Дискотека брачных танцев

Понедельник, 11 июля 2011 г.
Просмотров: 3411
Подписаться на комментарии по RSS

 

Брачное агентство «Семейство лилий» располагалось на сто тридцать девятом этаже новенького небоскреба на Энцеладе. Молодая женщина средней комплекции по имени Пульхерия вышла из скоростного лифта и направилась в офис 139-1001, где и была приемная «лилий». Атмосфера здесь царила непринужденная. Заявления принимали в порядке живой очереди, далее новеньких приглашали к психологу, чтобы подобрать клиенту подходящую пару. Мужчины направлялись в западное крыло брачного агентства. Женщины - в восточное. Пульхерия робко вошла в кабинет психолога. Ее встретила понимающая улыбка специалиста.

- Зовите меня просто бабушка, если хотите бабушка Арина, - сказала она, приглашая широким жестом клиентку присесть на диван.

Пульхерия осмотрелась. Кабинет напоминал нехитрую гостиную в глухой деревеньке на Земле. Посередине стоял скромный диван, накрытый шерстяным одеялом в красно-зеленую клетку. Домотканые полосатые дорожки лежали на полу перед ним. Рядом с диваном ютился низенький круглый столик, прикрытый дешевой клеенкой с нарисованными подсолнухами. Кипел самовар на столе, и белые чайные чашки в красный горошек ожидали гостей. Пышно цвела розовая герань в керамических горшочках на длинном подоконнике, зеленела традесканция, свешиваясь ниже уровня батарей, и уютно примостился деревянный ящичек с рассадой помидор. Сквозь гипюровые занавески с петушками просвечивало далекое солнце. Дерево фикуса в квадратной кадке в углу тянулось ввысь к трехметровому потолку. С потолка свешивались три фонарика деревянной люстры. Обстановка благоприятствовала задушевной беседе.

Хозяйка и гостья присели на диванчик. Душистый чай из чабреца и мяты успокаивал нервы и снимал неловкость, вызванную официозом.

- Расскажите о себе, дорогая Пульхерия. Кстати, как Вас звали в детстве?

- Когда, как - Поля, иногда Уляша, Уля, кому как нравилось.

- Я буду Вас называть Уля, и перейдем на «ты», договорились?

Пульхерия кивнула головой. Хозяйка продолжала:

- Вам нравится наш чай? Все травы из оранжереи Энцелада. Правда, они ничем не отличаются от земных по вкусу? Берите мед, - собран пчелами с эспарцета, и, конечно же, привезен с Земли.

- Очень вкусно. Спасибо.

Женщины некоторое время пили чай молча. Потом гостья начала рассказывать о себе, о непростых взаимоотношениях с родителями, братьями, сестрами и другими многочисленными родственниками. Мать и отец потоянно работали. Дети их видели мельком, рано утром либо поздно вечером. Пульхерия была старшей дочкой в семье, поэтому большую часть забот о младших детях брала на себя, жалея мать. Выучилась девушка довольно поздно, все что-то мешало в жизни. Получила профессию космического повара и завербовалась в экспедицию на Энцелад. Ее подруги давно «обдетились», а она до сих пор не замужем. Да, она хотела бы создать семью, но не знала с чего начать и на каких мужчин стоит обращать внимание. Бабушка Арина сочувственно выслушала ее.

- Понимаю, девонька, твои тревоги и опасения. Теперь и ты меня, старую послушай. Я расскажу кое-что о современных мужчинах. Итак, начнем с главного. Какие бывают мужчины, ты знаешь?

Клиентка пожала плечами, выражая полную неосведомленность. Психолог продолжала.

- Прежде всего, характер или натура человека. Мужчины бывают «дикие», «совершенно дикие» и «домашние». Ты удивлена? Да-да. От природы большинство из них - «дикие», норовистые и неуправляемые, словно табун лошадей. Вспомним природное начало мустангов. Дикий скакун, как пасется сам по себе, так и дорогу выбирает не глядя. Приручить его - дело крайне непростое для женщины. Тут нужен опыт. Ого-го! Скажу по секрету, голубонька, - тем не менее, самый «дикий-предикий» мужчина в глубине души мечтает «одомашниться».

- Бабушка Арина, а у меня нет никакого опыта в этом вопросе.

- Я тебя понимаю, Уля! Присматривайся! Редко, но среди холостых мужчин попадаются «домашние». Хотя они тоже любят порой «оторваться по полной программе», но не чаще, чем их «дикие» родственники.

- Что же мне делать?

- Голубушка, тебе поможет маска! Маскарад, яркий необычный наряд и брачный танец - твои друзья и помощники!

- Брачные танцы есть у павлинов, ну не знаю, у страусов, что ли. Я ж - не павлин.

- Вот потому-то и не замужем, милочка. Начнем с твоего внешнего вида. Пойдем-ка к зеркалу. Проведем эксперимент, и посмотрим на тебя с точки зрения мужчины, как потенциального супруга. Что в тебе выдающегося? Ответь сама, желательно честно.

Пульхерия попыталась мысленно влезть в шкуру неведомого ей мужчины и ...ничего особенно соблазнительного не обнаружила в своей внешности.

- Бабушка Арина, ничего эдакого не вижу.

- Вот в чем твой диагноз безбрачия, - вынесла вердикт психолог. - Будем работать в этом направлении. Согласна?

Пульхерия обреченно опустила плечи.

- Заходи сюда, - хозяйка открыла дверь в соседнюю комнату, напичканную оборудованием. - Предлагаю психологический тренинг по изучению мужской психологии. Но сначала диагностируем твой психологический тип личности. Садись в это кресло. Так, пристегиваем ремешки на запястьях, подсоединяем электроды к головному мозгу. Надеваем шлем. Сейчас снимем потенциалы твоей электроэнцефалограммы...

В это же время в западном крыле агентства «Семейство лилий» молодой подтянутый мужчина приятной наружности сидел на приеме у другого психолога, дедушки Матвея.

- Расскажите о себе, Арсений Петрович. Вас в детстве звали Сеня? Чайку? Вам нравится? Все травы из местной оранжереи. Медок, гречишный, доставлен с Земли.

Арсений Петрович рассказывал, а дедушка Матвей слушал и записывал что-то в блокнот. Единственный ребенок в семье военного инженера, служившего в космических войсках. Привык к тому, что все его желания и капризы исполняются быстро и в полной мере. Жену хочется иметь симпатичную, но заботливую и добрую хозяйку, не стремящуюся к карьере. Где же хорошую хозяюшку найти? Девушки нынче - сплошные топ-модели, как на подбор. На уме карьера, деньги, фетиш и развлечения.

Психолог доброжелательно кивал головой.

- Понимаю, Сеня, твои беспокойства и опаски. Теперь и я тебе расскажу кое-что о современных женщинах. Начнем с главного. Какие бывают женщины, ты ведаешь?

Клиент неопределенно пожал плечами. Психолог продолжал.

- Преимущественно, дружок, женский характер и капризы - это еще тот, камень преткновения! По моему разумению, женщины подразделяются на «диких», «чрезвычайно диких» и «домашних». Удивляешься? Да-да. От природы большинство из них - «дикие кошки», неуправляемые и не дрессируемые. Вспомним природное начало кошачьей породы. Дикая пантера гуляет, где хочет и когда хочет. А весной ей такого хочется, чего и сама не знает. Секрет природы заключается в том, что даже самая «дикая» женщина в глубине души мечтает «одомашниться». Приручить ее - задача чрезвычайно непростая для нынешнего мужчины. Здесь важен житейский опыт. Ого-го!

- Дедушка Матвей! Какой опыт? Я все рабочие дни торчу на работе, да и в выходные там же. Авралы, нестандартные ситуации и прочее из постели могут вытащить в любое время суток!

- Я тебя понимаю, Арсений! Присматривайся! Бывает, и среди незамужних женщин попадаются «домашние».

- Как их угадать-то, «домашние» они или «дикие»?

- Друг мой, Сеня, я тебе подскажу. Маска и маскарад, модный прикид и брачный танец - твои друзья и соратники!

- Брачные танцы бывают у павлинов. Я ж - не павлин, - он обиделся.

- Потому и «холостякуешь», милок. Не обижайся, сие есть природа, биология. Начнем с внешнего облика, идем-ка к зеркалу. Проведем эксперимент, и посмотрим на тебя с точки зрения женщины, как на потенциального супруга. Что видишь выдающегося? Ответь честно.

Арсений вообразил неотразимую прелестницу. Готова ли она упасть в его объятия? Сомнительно.

- Дедушка Матвей, результат что-то не обнадеживает, - клиент расстроился слегка.

- Диагноз безбрачия, - вынес приговор психолог. - Будем работать в этом направлении. Хорошо?

Арсений сдвинул брови и задумался.

- Заходи сюда, - хозяин распахнул дверь в соседний кабинет, напичканный оборудованием. - Начнем с диагностики твоей нервной системы, а после определения нужных параметров проведем специальный тренинг для понимания женской психологии. Садись в кресло. Пристегиваем ремешки на запястьях, надеваем шлем, подсоединяем электроды к головному мозгу. Снимаем потенциалы твоей электроэнцефалограммы...

Бабушка Арина взяла микрофон и зачитала зашифрованное послание диспетчеру брачного агентства:

- Из пункта А в пункт Б вышли навстречу два поезда. Зеленый и красный. Клиенты пятьдесят первый и сотый. Начинаю обратный отсчет. Десять, девять, ... три, два, один. Пуск.

Два кружочки на дисплее компьютера сближались, когда они встретились, произошло ожидаемое событие. Брачная Программа заработала. Каждый клиент примерил на себя новую личину. Это была «психологическая маска» для поиска потенциально-возможного супруга. Пульхерии и Арсению психологи вручили по билету на знаменитую дискотеку брачных танцев «Семейство лилий». «Психологические маски» позволяли им действовать согласно обстоятельствам.

- Добрый день, дорогие друзья! Вас приветствует Дин, ди-джей всемирно известной дискотеки брачных танцев. Прежде, чем мы начнем наше празднество, пусть каждый выберет мелодию, которую Вы хотите услышать. Обратите внимание, в нашем музыкальном меню есть песни и мелодии всех времен и народов Галактики. Мы обязательно исполним все Ваши заявки!

Пульхерия наугад выбрала «Случайный вальс». Арсений заказал африканские ритмы. Дискотека началась...

- Белый танец! Заказ номер пятьдесят один. «Случайный вальс»! Историческая справка: песня создана в 1943 году. Дамы приглашают кавалеров. Смелее!

Пульхерия огляделась. Рядом с танцевальным пятачком переминался с ноги на ногу хорошо одетый молодой мужчина интеллигентной внешности. Он показался ей достаточно робким, и «домашним». Девушка расхрабрилась и пригласила его на танец. Музыка поплыла над залом.

«Ночь коротка,

Спят облака,

И лежит у меня на ладони

Незнакомая Ваша рука.

После тревог

Спит городок.

Я услышал мелодию вальса,

И сюда заглянул на часок...»

В музыкальном центре дискотеки сидели троица: бабушка Арина, дедушка Матвей и ди-джей. Они совещались.

- Психотипы этой парочки совпадают, - сказала Арина.

- Еще как! - воскликнул Матвей. - Дин, давай, включай свой луч времени, пока они не разбежались.

Луч прожектора шарил по залу дискотеки и неожиданно замер над Пульхерией и Арсением. Танцплощадка исчезла. Ночь повисла над незнакомым городком. Безлюдная улица и сплошная кирпичная стена. Вой сирены воздушной тревоги усилился. Парочка стояла в свете прожекторов. Рев двигателей заглушил их удивленные голоса. Какой-то самолет заходил на бомбежку.

- Боже правый! Как в кинохронике! Мессер?

- Чего?

- Мессершмитт-109, модификация «Густав». Точно, он, - одномоторный поршневой истребитель-бомбардировщик. Мощность на форсаже - 2000 лошадиных сил. В 1943 году было выпущено почти шесть с половиной тысяч таких «Густавов». Мы как сюда попали?

- Да ты не стой, как пень! Бегом в укрытие! Вон по стрелке на заборе «в бомбоубежище».

Они быстро добрались до ближайшего подвала. Девушка поправила одежду и обнаружила, что на ней форма сержанта медсанбата, а через плечо висит сумка с медикаментами. В нагрудном кармане - документы. Глянула на соседа. Комбинезон боевого летчика.

- Ты почему не в бою, - строго спросила она, и удивилась? Ее сознание застряло в двух временах.

- Я относил срочный пакет с донесением, тут рядом, на улице Яблоневой, - ответил боец, и добавил. - Ничего не понимаю. Мы были с тобой на танцах в будущем, или у меня легкая контузия?

Мессер сбросил бомбу на территорию завода, близ которого они сидели в убежище. Раздался оглушительный взрыв. Осколками пробило брешь в стене.

- Эх, «ишачкам» в лобовую атаку надо идти. Где они учились, зеленя? Мы, Калининский фронт, и летный полк с «ишаками» никогда не подводил! Наша сила в маневрах! Забыли, что ли? Тебя, как зовут, сестра?

- Уляша, Уля можно, а Вас?

- Арсений, просто Сеня. Давай-ка, Уля, пробираться к своим! Минутку, по карте сориентируюсь. Ага. Нам туда, вдоль Заводской улицы и потом направо. Там, в далеком будущем, мы с Вами вальс танцевали.

- Контузия, точно! У меня тоже, - согласилась девушка...

Путь к своим осложнился разрушением соседнего дома. Пришлось обходить завалы кругом. Налет «мессеров» продолжался почти полчаса. Они слышали, как где-то на окраине города что-то ухнуло и затем все стихло. Едкий дым, запах гари, и облака пыли клубились в воздухе городских улиц. Уля нашарила в сумке медицинские марлевые маски. Одну надела сама, другую предложила попутчику. На площади Ленина они расстались. Арсений отправился в расположение летного отряда, а Уля в госпиталь. Под утро над городом вновь завыла сирена воздушной тревоги.

На этот раз Арсений занял свое место в кабине любимого «ишачка» Ил-16, прозванного летчиками люфтваффе «крысами». Пока он устраивался, в голове пронеслась и ушла мысль: «специализированные на бои с мессерами самолеты Як-9 - дело несколько отдаленного будущего». Программа «психологической маски» работала безупречно. Нынешний летчик Арсений из 1943 года и его летное звено усвоили две вещи, бои на виражах - лучшее «лекарство» против «Мессершмиттов», и оборонительный круг, как тактический прием, помогает отвлечь противника от главных ударных самолётов.

- От винта!

- Есть от винта!

Короткий разбег. Взлет. Шасси убрать.

- Вижу пару «худых» гадюк! Кружат над нами и не атакуют. Ждать! Четверка сто девятых со стороны солнца заходит на пикирование! Внимание! Я понял. Двойка «худых» отвлекает нас на себя, а четвёрка разом нападает на наших штурмовиков. Сорвать атаку четверки!

Он резко крутанул штурвал, и направил «ишачка» на четверку мессеров. Завязался бой.

- Даю залп реактивными снарядами. «Мессеры» пошли ввысь на перестроение. Ребята, делаем «круг». - Самолетные винты образовали дисковую пилу. - Есть! Врешь, не возьмешь! - кричал в азарте Арсений.

В процессе боя его «ишачок» оказался в хвосте эскадрильи. Мессеры тут же ринулись на него. Сеня развернулся навстречу противнику, загораживаясь широким лбом самолета. Еще рывок! Залп! Мессер отчаянно отстреливался парой синхронных пулеметов. Загорелся бензобак «ишачка». Направив машину в лоб ближайшего «мессера», летчик выпрыгнул с парашютом в рассветное облако. Правое плечо ожгло шальной пулей. Недюжинным усилием воли летчик успел сфокусировать в точку эту пронзительную боль, чтобы успеть дернуть кольцо парашюта. Есть раскрытие! Рваные края облака сочувственно бежали навстречу и прятали в толще свою добычу. Предутренний туман поглотил его...

Медсестры ползком пробирались между ранеными и кому могли, оказывали помощь на месте. Молочно-белый плотный туман не только окутывал неприятной сыростью, но и защищал от вражеской прицельной пули. Впереди слева раздался стон. Уля подползла к бойцу. Осмотрела рану. Наложила жгут. Посмотрела в лицо бойца. Ее ночной знакомый, Сеня. Девушка освободила летчика от строп парашюта и с трудом перекатила на плащ-палатку.

- Срочно к врачу тебе, голубчик, надо бы - прошептала она и потащила свою ношу по земле, временами отдыхая.

- Уля, в операционную, быстро. Твой спасенный уже там.

- Иду, бегу, - скороговоркой сказала она, повязывая стерильную маску на ходу.

- Потерпи, милый! Рана на плече небольшая. Доктор сделал все, что положено. Заживет. Остальное - царапины. Давай смажу йодом. Сеня, ты меня слышишь!

Арсений очнулся на больничной койке. На краю одеяла сидела знакомая медсестричка с тарелкой горячей каши.

- Уля? - Узнал он и обрадовался. - Вот мы с Вами и встретились. Судьба? Ничего, мы еще повоюем. Правда?

- Давай, Сеня, обедать будем, а то каша простынет, - она взяла ложку и сочувственно улыбнулась. - Обязательно повоюем. Твоя задача сейчас - выздороветь и сил набраться.

Полуденное солнце заглянуло в палату госпиталя. Далекая гармошка за окном развернула меха, и полилась ненавязчивая мелодия вальса:

«Хоть я с вами почти не знаком,

И далеко отсюда мой дом,

Я как будто бы снова

Возле дома родного.

В этом зале пустом

Мы танцуем вдвоем,

Так скажите хоть слово,

Сам не знаю о чем...»

- Добрый вечер, дорогие друзья! Вас приветствует Дин, ди-джей всемирно известной дискотеки брачных танцев. Мы обязательно исполним все Ваши заявки. Дискотека продолжается! Новенькие, присоединяйтесь! Старенькие, оставайтесь с нами!

Сознание прояснилось. Наваждение? Арсений не подал виду и поклонился даме:

- Приятно было познакомиться, хотите что-нибудь выпить?

- Благодарю. Может быть коктейль. Голова немного кружится, - пожаловалась Уля.

- Ди-джей с Вами! Заказ номер сто. Африканские ритмы джембе. Джембе - это западноафриканский барабан в форме кубка, на который натягивается мембрана из козьей кожи. Здорово, зажигательно и весело! Главное в танце - держать ритм!

- Уля, пошли, потанцуем, - предложил Арсений, отставляя бокал с коктейлем в сторону.

- Я не умею по-африкански, - она застеснялась.

- Расслабьтесь, сделайте упор на ноги и представьте, что Вы сейчас высадились на Солнечный Берег, - посоветовал он, когда они вступили на танцпол.

Желтый луч прожектора подполз к танцующей парочке, и отсек их от мира. Вспышка света ослепила их. Пришлось зажмуриться. Ощущение невесомости возникло на миг, и они воспарили над чем-то неведомым. Внезапно вернувшаяся тяжесть в теле, и резкий шум в ушах, заставили молодых людей открыть глаза. О-оо! Только не это!..

...незнакомое место. Солнце в зените. Безоблачное пронзительно синее небо. Тяжелый влажный воздух. Кругом заросли какой-то травы высотой около четырех метров с жестким толстым стеблем фиолетового цвета. Девушка обследовала ближайшее растение. Стебель заканчивается пирамидальной полуметровой метелкой светло-желтого цвета. Каждый колосок в метелке окружен кольцом блестящих шелковистых волосков. Листья зеленые, крупные и широкие, как у маиса, но гораздо длиннее.

- Если я не ошибаюсь, то это древовидное растение - не маис, а сахарный тростник, причем гибридный, скорее всего, завезен из Индии и содержит много сахарозы. Поскольку он любит свет и влагу, то лучше всего растет в тропиках.

- В таком случае, смею предположить, что мы находимся в тропической или субтропической части Африки. - Сделал вывод ее спутник.

Молодой человек оглядел спутницу. На девушке было голубое платье с узким лифом и двойной юбкой с каркасом, возможно, на китовом усе. Верхняя модестовая юбка и нижняя из фрипона драпировались мелкой складкой. Узкие в три четверти рукава с кружевами и оборками понизу, облегали красивой формы руки. В меру глубокое квадратное декольте позволяло мужскому взгляду дорисовывать остальные формы. Широкополая шляпка с кружевами, из-под которой спускались на спину три змеевидных локона, затеняли прямые солнечные лучи. На ногах - португальские туфли в стиле рококо.

Затем он посмотрел на себя. Новомодный камзол, сменил жюстокор, недавно вышедший из моды. Длинные рукава, узкие сверху, книзу расширялись. На шее застегнут белый кружевной воротник. Штаны с разрезами сбоку, кюлоты, достигали колена. Общий вид костюма дополняли белые шелковые чулки и башмаки с металлическими пряжками.

Психологическая программа включилась с небольшой задержкой. Пока пара дошла до края тростникового ряда, то совершенно забыла прежние воспоминания. Вдалеке виднелась фазенда хозяина плантации. К ней вела прямая грунтовая дорога. На обочине в тени раскидистой акации стоял ландолет, запряженный гнедой кобылой. Молодые люди направились туда. Немолодой негр, одетый по европейски, дремал, привалившись спиной к колесу. Когда они приблизились, он подскочил, как будто и не спал вовсе.

- Я ждал Вас, мистер Арси и мисс Шери, - слуга снял шляпу и поклонился обоим. - Хотите домой?

- Да, поехали, Том - приказал молодой хозяин, помогая спутнице сесть в повозку. - Ох, и жара сегодня!

Молодой человек скинул камзол и небрежно кинул его на спинку сиденья, затем расстегнул жабо. Едва они выехали из тени дерева, как внезапные легкие сумерки накрыли их. Люди посмотрели на небо. Солнечное кольцеобразное затмение наползло на диск светила. Кроваво-красное светило привело слугу в состояние, близкое к помешательству. Кучер остановил повозку, слез с нее и упал на колени, бормоча что-то на зулусском языке.

- Какое сегодня число? - Спросил молодой человек у девушки.

- 11 июня 1695 года, мистер Арси, - ответила она испуганно. - Что это?

- Ничего страшного, обыкновенное солнечное затмение.

- Мистер Арси, солнце в пасти крокодила есть плохо. Наша богиня предостерегает от опасностей, - Том поднял голову.

- Садись же на место, я хочу домой, обедать пора! - Нетерпеливо сказал хозяин.

- Конечно, мистер, - ответил кучер, беспрерывно кланяясь и продолжая шептать охранительные заклинания.

Из зарослей сахарного тростника послышался грозный рык. Кобыла навострила уши, шарахнулась, громко фыркая. Кучер сильно стегнул ее, и она понеслась к дому.

- Арси, ты слышал рев? Лев, да? - Крикнула спутница ему в ухо.

Мужчина уже заряжал ружье и обернулся назад, вглядываясь в шевелящиеся заросли. Повозка подъезжала к распахнутым настежь воротам, которые черные слуги быстро захлопнули, как только они въехали во двор. Истово лаяли собаки. Охранники встали под ружье, выглядывая между чугунными решетками. За забором где-то вдалеке послышался рык, потом другой басовитый, и все смолкло. Солнце вышло из тени и вновь засияло во всю мощь.

- Пожалуй, там резвится, по крайней мере, пара львов, - сказал Арси, подошедшему командиру охранников, - разберитесь!

- Слушаюсь, сэр, - взял под козырек тот, развернулся кругом и направился к отряду.

Бледная Шери с круглыми глазами сошла с повозки и благодарила за спасение то Арси, то Тома, наконец, нашла достойное к себе внимание со стороны животного. Она погладила морду кобылы и достала из малюсенькой сумочки кусочек сахара.

- На-ка сахарок, дорогуша. Ты ж моя умница. - Почувствовав легкое недомогание, девушка быстро прошла в дом.

Белый дом с колоннами, выстроенный в капско-голландском стиле, живописно вписывался в местный ландшафт. Он имел крытую веранду, возведенную вдоль всего периметра. Красная черепица украшала витиевато изогнутую крышу. Двор украшал цветник с розами и кустарниками магнолии.

Ужин прошел в довольно оживленной обстановке. К беседе присоединился толстый и грузный мистер Рикки, дядя Арси. Мистер Рикки владел всем этим богатым домохозяйством и обширными плантациями сахарного тростника. Соседи сплетничали, что он не брезговал приторговывать рабами, отправляя их кораблями из Кейптауна в Южную и Северную Америку, Португалию и Испанию. Мисс Шери, представили хозяину, как добрую знакомую его племянника, приехавшую из Северной Америки в компании двоюродной тетушки, миссис Эйрин, навестить друга детства. Между тем, все присутствующие ожидали их скорой помолвки с молодым хозяином. После ужина хозяева и гости вышли во двор, подышать свежим воздухом. Молодая парочка отправилась на задний двор, где негры устроили пляски. Рабыня поднесла им по кубку напитка для утоления жажды...

Проснулись молодые люди от ритмичных ударов барабана джембе. Они были привязаны к столбу, стоявшему рядом с большой хижиной из сухой травы. Деревушка состояла, примерно, из десятка хижин. Жители сидели полукругом на корточках. В центре маленькой площади дикари в масках исполняли ритуальный танец. Арси вспомнил рассказы старой негритянки, прислуживающей в доме. Он шепотом объяснял странный спектакль Шери.

- Танец масок призван укротить загадочную разрушительную энергию. Ею обладает любая неприкаянная душа. В масках таится сакральный смысл. Вон та, птица, канага, символизирует связь между небом и землей. Это главная маска. После нее идет маска «дом предков». Маски являются колдовскими воротами. Души умерших проходят в них и оказываются в мире живых людей. Танец масок - это язык движений тела, на котором говорят духи.

- Что это означает для нас? - спросила Шери побелевшими губами.

- Точно, не знаю, дорогая. Думаю, нужно спросить об этом их вождя.

- Ты ж говорил, что канага - самая важная птица.

- Самая важная маска.

Барабанный ритм убыстрился. Та-та-та-там. Маска, танцующая в середине пришла в экстаз. Дикарь упал на землю и забился в конвульсиях. У него что-то спрашивала другая маска, указывающая рукой на пленников. Птица канага заговорила утробным голосом. Пленники замерли, слушая громкий стук своих сердец. Затем толпа танцующих кинулась к столбу, окружила пленников и, выстроившись в затылок, побежала вокруг них сначала по часовой стрелке, а потом против. Танцоры потрясали копьями и громко кричали: «ка-на-га, ка-на-га». Дикарь с маской птицы поднялся с земли и подошел к молодым людям. Неказистый дедок переводил его речь на английский.

- Боги говорят, что вы пришли не из нашего мира. Откуда?

- Мы родом из Северной Америки, - заикаясь, промолвил Арси.

- Канага говорит, вы из далекого мира. Этот мир еще не пришел. Он будет завтра.

- Вы едите людей? - спросил пленник.

- Людей едят дикари, - гордо ответила главная маска. - Мы есть великая цивилизация. Мы принесем вас в дар Речной Богине. Богиня подарит нам дождь. - Переводчик усмехнулся.

Дикари отвязали их, и повели к реке, кишащей крокодилами. Маленький плотик ждал пленников. Под ритмичные звуки джембе дикари копьями оттолкнули плот от берега. Течение подхватило его и понесло на юг. То здесь, то там из воды высовывались зубастые пасти и громко клацали, прихватывая по кусочку от бревен. Маски бежали вдоль реки и торжествующе улюлюкали. Река сделала крутой поворот, скорость движения плота увеличилась. Дикари и крокодилы отстали.

- Как будем выбираться отсюда? - спросила Шери.

- Ты плавать умеешь, - поинтересовался Арси.

- Надеюсь, - сказала девушка,

- Другого выхода нет, милая. Вижу впереди еще один поворот и небольшой затор из камней и упавших деревьев. Течение реки в том месте не такое быстрое, там мы и попытаемся выплыть на берег.

Он подвинулся к девушке и крепко поцеловал ее.

- Мисс Шери, прошу Вас стать моей женой, - с жаром произнес молодой человек. - Вы согласны?

- Если нами не закусят крокодилы, мистер Арси, то я согласна быть Вашей женой.

Поворот приближался. Они храбро прыгнули в воду. Плот прибился к общей куче затора, а беглецы, цепляясь за ветки деревьев, которые спускались вниз, карабкались, как могли, к берегу. Им повезло - песчаный берег был довольно пологим. Мокрые и продрогшие они уселись на песок под густыми ветвями неведомого дерева. В поле зрения появились дикари. К счастью для парочки преследователи остались на другом берегу. Беглецы приникли к земле и не шевелились. Дикари на той стороне пошумели и ушли обратно.

Спасенные встали и побрели сквозь дремучий лес, слабо представляя, в какой стороне их дом. К вечеру уставшие, измученные, голодные и злые скитальцы подошли к хлипкому подвесному «обезьяньему» мостику. Дождавшись сумерек, на свой страх и риск они перешли его, и по тропинке вышли на пыльную дорогу к знакомой акации и зарослям сахарного тростника. Им навстречу ехала повозка. Гнедая кобыла радостно зафыркала, почуяв знакомый запах.

- Слава Богу, Вы живы, мистер Арси и мисс Шери, - залопотал слуга Том. - С утра все на ногах, и вас ищут. Слава всем богам!

После ужина на подворье вновь послышался ритм игры на джембе.

- О-оо! Нет, - разом воскликнули молодые люди и ...очутились на танцполе.

- Добрый день, дорогие друзья! Вас приветствует Дин, ди-джей всемирно известной дискотеки брачных танцев. «Семейство лилий» предлагает желающим незамедлительно заключить брачный контракт. Здесь и сейчас юристы Земли и Энцелада к вашим услугам.

Арсений подошел к Пульхерии ближе и заговорщически подмигнул.

- Уля, кажется, крокодилы нас съесть не успели?..