь уже смеялись все. Отсмеявшись, Маша протянула им то, что держала в руках, и попросила:

- Вот, папа привёз заморскую игрушку. Кубик-рубик называется. Помогите сложить, мучаюсь ведь.

Валита присела рядом с девочкой на крыльцо и приобняла её за плечи. Денис взял в руки хорошо знакомое изобретение чешского мастера. Немного повертел, подумал и понял, что от юношеского увлечения головоломками ничего не помнит. Видя его затруднения, Маша пояснила:

- Там надо крутить вот… Давай покажу.

Поначалу Денису стало стыдно – кто его будет учить, но тут же в глаза ему залетела смешинка и стала бродить под черепной коробкой. Он протянул руку:

- Кажется, я понял, давай попробую.

Вернувшись домой, родители Маши застали любопытную картину: грузный и странно одетый мужик задумчиво вращал в руках игрушку дочери, которая с любопытством за этим наблюдала. Рядом сидела молодая рыжеволосая воительница с мечтательным выражением на лице. Медведи знали, что чудесная сила поляны оградила бы их дочь от любых злых намерений, буде такие были у пришельцев. А раз всё в порядке, стало быть, люди не лихие. Но стоило пригласить их в дом, как, едва переступив порог, они исчезли. Совсем как те музыканты. Только и осталась после них заморская игрушка, собранная так, как показывал купец.

ДЕНИС

Денис опять вздрогнул, хотя смену реальности ожидал. В этот раз он оказался на лестничной площадке перед своей квартирой. Сам. И моментально понял, что приключение закончилось. Мечтательно улыбнувшись, достал ключ из кармана. Повертел в руках. И решительно вставил в замочную скважину.

Первым делом направился в ванную, приводить себя в порядок. Потом двинулся на кухню пить кофе. Жена, как и предупреждала днём раньше, ушла к подруге. Ведь предполагалось, что весь остаток дня Ступин будет отсыпаться. Детвора в выходной тоже разбежались по друзьям. Картина маслом: сорокалетний мужик остался сам в квартире и в растерянности стоит перед громадным во всю стену книжным шкафом. Разумная мысль в голове только одна: нужно будет попросить Светку подобрать что-то для начинающих.

Прошёл год. За этот год Ступин прилично освоил компьютер. Похудел, даже где-то помолодел. Напрочь избавился от проблем с желудком и одышки. Отношения с детьми нормализовались. А в память о событиях годовой давности досталось увлечение мистикой и фантастикой.

ВАЛИТА

…Валита ощутила движение. Она вновь замахивалась мечом на Верховного Мага, он по-прежнему неловко заслонялся левой рукой. Только из правой руки больше не сочился вязкий туман. Маг как будто признал своё поражение. Воительница с трудом изменила направление удара мечом и древний клинок вонзился в деревянный пол главной залы Серой Башни рядом с ногами правителя Азара.

Шемрас стоял, чуть склонив голову. Валита крикнула: «Не стрелять!» и спокойно подошла к магу.

- Почему ты не сражаешься?

- Ты поборола заклятие «сосуда тьмы». Я не в силах сопротивляться такому воину. Если тебя устроит такое объяснение.

- А есть другое?

- Есть.

- Я хочу его знать. Там, в лабиринте, я кое-что поняла. Думаю, нам есть о чём поговорить.

Маг слегка поклонился в знак согласия.

- Ты признаёшь себя побеждённым?

- Да.

- Ты не будешь больше выступать против короля и примешь все его условия?

- Не буду. Приму.

На закате жители Азара узнали весть об уходе от власти Верховного Мага Шемраса. Валита держала речь перед многотысячной толпой.

- Люди Азара! Шемрас признаёт свое поражение. Я по праву победителя и согласно королевскому указу вступаю во владение замком и городом Азар, а также получаю пятую часть дохода вассалов Азара. – выждав, когда уляжется ропот, воительница продолжала. – Своей властью я хочу распорядится так: назначаю Мага Шемраса управителем Школы магов, дарую ей звание Университета и возможность самоуправления. Кроме того, две трети положенного мне дохода я жалую Университету магов.

Народ одобрительно загудел. Шемрас выглядел совершенно ошеломлённым. Валита продолжала:

- Городу Азар я также дарую возможность самоуправления, однако при контроле со стороны моего первого советника – Вальдеса из Корха.

Горожане встретили это решение радостным рёвом. Впервые за сотни лет им дали право самим выбирать свою судьбу, и их не смущало даже назначение южанина на пост советника. Сам Вальдес при этих словах погрустнел.

- Себе же я оставляю замок Азар.

Жители, довольные столь неожиданно мирным разрешением конфликта прокричали здравицу Валите и начали расходиться.

Вальдес разыскал девушку в конюшне. Она сосредоточенно седлала свежую лошадь.

- Валита!

- Вальдес, заходи. Прости, что я тебе ничего не сказала, но доверить такую должность я могла только тебе.

- Я не о том! Ты чудесно разрешила все вопросы. Сейчас ты богата, и… Валита, ну зачем нам это всё? Разве мы плохо жили раньше? Ты сейчас уезжаешь. Давай уедем вместе!

- Вальдес. – В голосе Валиты появилась несвойственная ей мягкость. – Мой милый Вальдес. Ты пять лет сопровождал меня в наших битвах, но сейчас я должна поехать сама. Это мое семейное дело. Я хочу… повидать отца.

- Но ты вернёшься?

- Конечно же вернусь! Очень надеюсь, что к тому времени ты приведёшь всё здесь в порядок. И, вот, знаешь еще что… Валита привстала на цыпочки и тихонько сказала что-то на ухо Вальдесу. У южанина сделался радостно-удивленный вид. Валита улыбнулась и погладила себя по животу.

- А сейчас мне пора.

- Может, возьмёшь охрану…

Валита рассмеялась.

- Я прекрасно могу за себя постоять!

Рыжий вихрь вылетел из ворот древней цитадели Азар.

Валита мчалась по дороге. Она всегда и во всем старалась быть первой, а теперь впервые поняла, каков ее путь и собиралась следовать ему. Несмотря ни на что.

Соавторы благодарят друг друга за мужество и героизм, проявленные при совместной работе. Также хотелось бы помянуть добрым словом кофе «Якобс», Олега Медведева и группу «Детский сад».

Автор: Вадим Деркач (Wave) и Олег Силин (Скаерман).